Joshua johnston

Sebbene rimangano dubbi sulla sua identità e se determinate opere debbano essere attribuite a lui, Joshua Johnston (1765-1830) è considerato essere il primo ritrattista afroamericano di distinzione.

Joshua Johnston può o non può essere stato il primo artista afroamericano di distinzione e prove contrastanti sulla sua identità, razza e lavoro continuano a esistere. A lui sono attribuiti molti ritratti di famiglia non firmati della fine del Settecento e dell'inizio dell'Ottocento. Tuttavia, un uomo nella Baltimora postcoloniale di nome Joshua Johnson o Johnston era elencato nelle directory dell'epoca e che, in almeno due occasioni, si pubblicizzò come ritrattista. Quest'uomo da allora è stato assegnato il merito di un corpo di lavoro ed è universalmente incluso nelle storie dell'arte afroamericana.

L'artista dei "chiodini"

L'esistenza di Joshua Johnston fu suggerita per la prima volta da J. Hall Pleasants, un medico in pensione ed esperto riconosciuto a livello nazionale di artisti coloniali del Maryland. Negli anni '1940, Pleasants iniziò a indagare su storie che circolavano da tempo tra le eminenti società del Maryland secondo cui uno schiavo aveva dipinto i ritratti di molti dei loro antenati. La storia era stata tramandata per diverse generazioni senza alcuna documentazione. Molte famiglie hanno detto che il pittore era nero. Secondo una storia, lo schiavo era appartenuto a un noto artista del periodo e che il suo nome era William Johnson. Pleasants ha cercato nei vecchi elenchi di Baltimora e, sebbene non abbia trovato alcun William Johnson, ha trovato un elenco del 1817 per Joshua Johnston, descritto come ritrattista nella sezione "casalinghi liberi di colore".

Questa informazione stuzzicò ulteriormente la curiosità di Pleasant, poiché pensava di conoscere tutti i pittori di quel periodo. Pleasants alla fine ha concluso che Johnston era molto probabilmente il pittore di una serie di ritratti che erano stilisticamente simili, di cui l'artista non era mai stato identificato. In precedenza, il pittore veniva chiamato semplicemente "l'artista delle chiodature in ottone" perché i suoi dipinti erano spesso caratterizzati da mobili imbottiti con chiodini in ottone.

Ritratto apparso sulla rivista Life

Negli anni successivi, Pleasants identificò 34 dipinti che riteneva potessero essere attribuiti a Johnston e nel 1942 pubblicò un articolo nel Rivista storica del Maryland chiamato, "Joshua Johnston, il primo ritrattista nero americano?" Nel 1940, Vita La rivista suscitò ulteriore interesse per Johnston quando pubblicò un ritratto a lui attribuito. La pubblicità di quell'articolo portò alla scoperta di altri quattro dipinti che si credeva fossero di Johnston.

Nel 1948, il Peale Museum di Baltimora ha tenuto una mostra di 23 dipinti attribuiti a Johnston, e al momento della morte di Pleasant nel 1957, aveva "identificato" 50 dipinti realizzati dall'artista. Nei due decenni successivi, il mistero di Joshua Johnston continuò e nel 1973 un'asta a Washington vendette tre dipinti assegnati a Johnston per $ 31,000. I prezzi elevati erano il risultato della convinzione che Johnston fosse nero, rendendo le opere storicamente significative. A Baltimora, un importante storico dell'arte e amico di Pleasants ha scritto un saggio pubblicato nel Sole serale di Baltimora sfidando chiunque a dimostrare che Johnston era nero o che era, in effetti, l'artista di queste opere. Tre anni dopo, metà di questa sfida è stata risolta: prove documentali hanno rivelato che Johnston ha effettivamente dipinto le opere a lui attribuite.

