Jim Beckwourth

Jim Beckwourth (ca. 1800-1866) figlio di un ricco proprietario terriero della Virginia e del suo schiavo. Liberato dalla schiavitù da giovane, Beckwourth è noto per le sue avventure fiabesche di battaglie indiane, commercio di pellicce e esplorazione nell'esercito degli Stati Uniti.

Jim Beckwourth nacque vicino a Fredericksburg, in Virginia, intorno al 1800. Suo padre era Sir Jennings Beckwith, rampollo di un'importante famiglia della Virginia. Sua madre era comunemente conosciuta come "Miss Kill", anche se non è chiaro se fosse il suo vero nome o no. Era una delle schiave di Beckwith. Il padre di Beckwourth si trasferì nel Missouri nel 1806 e portò con sé Jim e sua madre. Si stabilirono in una grande fattoria dove i fiumi Missouri e Mississippi si incontrano vicino alla città di St. Charles. Il padre di Jim lo mandò a scuola a St. Louis dal 1810 circa al 1814. Fu poi apprendista presso un fabbro a St. Charles. Beckwourth combatté con il fabbro e tornò alla fattoria di suo padre. È stato liberato il giorno del suo diciannovesimo compleanno, ma sembra che sia rimasto per un po 'nella fattoria di suo padre. Ad un certo punto ha adottato la sua versione del cognome.

Sebbene possa aver fatto un viaggio precedente a ovest, la prima conoscenza certa che abbiamo è che si unì alla spedizione di trappole e commercio di William Henry Ashley nel Far West nel 1824. Ad un certo punto di quel viaggio, Beckwourth fu mandato avanti per comprare cavalli dal Tribù Pawnee. Non trovandoli e senza cibo a sufficienza, fece un viaggio disperato verso una stazione commerciale e sarebbe morto di fame se non fosse stato trovato da una banda amichevole di nativi americani. Beckwourth in seguito scrisse un racconto del viaggio che si pone in una luce favorevole e gioca il proprio ruolo nella spedizione. Questa tendenza a esagerare ha portato molti scrittori successivi a scartare la verità dei suoi racconti, ma molto spesso sembra esserci un nucleo di realtà in essi. L'incidente più famoso è quello in cui Beckwourth afferma di aver salvato Ashley dall'annegamento, anche se in seguito è stato dimostrato che non sarebbe potuto accadere nel modo descritto. Tuttavia, si è verificato un incidente simile e Beckwourth sembra conoscerlo molto bene.

Beckwourth ha continuato a intrappolare e ha lavorato per William Sublette, che era uno degli acquirenti del commercio di pellicce di Ashley. Nel 1827 "sposò" una donna della tribù dei Blackfoot. Nel 1829 si ritrovò incapace di pagare un debito, così si rifugiò tra i suoi amici della tribù dei Corvi, dove si risposò. Beckwourth dice di aver sposato otto donne mentre stava con il Corvo. Presto guidò un gruppo di razzie di successo contro un'altra tribù e fu nominato capo del Corvo. Negli anni successivi, Beckwourth guidò il Corvo in una grande battaglia contro i loro nemici di Piedi Neri in cui affermò che tutti i Piedi Neri furono uccisi e il Corvo perse trenta o quaranta guerrieri. Durante questo periodo Beckwourth ha continuato a intrappolare e ha venduto le sue pellicce alla American Fur Company di St. Louis. Nel 1837, tuttavia, fu eliminato dai libri contabili della Società e decise di cercare altrove per guadagnarsi da vivere.

Beckwourth ha trovato lavoro come scout e mulattiere per l'esercito degli Stati Uniti nella sua guerra contro la tribù Seminole della Florida. Prese parte alla battaglia di Okeechobee che fu combattuta il 25 dicembre 1837, ma dopo che la guerra divenne routine, Beckwourth si annoiò e tornò nel Missouri e nel commercio di pellicce. Gli fu offerto un impiego da Andrew Sublette, il fratello minore di William. Ha preso una festa commerciale lungo il sentiero di Santa Fe a Taos, nel New Mexico, dove ha sposato una donna messicana del posto. Nell'ottobre 1842, Beckwourth e la sua sposa si diressero a nord verso l'attuale Colorado e aprirono una stazione commerciale sul fiume Arkansas che alla fine divenne la città di Pueblo.

