James benson irwin

Nel 1971, durante la missione spaziale americana Apollo 15, James Irwin (1930-1991) divenne l'ottava persona a camminare sulla luna. Durante il primo utilizzo in assoluto del veicolo itinerante lunare, o "buggy lunare", lui e il comandante della missione David Scott hanno trovato una roccia di quattro miliardi di anni. Irwin ha vissuto la missione lunare come un risveglio religioso e in seguito ha fondato un'organizzazione religiosa cristiana evangelica.

James Irwin è nato e cresciuto a Pittsburgh, in Pennsylvania. Suo padre lavorava come montatore di vapore ai Musei Carnegie, gestendo la centrale elettrica. "Alcuni dei miei primi ricordi riguardano l'attesa di papà in questo posto straordinario", ha scritto Irwin nella sua autobiografia Per governare la notte. Il suo fascino per tutta la vita per le macchine volanti è iniziato prima della seconda elementare quando un vicino gli ha dato un modello di aereo. Il suo interesse è cresciuto quando suo padre lo portava in un vicino aeroporto per guardare gli aerei decollare e atterrare.

Quando Irwin aveva undici anni, la famiglia si trasferì in Florida, ma suo padre non riuscì a trovare lavoro e fu costretto a tornare a Pittsburgh e al suo vecchio lavoro. "Ho assunto il ruolo dell'uomo in casa", ha detto Irwin nel suo libro. "È stata un'esperienza che sta maturando per me". Quando era in prima media, Irwin si sentì attratto dall'entrare in una chiesa battista; si convertì e rimase religioso per il resto della sua vita.

Irwin ha trascorso i suoi anni di scuola media e superiore a Salt Lake City. Dopo la laurea, è entrato nell'Accademia navale degli Stati Uniti ad Annapolis, nel Maryland. Dopo essersi diplomato all'Accademia nel 1951, Irwin, che era ancora interessato a diventare un pilota, colse al volo l'opportunità di unirsi alla US Air Force. Alla fine ha imparato a volare in una base aerea di Hondo, in Texas. La base non era stata utilizzata dalla seconda guerra mondiale ed era stata utilizzata come allevamento di polli. "Avevano ancora la rete metallica", scrisse Irwin nel suo libro, "e c'erano piume e escrementi dappertutto. Era la vita più primitiva che avessi visto".

Irwin imparò così in fretta che presto scoprì che gli aerei da addestramento T-6 non erano una sfida sufficiente. Ha guadagnato le sue ali da pilota dell'Air Force pensando di lasciare il servizio e andare a lavorare per una compagnia aerea. Tuttavia, quando è stato assegnato a una base a Yuma, in Arizona, ha incontrato il suo primo aereo da caccia P-51. "Quei 51 erano gli aerei più caldi che avessi mai visto in vita mia", scrisse in seguito. "Da quel momento in poi, mi sono ritrovato a vivere per volare."

Durante questo periodo, ha sposato una donna cattolica di nome Mary Etta nonostante le obiezioni della sua famiglia. Ben presto, le loro differenze religiose portarono al divorzio.

Impegnato seriamente nel volo, Irwin ha deciso di diventare un pilota collaudatore. Per farlo avrebbe dovuto frequentare una scuola di specializzazione, quindi è entrato all'Università del Michigan ad Ann Arbor. Ha anche fatto domanda per la scuola di pilota collaudatore presso la Edwards Air Force Base in California ed è stato accettato. Ma una nuova regola che impediva al personale dell'Air Force di frequentare due scuole contemporaneamente lo fece assegnare invece a Dayton, Ohio, dove aiutò a progettare missili. Ha mantenuto il suo status di volo diventando istruttore di volo. Irwin ha conseguito un master in ingegneria aeronautica e strumentale nel 1957. Ha sposato la sua seconda moglie, una modella di nome Mary Ellen Monroe. Ben presto ebbero una bambina di nome Joy.

A questo punto, la National Aeronautics and Space Administration (NASA) aveva iniziato a inviare persone nello spazio e Irwin voleva diventare un astronauta. Ma la NASA accettava solo piloti collaudatori. Alla fine, nel 1960, Irwin fu ammesso alla scuola pilota collaudatore di Edwards. Mentre si stava allenando a Edwards, nacque il suo secondo figlio, una ragazza di nome Jill. Dopo essersi diplomato alla scuola di pilotaggio, Irwin ha deciso di rimanere alla Edwards come pilota collaudatore. Fu immediatamente assegnato a una missione top secret per testare quello che doveva essere l'aereo volante più alto e più veloce mai costruito.

