Katherine drexel

Dedicando la sua vita e la sua fortuna alla filantropia, Katherine Drexel (1858-1955) fondò un ordine cattolico di suore, le Suore del Santissimo Sacramento, per lavorare per i nativi americani e gli afroamericani.

Katherine Drexel è nata a Filadelfia il 26 novembre 1858, seconda figlia di Francis Drexel, un ricco banchiere, e di Hannah Langstroth, una quacchera. Hannah morì cinque settimane dopo; suo padre sposò Emma Bouvier nel 1860. Erano cattolici devoti, ed entrambi dedicarono gran parte del loro tempo e denaro ad attività filantropiche. I bambini sono stati istruiti privatamente e sono stati incoraggiati a condurre una scuola domenicale per i figli dei dipendenti nella residenza estiva della loro famiglia. La famiglia ha viaggiato molto in Europa e ha intrapreso un viaggio di 6,000 miglia attraverso il West americano nel vagone ferroviario privato prestato a suo padre da James J. Hill, capo della Great Northern Railroad.

La piena vita sociale e filantropica di Drexel fu sconvolta dalla lunga malattia, e poi dalla morte, nel 1883, della sua matrigna, alla quale era molto devota; due anni dopo, suo padre morì. Pensò seriamente di entrare in un convento dove potesse essere totalmente assorbita dalla contemplazione e dalla preghiera, ma fu persuasa dal suo consigliere religioso a non prendere una decisione affrettata. Nel frattempo, le giovani donne Drexel furono implorate da un flusso di ecclesiastici di usare la loro grande ricchezza per aiutare, come avevano fatto i loro genitori, a soddisfare le molte urgenti necessità della Chiesa, specialmente per le missioni in Occidente e nel Sud. Nel 1889 Drexel iniziò un noviziato con le Suore della Misericordia a Pittsburgh, con l'intesa che in due anni avrebbe fondato il suo ordine, le Suore del Santissimo Sacramento, impegnate al servizio dei nativi e degli afroamericani; avrebbe, giurò, "essere la madre e la serva di queste razze".

Dopo aver fatto voto di povertà, ha vissuto il resto della sua vita con estrema frugalità. Allo stesso tempo, il suo reddito dalla fiducia di suo padre (che aumentò notevolmente quando la sorella maggiore morì di parto) ammontava a più di 1,000 dollari al giorno; probabilmente era, come dichiaravano regolarmente i giornali, "la suora più ricca del mondo". Ricevendo innumerevoli richieste di aiuto, concentrò i suoi doni su opere che poteva ispezionare e dove, se possibile, potevano servire le sue suore.

Alla fine del XIX secolo gli americani, specialmente in Oriente, erano sempre più angosciati dagli abusi o dall'incuria degli indiani d'America. La Chiesa cattolica, ostacolata dalla povertà e dai bisogni importuni degli immigrati cattolici nelle città dell'est, aveva potuto fare meno di molti gruppi religiosi; e, la Chiesa ha ritenuto, con considerevole ragione, che il governo federale discriminasse gli sforzi cattolici sia per assistere i nativi americani dichiaratamente cattolici sia per fare proselitismo tra i nativi americani non cristiani. Negli stessi anni, la maggior parte degli afroamericani viveva nel sud; la Chiesa lì era debole e non aveva quasi bisogno dello stigma aggiuntivo che probabilmente avrebbe accompagnato gli sforzi che avrebbero potuto in qualche modo mettere a repentaglio la supremazia bianca.

Nei suoi 60 anni di servizio, Drexel, più di ogni altra persona, ha guidato gli sforzi della Chiesa per rispondere in modo più compassionevole ed efficiente ai bisogni dei nativi e degli afroamericani. Ha dato più di 12 milioni di dollari del proprio denaro e alla sua morte 501 membri del suo ordine hanno sostenuto 49 case in 21 stati. In un senso molto reale, era una fondazione per una sola donna. Ha esaminato personalmente ogni richiesta, spesso indicando la sua decisione con una nota sulla lettera di richiesta. Ha viaggiato instancabilmente. Ha dato una forte priorità alla creazione di edifici ecclesiastici e scuole. Non credendo nella segregazione, ha riconosciuto che ai suoi tempi una chiesa o una scuola segregata era spesso il massimo che si potesse sperare. Forte sostenitrice dell'educazione liberale (aiutò a fondare quella che sarebbe diventata la Xavier University di New Orleans, il primo college cattolico per gli afroamericani), accettò prontamente la convinzione che per molti afroamericani l'istruzione "professionale" fosse il bisogno più urgente. In genere limitava la sua risposta alle richieste di aiuto all'ispezione, all'acquisto di terreni, alla costruzione di edifici e, occasionalmente, al pagamento degli stipendi. Non aveva né il tempo né la voglia di supervisionare. Un risultato della sua pratica fu che evitava quasi completamente il conflitto con i sacerdoti e i vescovi incaricati delle missioni.

Secondo i termini del testamento di suo padre, lei godeva solo del reddito derivante dalla fiducia che aveva stabilito. Di tanto in tanto era esortata a utilizzare quel reddito per creare una dotazione che avrebbe sostenuto, dopo la sua morte, le istituzioni che aveva contribuito a creare. Lei non l'ha fatto. Forse voleva continuare a prendere le decisioni di spesa da sola. Probabilmente voleva che i laici cattolici, se non l'intero popolo americano, alla fine si assumessero la responsabilità di mantenere le istituzioni che aveva aiutato a creare. Certamente ha appoggiato con tutto il cuore l'idea tradizionale che le istituzioni religiose dovrebbero in ultima analisi, fare affidamento sulla grazia di Dio.

Ha ricevuto molti premi nella sua vita, inclusa la prima laurea honoris causa conferita dall'Università Cattolica a una donna. Nel 1935 subì un attacco di cuore e, sebbene si fosse parzialmente ripresa, fu costretta a rinunciare alla sua guida dell'ordine. Visse in pensione con le sorelle fino alla sua morte nel 1955, all'età di 97 anni. Nel 1964 la Chiesa iniziò il lungo processo per determinare se Madre Katherine dovesse essere beatificata.

Ulteriori letture

Le biografie brevi e informative di Madre Drexel sono Nancy A. Hewitt, Notevoli donne americane: il periodo moderno (1980) e Katherine Burton, Nuova Enciclopedia cattolica (1967). Burton's La porta d'oro (1957) è una biografia sentimentale di Drexel. Suor Consuela Maria Duffy, membro dell'ordine fondato da Madre Drexel, ha scritto uno studio più equilibrato, Katherine Drexel (1966). □