Istruzione di ragazze e donne

Prima della rivoluzione americana, poche vie di istruzione formale erano aperte a ragazze e giovani donne. Durante tutto il periodo coloniale, i ragazzi e le ragazze in genere imparavano a leggere nelle "scuole dame" gestite da donne nelle loro case. Al di là di questo livello rudimentale di istruzione, le opzioni educative per le giovani donne erano limitate. Le "scuole d'avventura" offrivano formazione in materie "ornamentali" come musica, disegno, ricamo e danza, e i collegi (a volte indicati come scuole di "rifinitura") cercavano di preparare le donne d'élite al loro ingresso nella società educata. Data la casualità dell'educazione delle donne, quelle donne ben istruite che sono diventate maggiorenni prima della Rivoluzione, in particolare Abigail Adams, Elizabeth Graeme Ferguson e Mercy Otis Warren, tendevano ad essere in gran parte autodidatte o facevano affidamento sul sostegno di parenti maschi. per fornire loro l'accesso a libri e altri materiali didattici. Nel complesso, a metà del Settecento, si prestava poca attenzione formale all'istruzione delle donne.

Durante il primo periodo nazionale, l'istruzione per uomini e donne divenne collegata al patriottismo e quindi un argomento di importanza nazionale. I pensatori sociali e politici hanno affermato che il successo della giovane Repubblica riposava in una cittadinanza illuminata e ben istruita. I sostenitori dell'educazione insistevano sul fatto che i cittadini avevano il diritto, anzi il dovere e la responsabilità, di acquisire varie forme di conoscenza "utile". Sia gli uomini che le donne hanno tratto vantaggio da questa convinzione della forte importanza dell'istruzione. I decenni successivi alla Rivoluzione furono conosciuti come "l'era delle accademie", poiché centinaia di nuove scuole furono create per soddisfare le esigenze politiche e pratiche dei cittadini istruiti.

Tra il 1780 e il 1820, gli educatori fondarono circa quattrocento accademie e seminari femminili, offrendo alle donne bianche della classe media e alta un accesso senza precedenti alle opportunità educative. Le accademie femminili potevano essere trovate in tutte le parti della nazione, comprese le città più grandi e quelle più piccole. Come le accademie maschili fondate durante questo periodo di tempo, la maggior parte di queste accademie erano istituzioni dello stesso sesso, sebbene una considerevole minoranza fosse coeducativa, come la Bradford Academy in Massachusetts. Sia le donne che gli uomini hanno fondato e insegnato nelle accademie femminili. Nel 1790 Susanna Rowson nel Massachusetts e Sarah Pierce nel Connecticut fondarono accademie ben note e apprezzate per le giovani donne. A Filadelfia il medico Benjamin Rush e altri importanti cittadini maschi prestarono il loro sostegno alla Young Ladies 'Academy of Philadelphia, una prestigiosa scuola che attirava donne da tutte le parti della nazione. Spesso, le accademie femminili erano associate a istituzioni maschili esistenti, come la Female Academy nel New Brunswick, New Jersey, i cui amministratori erano affiliati al Queen's (Rutgers) College.

Più complete della maggior parte delle scuole d'avventura o dei convitti esistenti, queste accademie fornivano alle donne istruzioni di grammatica, storia, geografia, retorica, composizione, filosofia morale e, in alcuni casi, latino, botanica, chimica e astronomia. I programmi di studio offerti nelle accademie femminili erano simili a quelli offerti nella maggior parte delle accademie maschili, attestando la crescente convinzione nell'uguaglianza intellettuale delle donne con gli uomini. Sebbene alcune accademie femminili continuassero a offrire musica, danza, ricamo e pittura, si pensava che questi argomenti non costituissero più lo scopo principale dell'educazione delle donne. Piuttosto, l'istruzione mirava a preparare le donne a diventare membri della società sia "utili" che "ornamentali". Se adeguatamente istruite per il loro ruolo di compagne vivaci, articolate e divertenti, le donne avrebbero dato il tono alla prima società nazionale, fornendo armonia e stabilità alla giovane nazione.

