James e Howells: due romanzieri realistici

I pericoli della finzione. Agli albori della repubblica americana, i critici consideravano la narrativa una forma che induceva svenimenti che confondevano le teste e la morale dei lettori (la maggior parte delle quali giovani donne sensibili). Molti dei primi romanzi si concentravano effettivamente su crimine, intrighi e sessualità illecita. Un venditore ambulante di libri potrebbe pubblicizzare la sua merce con il grido "Seduzione! Rivoluzione! Omicidio!" William Hill Brown (1765-1793), di cui Il potere della simpatia (1789) è generalmente considerato il primo romanzo americano, ammesso che "questo tipo di scrittura non è stato accolto con approvazione universale". Ansioso di ottenere l'approvazione per il suo romanzo, Brown ha sottolineato le sue qualità positive: "le pericolose conseguenze della SEDUZIONE sono esposte e i vantaggi dell'istruzione femminile esposti e raccomandati". Sebbene la forma del romanzo fosse diventata rispettabile negli anni '1870 dell'Ottocento, grazie a famosi autori americani come James Fenimore Cooper (1789-1851), Nathaniel Hawthorne (1804-1864) e Harriet Beecher Stowe (1811-1896), la contaminazione del passato è rimasto.

Dal romanticismo al realismo. Come notò Henry James nel 1884, "La vecchia superstizione sul fatto che la narrativa fosse 'malvagia' si è senza dubbio estinta. . . ma lo spirito di esso indugia in un certo sguardo obliquo rivolto a qualsiasi storia che non ammetta più o meno di essere solo uno scherzo ". Non più "malvagia", la narrativa di fine Ottocento è rimasta (secondo James) moralista, melodrammatica e risolutamente "finta", nonostante il fatto che, come sosteneva James, "l'unica ragione per l'esistenza di un romanzo è che tenta di rappresentare la vita. " Durante gli anni 1860 e 1870 una manciata di autori americani tentò di "rappresentare la vita" realisticamente nella narrativa. Rebecca Harding Davis (1831-1910), autrice di La vita nei mulini del ferro (1861), dichiarò che la sua missione era "scavare in questo luogo comune, questa vita americana volgare, e vedere cosa c'è dentro". Pubblicato il veterano dell'esercito dell'Unione John William De Forest (1826-1906) La conversione di Miss Ravenel dalla secessione alla lealtà (1867), il primo romanzo a offrire una valutazione realistica della guerra civile, e Edward Eggleston (1837-1902), un autore dell'Indiana, dissezionò il cuore americano in Il maestro di scuola Hoosier (1871). Tuttavia, solo negli anni Ottanta e Novanta dell'Ottocento il "realismo" si è radicato nelle lettere americane.

Il decano delle lettere americane. Il nativo dell'Ohio William Dean Howells (1837-1920) si trasferì a Boston nel 1865, determinato a far crollare i ranghi dell'establishment letterario americano. Il suo arrivo a Boston coincise con il flusso finale della gloria letteraria del New England. In precedenti visite a Boston, Howells aveva avuto la fortuna di incontrare molti dei suoi idoli letterari, tra cui Ralph Waldo Emerson,

Nathaniel Hawthorne, Oliver Wendell Holmes e James Russell Lowell. Entrando a far parte dello staff della preminente rivista letteraria americana, The Atlantic Monthly, nel 1865 Howells stava diventando un membro del club. Ha lavorato a The Atlantic per quindici anni, servendo come redattore capo dal 1871 al 1881. Dalla sua cattedra a The Atlantic —E poi come editorialista per Harper's Monthly (1886-1892, 1900-1920) —Howells ha coltivato giovani talenti come Hamlin Garland, Stephen Crane, Charlotte Perkins Gilman e Frank Norris. Nella sua narrativa Howells ha aperto la strada all'arte del realismo americano. I suoi romanzi includono Un'istanza moderna (1882), che affrontò l'allora tabù soggetto del divorzio; L'ascesa di Silas Lapham (1885), su un uomo d'affari di Boston eticamente tormentato; e Un pericolo di nuove fortune (1889), un racconto di New York City (la casa del romanziere dopo il 1888) che riflette il punto di vista politico sempre più liberale di Howells.

Un cittadino del mondo. La narrativa di Howells aveva i suoi detrattori oltre che i suoi sostenitori. Alcuni lettori hanno semplicemente trovato il realismo noioso. In uno dei Dizionario del diavolo voci che iniziò a scrivere nel 1881 definì l'umorista Ambrose Bierce (1842-1914) realismo as

“L'arte di rappresentare la natura come la vedono i rospi. Il fascino che avvolge un paesaggio dipinto da una talpa, o una storia scritta da un verme misuratore. " Henry James (1843-1916), uno degli amici di una vita di Howells e uno dei più grandi stilisti di prosa dell'epoca, fece del suo meglio per elevare il quoziente di "fascino" del realismo americano. James è cresciuto in una famiglia ricca e cosmopolita. Ha trascorso la sua giovinezza a New York, Newport e in Europa; studiò per un anno accademico alla Harvard Law School (1862-1863); e trascorse gran parte della sua età adulta all'estero, diventando infine cittadino britannico. Mentre Howells faceva affidamento sugli effetti sulle descrizioni dei fenomeni esterni, James sondò le emozioni e la psiche. James ha descritto una scena critica in Il Ritratto di signora (1881) - una scena in cui l'eroina, Isabel Archer, medita davanti a un caminetto - come "una rappresentazione semplicemente di lei immobile vedendo e un tentativo per rendere la mera ancora lucidità del suo atto "interessante" come la sorpresa di una carovana o l'identificazione di un pirata ". Nei primi lavori come Roderick Hudson (1876) Daisy Miller (1879), e Il Ritratto di signora James ha esaminato l'effetto della società europea sul carattere americano. Durante la metà degli anni 1880 James scrisse due romanzi "politicai": I bostoniani (1886), una critica del movimento delle donne, e La principessa Casamassima (1886), una critica all'anarchismo politico. Durante gli anni 1890 e all'inizio del XX secolo, il lavoro di James divenne più denso e più esplicitamente interessato ai piccoli cambiamenti di umore e di modi. Il bottino di Poynton (1897) Le ali della colomba (1902) Gli ambasciatori (1903), e La ciotola d'oro (1904) sono tra le sue opere principali di questo periodo. Un implacabile autocritico, James ha tenuto una serie di taccuini e, nei suoi ultimi anni, ha accuratamente rivisto quasi tutti i suoi romanzi pubblicati per la pubblicazione nella New York Edition (1907-1918) delle sue opere. "L'umanità è immensa e la realtà ha una miriade di forme", ha scritto una volta; "Il massimo che si possa affermare è che alcuni dei fiori della finzione ne hanno l'odore e altri no."