Kirkland, caroline (1801-1864)

Scrittore ed editore

New York alla frontiera . Caroline Matilda Stansbury, che sarebbe diventata una pioniera realista letteraria, è nata l'11 gennaio 1801 a New York City. La sua carriera letteraria ha le sue radici nell'educazione familiare. I suoi genitori coltivavano l'amore per la lettura, ed era anche influenzata dai versi satirici di suo nonno Joseph Stansbury, un ardente lealista durante la rivoluzione americana. Nel 1828 Caroline sposò William Kirkland, un brillante giovane tutor all'Hamilton College. Nel 1835 la coppia si trasferì a ovest a Detroit, e poi, nel 1837, con il boom del Michigan e l'espansione della frontiera occidentale, William acquistò un terreno nel nuovo insediamento di Pinckney, nel Michigan. Qui, come ricordò in seguito Caroline, i Kirkland credevano che il duro lavoro e la perseveranza sarebbero stati ricompensati con "tesori sconfinati", ma la vita a Pinckney si rivelò meno gratificante di quanto i Kirkland sperassero. William, come molti dei suoi vicini, fu truffato da agenti fondiari disonesti. Le banche Wildcat hanno emesso note cartacee che si sono rivelate inutili e poi chiuse, praticamente dall'oggi al domani. I Kirkland, insieme ad altri che si unirono a loro a Pinckney, divennero più poveri, piuttosto che più ricchi, nel nuovo insediamento.

Una nuova casa. Attraverso le sue disgrazie, Caroline ha trovato del materiale per un romanzo a Pinckney. Nel 1839, nel tentativo di sfatare la nozione popolare dell'Occidente come un giardino generoso, una terra di ricchezza inutilizzata, pubblicò Una nuova casa: chi seguirà? o, scorci di vita occidentale (1839). Narrato dalla sua controparte immaginaria, la signora Mary Clavers, Una nuova casa descriveva la vita quotidiana alla frontiera in termini realistici (e talvolta esilaranti). Come ha scritto all'inizio del suo libro, Una nuova casa doveva essere un resoconto onesto della frontiera, non un'avventura romantica. "Non ho mai visto un puma, né sono stato morso da un serpente a sonagli", ha avvertito i suoi lettori; "In breve", il suo libro era "prezioso solo per la sua verità". Scrivendo dalla sua cultura orientale, Kirkland scoprì che lo "stato selvaggio" non era sempre nobile. Ha riso delle proprie disavventure, ma ha anche ritratto alcuni degli abitanti del villaggio di "Montacute" come volgari avidi e rozzi. In un triste episodio muore Amelia Newland, una giovane vicina di famiglia povera e “disgraziata”, apparentemente vittima di un pestaggio. Kirkland commenta che "la classe di coloni a cui appartengono le Newlands, una classe ma troppo numerosa nel Michigan, è una classe viziosa e degradata", e osserva che quando le Newlands lasciarono Montacute, presero "il maggior numero di bestiame dei loro vicini e maiali che potevano convincere ad accompagnarli. " Una nuova casa è stato un allontanamento dalle narrazioni occidentali convenzionali sotto diversi aspetti. Sostituendo l'esperienza al mito popolare, il realismo del romanzo ha offerto un correttivo al "romanticismo della vita rustica". In secondo luogo, Kirkland ha sottolineato ciò che altri scrittori occidentali hanno trascurato o omesso: la vita di frontiera potrebbe essere più difficile per le donne, che hanno subito l'isolamento e altri "sacrifici per i quali non erano affatto preparate". Infine, il tono satirico del romanzo era insolito; le famose scrittrici del periodo prebellico erano generalmente molto più circospette nelle loro critiche sociali. Mentre il romanzo è stato generalmente ben accolto dalla critica orientale, i residenti di Pinckney non sono stati divertiti dalla satira di Kirkland. Hanno ritenuto, secondo un visitatore, che Kirkland li avesse "calunniati [ed] in modo più scandaloso" e ha suggerito che "avrebbe dovuto essere impiegata più utilmente. Non c'è il minimo beneficio per la mente o per i mortali nei suoi scritti ". Kirkland è tornata alle sue esperienze occidentali in Vita nella foresta (1842) e Radure occidentali (1845), successive raccolte di schizzi. Forse punto dalla risposta a Una nuova casa, queste opere erano meno esplicitamente satiriche.

Ritorno a New York. Nel 1843, delusi dal loro esperimento occidentale, i Kirkland tornarono a New York City. William divenne attivo come scrittore ed editore di giornali, ma nel 1846 apparentemente annegò dopo essere caduto da un molo mentre cercava di salire a bordo di un piroscafo. Caroline era determinata ad assumersi la responsabilità di mantenere se stessa e i suoi figli. Stava già pubblicando pezzi educativi, schizzi e saggi; ora è entrata a far parte della nuova rivista letteraria The Union Magazine of Literature and Art, che ha curato e al quale ha contribuito dal 1847 al 1851. Una posizione editoriale era insolita per una donna dei suoi tempi, e la carriera di Kirkland a New York è notevole per la sua capacità di negoziare con successo e prosperare in un mondo degli affari dominato dagli uomini. Oltre ai suoi doveri presso il UnioneKirkland ha anche sostenuto l'abolizione della schiavitù, ha scritto a nome delle detenute e si è opposta alla pena capitale. Il suo ultimo lavoro significativo è stato Memorie personali di Washington (1856), una biografia di George Washington in cui Kirkland tornò a scrivere commenti sociali. Dedicando diverse sezioni a Mary Washington, la madre di George, Kirkland ha sostenuto l'importante ruolo svolto dalle donne nella storia della nazione. Inoltre, la biografia di Kirkland enfatizzava l'opposizione di Washington alla schiavitù, suggerendo che Washington "sarebbe stata lenta a credere" che le brave persone avrebbero "rifiutato di condannare la schiavitù". Quando Kirkland morì nel 1864, Bayard Taylor, autore e corrispondente occidentale, la ricordò come "la possessore di più genio di qualsiasi donna in America". Eppure i critici letterari successivi hanno trascurato il lavoro di Kirkland per quasi un secolo fino agli anni '1970, quando diversi studiosi cercarono di ristabilire la sua reputazione sia di critica sociale che di pioniera realista letterario.