Infondendo ai ruoli domestici e sociali delle donne un significato politico e patriottico, i sostenitori dell'educazione delle donne hanno celebrato le conquiste intellettuali delle donne. Eppure, nonostante questo entusiasmo, il tema dell'educazione delle donne era segnato da una tensione fondamentale tra il riconoscimento della capacità intellettuale delle donne e le preoccupazioni sull'uso che le donne potevano fare della loro educazione. Gli scrittori prescrittivi temevano che le donne potessero diventare così distratte o interessate all'istruzione da trascurare le loro famiglie e i doveri domestici. Nonostante la loro fede illuminata nell'uguaglianza intellettuale delle donne con gli uomini, i pensatori prescrittivi generalmente credevano che uomini e donne fossero esseri dissimili con modi, costumi e disposizioni contrastanti. In definitiva, questa convinzione nella differenza sessuale ha funzionato per sostenere e giustificare i ruoli di genere prescritti per uomini e donne. Mentre gli uomini cercavano un accesso esclusivo alla sfera politica ed economica, le donne erano esortate a limitarsi al domestico e al sociale.

Nel tentativo di risolvere questa tensione, i sostenitori dell'istruzione femminile hanno insistito sul fatto che le donne istruite non avrebbero cercato l'accesso alle sfere di potere e prestigio tradizionalmente maschili. Le educatrici hanno sostenuto strenuamente le capacità intellettuali delle donne esprimendo al contempo ambivalenza sulle idee prescrittive sui ruoli di genere. Riassumendo questa tendenza, l'educatrice Emma Willard (1787–1870) ha insistito sul fatto che l'educazione di donne e uomini doveva riflettere la loro "differenza di caratteri e doveri". Tuttavia, quando nel 1819 Willard fece una petizione al legislatore dello Stato di New York per il sostegno statale e il finanziamento di un seminario femminile, sperava di garantire che l'istruzione delle donne ricevesse la stessa "rispettabilità, permanenza e uniformità di funzionamento" dei college e delle istituzioni maschili. Anche se la sua proposta fu respinta, Willard istituì il Troy Female Seminary (in seguito la Emma Willard School), che servì come principale istituto di istruzione femminile per tutto il diciannovesimo secolo. Negli anni che seguirono, gli educatori aprirono scuole simili, tra cui l'Hartford Female Seminary (fondato da Catharine Beecher nel 1823) e il Mount Holyoke (fondato da Mary Lyon nel 1837). Questi seminari offrivano alle donne l'equivalente di un'istruzione universitaria senza riferirsi esplicitamente a se stesse come college. Successori delle accademie femminili fondate per la prima volta nel primo periodo nazionale, queste scuole furono chiari precursori dei college femminili emersi alla metà del diciannovesimo secolo.

Il crescente accesso delle donne all'istruzione ha avuto effetti di vasta portata. I tassi di alfabetizzazione per le donne bianche sono aumentati da circa il 50% nel diciottesimo secolo a circa il 90% entro la metà del diciannovesimo secolo. Per tutto il diciannovesimo secolo, le donne istruite hanno mostrato determinazione nell'espandere i loro ruoli nella società. Alcune donne hanno scelto di diventare esse stesse insegnanti - o insegnando temporaneamente a scuola per alcuni anni prima del matrimonio, o in alcuni casi creando carriere professionali e permanenti per se stesse come educatrici. Altre donne sono diventate autrici di successo, producendo libri di testo, narrativa, poesia e altre opere influenti. C'era anche una connessione tra l'istruzione delle donne e i crescenti movimenti di riforma del periodo prebellico. Elizabeth Cady Stanton (1815-1902), nota per il suo lavoro nei movimenti abolizionisti e per i diritti delle donne, si è laureata al Seminario di Willard a Troy. Molte donne istruite vedevano la riforma e l'attivismo come modi per aumentare la portata della loro influenza nella società. Sottolineando la capacità intellettuale delle donne e l'uguaglianza con gli uomini, le prime idee nazionali sull'istruzione hanno offerto alle donne maggiori possibilità di emancipazione e opportunità.