Proprio quando sembrava che la sua carriera stava finalmente per decollare, uno studente pilota che stava addestrando si schiantò sull'aereo su cui stavano volando. Entrambi sono sopravvissuti, ma Irwin ha subito fratture composte, amnesia e ha quasi perso una gamba. Rimase in punizione per molti mesi e si scoraggiò così tanto che iniziò a studiare per diventare avvocato.

Irwin era tornato in aria nel 1962, tuttavia, e stava puntando al corpo degli astronauti. Nel 1963 fece domanda per diventare un astronauta ma fu rifiutato. Sempre quell'anno, lui e sua moglie ebbero un figlio, James, seguito da un'altra figlia, Jan, nel 1964. Successivamente adottarono un quinto figlio, Joe. Nel 1964, Irwin tentò di nuovo per il corpo degli astronauti e fu nuovamente respinto.

Nel 1966, anno in cui compì 36 anni, limite di età per i candidati astronauti, fu finalmente accettato nel programma astronauta. È stato incaricato del programma di test per il modulo di atterraggio lunare che era in costruzione. "L'intero esperimento è stato per molti versi l'esperienza più gratificante che abbia mai avuto", ha ricordato nel suo libro. "In modo personale, è stato quasi più gratificante del viaggio sulla luna".

Dopo un anno e mezzo di addestramento, Irwin, David Scott e Alfred Worden furono assegnati al volo dell'Apollo 15. Il lancio e il viaggio di tre giorni verso la luna furono senza intoppi. Il 30 luglio 1971 Irwin pilotò il modulo lunare dell'Apollo 15, Falco, che atterra in una pianura vicino alla catena montuosa appenninica della luna.

Dopo una buona notte di sonno, Irwin e Scott si avventurarono fuori. Per la prima volta nella storia, hanno schierato un veicolo itinerante lunare a quattro ruote, o "buggy lunare", e li ha portati più lontano dalla loro nave di quanto si fossero avventurati i precedenti astronauti lunari. A parte un breve spavento quando il veicolo è scivolato via da loro mentre lavoravano accanto ad esso su un ripido pendio, la macchina ha fatto bene il suo lavoro. Ha aiutato gli astronauti a fare una delle scoperte più entusiasmanti del programma Apollo: una roccia, vecchia di oltre quattro miliardi di anni, che i media hanno soprannominato Genesis Rock. La missione ha anche stabilito un record di resistenza per il tempo trascorso sulla luna.

Durante le sue 67 ore sulla luna, 19 delle quali trascorse fuori dalla nave in tre escursioni separate, Irwin ha vissuto un risveglio religioso, dicendo di aver sentito la presenza e il potere di Dio in un modo nuovo. Si ritirò dalla NASA nel 1972 e fondò la High Flight Foundation, un'organizzazione religiosa interconfessionale con sede a Colorado Springs, Colorado. "Prima del volo, non ero davvero un uomo religioso", ha spiegato Irwin nella sua autobiografia. "Credevo in Dio, ma non avevo davvero nulla da condividere. Ma quando sono tornato dalla luna, ho sentito così forte che avevo qualcosa che volevo condividere con gli altri, che ho stabilito High Flight, per raccontare tutto uomini ovunque che Dio è vivo, non solo sulla terra ma anche sulla luna ".

All'inizio degli anni '1980, Irwin organizzò spedizioni annuali sul Monte Ararat in Turchia alla ricerca dell'Arca di Noè. Nel 1982, riuscì a raggiungere la cima della montagna ma cadde e rimase ferito. L'anno successivo volò sopra la vetta con un aereo per cercare i resti dell'arca, ma non ne trovò mai. Irwin aveva una storia di problemi cardiaci e ha ceduto a un attacco di cuore l'8 agosto 1991. Fu il primo dei moon walker a morire.

Libri

Chaikin, Andrew, A Man on the Moon: The Voyages of the Apollo Astronauts, Penguin Books, 1994.

Irwin, James e William A. Emerson, Jr., Per governare la notte AJ Holman Company, 1973.

Periodici

Houston Chronicle, Agosto 10, 1991.

New York Times, Agosto 10, 1991.

Domenica Telegraph (Sydney, Australia), 21 dicembre 1997.

Online

"Informazioni sull'equipaggio dell'Apollo 15", Apollo Lunar Surface Journal,http://www.hq.nasa.gov/office/pao/History/alsj/a15/a15.crew.html (15 novembre 2001).

"Astronaut Bio: James Irwin.," Sito Web del Lyndon B. Johnson Space Center, http://www.jsc.nasa.gov/Bios/htmlbios/irwinjb.html (15 novembre 2001).

"James Irwin," Astronaut Hall of Fame,http://www.astronauts.org/astronauts/irwin.htm (November 13, 2001). □