La razza rimane un mistero

La prova è arrivata con la scoperta di un testamento della signora Thomas Everette, la moglie di un ricco uomo d'affari di Baltimora, che aveva un ritratto di famiglia fatto dall'artista di chiodini di ottone. Nel suo testamento, ha lasciato il dipinto a sua figlia, sostenendo che era stato dipinto da J. Johnson. Con questa documentazione, gli storici dell'arte furono in grado di stabilire quali opere del canone di Johnston erano stilisticamente simili da essere le sue. Anche se l'Everette stabilirà che l'artista dei chiodini era Joshua Johnston, non ha fatto nulla per stabilire la sua razza, il che rimane un mistero.

A metà degli anni '1980, l'Abby Aldrich Rockefeller Folk Art Center iniziò uno studio approfondito sulla questione della razza di Johnston. A condurre lo studio era Carolyn Weekely, la curatrice del centro. Il suo studio si è concentrato sulle storie di famiglia che avevano interessato Pleasants per la prima volta quasi quattro decenni prima. Lo studio Weekely si è concentrato sull'idea che Johnston fosse dell'India occidentale. Questa teoria spiegherebbe l'ambiguità razziale degli elenchi di Baltimora che Pleasants aveva scoperto per la prima volta. In uno, Joshua Johnston è elencato come un "libero capofamiglia di colore". Tuttavia, in un censimento del 1800, Johnston è elencato come un capofamiglia bianco libero e che la sua famiglia era composta dalla sua famiglia immediata e, soprattutto, da un nero libero. Una conclusione ovvia sarebbe che Johnston, se in realtà era nero, aveva la pelle così chiara da poter passare per bianco, ea volte lo faceva. Questo supporta ulteriormente la teoria delle Indie occidentali, perché nelle Indie occidentali, la mescolanza razziale era molto più comune che nell'America coloniale.

Impiegato da un abolizionista

Lo studio non ha mai scoperto alcuna documentazione definitiva sulla razza di Johnston, ma ha sollevato alcune nuove interessanti possibilità, la più significativa delle quali è stata che Johnston era uno schiavo di lingua francese ereditato da giovane da Charles Wilson Peale, un importante ritrattista di Baltimora e abolizionista schietto. Secondo questa teoria, per la quale non c'è quasi alcuna documentazione, Peale potrebbe aver ereditato il giovane Johnston da suo cognato e lo ha impiegato come suo assistente. Come tale, Johnston sarebbe stato esposto all'arte della ritrattistica così come era praticata all'epoca. Lo studio di Weekely ha fatto di tutto per dimostrare che lo stile di Johnston era molto simile a quello di Peale. Questa teoria ha dei detrattori, tuttavia, che sottolineano che Peales teneva ampi diari e non ha mai menzionato un Joshua Johnston o un apprendista artista.

In aggiunta al mistero di Johnston è che è riuscito a passare l'ignoto alla storia in primo luogo. Non si fa menzione di lui da nessuno dei tanti artisti di Baltimora dell'epoca, di cui si sa molto. Lo stesso Pleasants non sapeva nulla di Johnston, ed era il più grande esperto vivente di artisti coloniali del Maryland. Se non fosse stato un ritrattista, questo anonimato potrebbe essere spiegabile, ma dipingere ritratti è un'arte socialmente orientata; è spesso menzionato, e richiede, che un artista sia ben conosciuto tra una vasta cerchia di persone. Sicuramente, se Johnston fosse stato un uomo di colore, qualcuno ne avrebbe parlato. Naturalmente, la ricerca in questo settore è stata limitata a pochissimi studi e si spera che in futuro la verità su Joshua Johnston possa essere scoperta.

Ulteriori letture

Bearden, Romare, A History of African American Artists, dal 1792 ad oggi, Pantheon Books, 1993.

Bene, Elsa Honig, "A Search for Identity", in Gli artisti afroamericani, Hacker Art Books, 1982.

Samella, Lewis, Arte: afroamericano, Harcourt Brace Jovanovich, 1978. □