Nel 1843 Beckwourth lasciò Pueblo con un gruppo di 15 persone e si diresse verso la California, poi una parte del Messico. Arrivarono a Los Angeles nel gennaio 1844. Quando i residenti locali si ribellarono contro i funzionari messicani, Beckwourth si unì alla loro parte nella "battaglia" di Cahuenga nel 1845. Quindi lasciò la California per il New Mexico e commerciò lungo il Santa Fe Trail fino all'agosto 1848 Fu assunto come guida da un funzionario del Dipartimento della Guerra degli Stati Uniti e il loro gruppo si recò a Los Angeles, dove arrivarono il 25 ottobre 1848. Da lì si diressero a nord, a Monterey, all'epoca capitale della California. Ha accettato un lavoro come corriere in un ranch vicino all'attuale città di Santa Maria, a nord di Los Angeles. Durante il viaggio si è imbattuto nel massacro della famiglia Reed che viveva nella vecchia Missione di San Miguel e ha guidato il gruppo che ha arrestato gli assassini.

Quando l'oro fu scoperto nel nord della California, Beckwourth si unì alla California Gold Rush. Non cercò attivamente l'oro, ma scommise e commerciava cavalli e si guadagnava da vivere tra i cercatori. Nella primavera del 1850 si recò nelle remote aree minerarie della Sierra Nevada, nella regione dell'attuale Parco nazionale vulcanico di Lassen. Un giorno vide quello che sembrava un passaggio basso a ovest. Alla fine di aprile condusse tre uomini a questo passo, che in seguito fu chiamato Beckwourth Pass. È appena a ovest del confine tra California e Nevada, a circa 30 miglia a nord di Reno. Beckwourth capì immediatamente che poteva essere un importante ingresso da est nella regione delle miniere d'oro, e lui ei suoi compagni trascorsero l'estate e l'autunno del 1850 aprendo una strada attraverso il passo. Nella primavera del 1851 promosse attivamente la sua "New Emigrant Route" e ottenne capitali dai mercanti di Marysville, in California, per svilupparla. Beckwourth guidò la prima carovana attraverso il Passo alla fine di luglio o all'inizio di agosto 1851. Quando arrivò a Marysville nel settembre 1851, ci furono così tante celebrazioni che la città quasi fu bruciata.

Più o meno in quel periodo Beckwourth incontrò TD Bonner. Bonner era l'ex presidente della New Hampshire Temperance Society che era stato costretto a emigrare in California quando aveva ripreso a bere. È diventato un giudice di pace nella contea di Butte, in California, dove Beckwourth lo ha incontrato. Nella primavera del 1852 Beckwourth aveva deciso di stabilirsi nella "valle piacevole" che si trovava a ovest del Beckwourth Pass. Lì costruì una casa e un albergo per i viaggiatori che attraversavano il Passo. È diventato uno dei principali punti di ingresso per i pionieri che venivano in California. Nell'ottobre 1854 Bonner andò a vivere nell'hotel di Beckwourth e si impegnò a scrivere l '"autobiografia" di Beckwourth. Nel giugno del 1855 Bonner era tornato a est e aveva firmato un contratto con Harper and Brothers a New York per pubblicarlo. Quando uscì nel 1856, i suoi racconti e le sue emozionanti avventure ne fecero un bestseller e Beckwourth divenne subito una celebrità.

Beckwourth rimase nel suo ranch (ora Beckwourth, California) fino al novembre 1858. Poi tornò a est, nel Missouri, ei giornali di St. Louis e Kansas City registrarono la visita del famoso montanaro. Si trasferì a Denver, in Colorado, dove si risposò e si stabilì come direttore di un emporio. Lui e sua moglie avevano una figlia morta durante l'infanzia. Dopo la sua morte, il matrimonio si sciolse e Beckwourth si trasferì con una donna Crow. È stato coinvolto in vari graffi con la legge, tra cui un'accusa di omicidio colposo da cui è stato assolto per legittima difesa. Si è poi arruolato nell'esercito americano come esploratore e ha preso parte a diverse azioni contro la tribù Cheyenne. Nel settembre 1866 andò a visitare un villaggio di Crow in missione per l'esercito. Morì lì, intorno al 25 settembre 1866. □