Joseph e jacques michel Étienne montgolfier

Gli inventori e industriali francesi Joseph Michel (1740-1810) e Jacques Étienne (1745-1799) Montgolfier furono fratelli che inventarono la mongolfiera, un passo importante nello sviluppo dell'aeronautica.

Entrambi i fratelli Montgolfier nacquero ad Annonay, Joseph nel 1740, Étienne il 7 gennaio 1745. Il loro padre possedeva una grande cartiera e diede loro una buona istruzione. Joseph fu inserito in una scuola privata, ma se ne andò per avviare un'attività chimica da solo. Parigi, con i suoi famosi scienziati, lo attirava, ma dopo un breve soggiorno fu richiamato ad Annonay per aiutare il padre a gestire la cartiera. Ha prontamente cercato di introdurre nuove tecniche nell'attività, che ha portato suo padre a dargli fondi per avviare un'attività in proprio. Tuttavia, l'inesperienza di Giuseppe portò presto a notevoli perdite finanziarie.

La giovinezza di Étienne è stata più conservatrice. Ha ricevuto una formazione come architetto, che includeva una formazione scientifica. Quando aveva 30 anni, suo padre si ritirò e lo mise a capo dell'azienda. Étienne si guadagnò presto un nome nell'industria della carta grazie ai suoi attenti e redditizi miglioramenti nella fabbricazione della carta.

Qualunque cosa abbia portato l'attenzione dei fratelli sull'uso dell'aria calda per una mongolfiera, e se abbiano anche capito, all'inizio, perché il fumo si alzava, non è chiaro. Ma si sa che sono passati rapidamente da un palloncino di dimensioni giocattolo a uno grande, e hanno presto appreso che il miglior carburante era la paglia mista a lana cardata. Il primo esperimento pubblico, il 5 giugno 1783, dimostrò a un'assemblea della nobiltà locale di Annonay come un pallone di circa 35 piedi di diametro potesse salire in 10 minuti fino a un'altezza di ben oltre un miglio.

La notizia dell'esperimento si è diffusa rapidamente. L'istituzione scientifica centrale in Francia, l'Accademia delle scienze, ha invitato i fratelli Montgolfier a Parigi per ripetere il loro esperimento. Il maltempo distrusse il primo pallone, ma fu fatto un secondo tentativo, a Versailles il 19 settembre 1783, alla presenza del re e della sua corte. Il pallone, come era appropriato per l'occasione reale, era elegantemente decorato. Questa volta trasportava una pecora, un gallo e un'anatra. È salito a più di 1,000 piedi e poi galleggiava verso il basso.

La mostra di successo prima dei reali ha reso i fratelli Montgolfier figure nazionali. Una medaglia d'oro è stata coniata in loro onore. Étienne ha ricevuto il nastro di San Michele; Joseph ottenne una pensione di 1,000 lire; e il loro padre ottenne un brevetto di nobiltà. I palloncini hanno attirato l'attenzione del pubblico e il termine mongolfiera è stato applicato anche su acconciature e abiti.

Nel gennaio 1784 a Lione, per verificare se i palloni potevano trasportare passeggeri, Joseph realizzò un gigantesco pallone da 130 piedi di diametro, probabilmente la più grande mongolfiera mai realizzata. Dopo la pioggia gelata e un incendio, il primo tentativo di Joseph non ebbe successo, un secondo tentativo fu effettuato il 19 gennaio. Dopo un volo di 15 minuti con Joseph e altri due passeggeri, il pallone fece una discesa piuttosto rapida ma atterrò senza lesioni. Gli aeronauti di successo furono portati in trionfo a Lione. Ma i fratelli Montgolfier si videro presto soppiantati dalle gesta altrui: presto furono tentati voli a lunga distanza, anche quelli della Manica. La loro vera speranza, quella di creare la navigazione aerea, è stata delusa quando hanno scoperto di non poter escogitare alcun mezzo per controllare il volo dei palloni.

Étienne è tornato alla sua cartiera; morì a Neuchâtel, in Svizzera, il 2 agosto 1799. Joseph tornò anche nell'industria della carta. La sua mente creativa si è rivolta ad altri dispositivi; inventò il pistone idraulico e concepì un apparato per distillare liquidi a temperatura e pressione ridotta e un apparato per essiccare la frutta in tali condizioni. Tra i molti altri onori che gli furono conferiti c'erano l'appartenenza alla Legion d'Onore e la nomina all'Istituto di Francia. Morì a Balaruc-les-Bains il 26 giugno 1810.

Ulteriori letture

Un breve resoconto dei successi dei fratelli Montgolfier è in Shelby Thomas McCloy, Invenzioni francesi del XVIII secolo (1952), e in Charles Singer e altri, eds., Una storia della tecnologia (5 voll., 1954-1958).

Fonti aggiuntive

Gillispie, Charles Coulston, I fratelli Montgolfier e l'invenzione dell'aviazione, 1783-1784: con una parola sull'importanza del volo in mongolfiera per la scienza del calore e l'arte di costruire ferrovie, Princeton, NJ: Princeton University Press, 1983. □