Johnson jr., William (1771-1834)

Giustizia della Corte suprema

Gioventù. William Johnson Jr. è nato il 27 dicembre 1771 a Charleston, nella Carolina del Sud, secondo figlio di William e Sara Johnson. Suo padre era un ricco fabbro che ha assunto un ruolo attivo negli affari pubblici ed è stato eletto alla legislatura. Il giovane William entrò al College of New Jersey (ora Princeton University) nel 1787 e si formò in classici, matematica e storia. Johnson ha studiato legge a Charleston sotto Charles Cotesworth Pinckney, che aveva studiato a Londra sotto Sir William Blackstone. Johnson ha conseguito la laurea in lettere nel 1790 e in riconoscimento della sua eccezionale borsa di studio è stato scelto per consegnare il Latin Salutatory.

Leader di stato. Johnson fu eletto all'Assemblea della Carolina del Sud nel 1794 e in seguito ne servì come presidente. Ha presieduto il movimento per riformare il sistema giudiziario della Carolina del Sud e ha sostenuto con successo un migliore accesso ai tribunali istituendo una serie di tribunali di circoscrizione. Nel 1799, all'età di ventisette anni, Johnson fu nominato alla Corte d'appello della Carolina del Sud, dove si guadagnò una reputazione per correttezza e forti capacità di ragionamento.

Alta Corte. Il 22 marzo 1804 il presidente Thomas Jefferson nominò Johnson come sua prima nomina alla Corte Suprema. Jefferson, irritato dalle tendenze federaliste della magistratura e, in particolare, dal potere del formidabile giudice capo John Marshall, fu felicissimo nel 1804 di avere finalmente la possibilità di nominare il proprio uomo alla Corte. Johnson è stato consigliato a Jefferson come "uno zelante democratico" dal "carattere irreprensibile". Johnson aveva solo trentadue anni quando prestò giuramento come giudice associato della Corte Suprema nel maggio 1804. Johnson è stato definito da almeno un biografo il "primo dissidente", una descrizione che in realtà non è vera . (Il giudice James Iredell espresse la prima opinione dissenziente della Corte nel 1793). Johnson è stato, tuttavia, il dissidente più frequente dell'Alta Corte nei suoi primi anni, esprimendo un totale di trentatré opinioni dissenzienti tra il 1805 e il 1834. La decisione più memorabile di Johnson è arrivata nell'unica questione in cui si è opposto allo stesso presidente che lo ha nominato.

Rimprovero al presidente. Il caso è nato dall'applicazione del controverso Embargo Act del 1807 di Jefferson, che vietava l'esportazione di merci dagli Stati Uniti verso porti stranieri. L'embargo era uno sforzo per tenere gli Stati Uniti fuori dalla guerra tra Inghilterra e Francia mantenendo un rigido atteggiamento isolazionista. Il Congresso aveva concesso a Jefferson ampi poteri esecutivi, ai quali il presidente aveva aggiunto ordini ai funzionari locali di mantenere il divieto di commercio. Nel 1808 il collezionista del porto di Charleston, nella Carolina del Sud, Simeon Theus, dovette affrontare un dilemma. Una nave attraccata nel suo porto, piena di riso e cotone e, secondo il suo proprietario, diretta a Baltimora, sembrava essere conforme all'Embargo Act. Eppure i recenti ordini del Dipartimento del Tesoro di Jefferson "incoraggiavano" la detenzione di tutte le navi indipendentemente dall'aspetto. Di fronte alla possibilità che sarebbe stato rimosso dal suo incarico per il mancato rispetto degli ordini presidenziali, Theus ha trattenuto la nave anche se non credeva che fosse in violazione della legge. Il proprietario della nave, Adam Gilchrist, ha presentato una petizione al giudice Johnson, in qualità di giudice del circuito, per ordinare a Theus di rilasciare la sua nave. Johnson vedeva le regole del Dipartimento del Tesoro come un'intrusione inappropriata dei dirigenti nel processo decisionale dei funzionari portuali locali. Il presidente stava cercando di assumere poteri non contemplati dall'Embargo Act sostituendo il suo giudizio a quello dei collezionisti locali. Johnson non credeva che il collezionista, senza prove per trattenere la nave, dovesse seguire gli ordini presidenziali che equivalevano a "un'invasione non autorizzata della libertà individuale". In un rimprovero diretto al presidente Jefferson, Johnson ha dichiarato che "gli ufficiali del nostro governo, dal più alto al più basso, sono ugualmente soggetti a restrizioni legali". La libertà di impegnarsi nel commercio era un diritto essenziale per una persona quanto "l'aria che respira o il cibo che consuma". Il 28 maggio 1808 Johnson ordinò la spedizione gratuita.

Reazione. Il presidente Jefferson era furioso per questa sfida alla sua autorità e ha incaricato il procuratore generale Caesar Rodney di pubblicare una critica alla decisione di Johnson. Rodney lo ha fatto, sfidando la giurisdizione di Johnson sulla questione e accusando la giustizia di intromettersi negli affari esecutivi. Johnson ha risposto con una dichiarazione alla stampa e ha presentato la causa per un intervento giudiziario quando erano in gioco le libertà individuali. I tribunali, ha scritto, sono gli "espositori costituzionali" della legge, e in "un paese in cui le leggi governano, i tribunali di giustizia sono necessariamente il mezzo di azione e reazione tra il governo e i governati".

Dissidente repubblicano. Per la maggior parte Johnson era un fedele e devoto repubblicano jeffersoniano, e divenne un critico regolare del giudice capo John Marshall. Johnson divenne un prolifico dissidente e, anche quando era in maggioranza, spesso scriveva un'opinione concordante separata. Sebbene fosse spesso in disaccordo con Marshall, Johnson sostenne il ruolo fondamentale della Corte nel processo decisionale costituzionale. Verso la fine della sua carriera, Johnson si oppose alla teoria dell'annullamento di John Calhoun, accolta da molti sud Caroliniani, definendola "un'illusione sciocca e malvagia". Era anche uno scrittore prolifico e attivo nella Charleston Horticultural Society. La salute di Johnson iniziò a peggiorare nel 1832 e morì a Brooklyn, New York, il 4 agosto 1834.