Iorwith Wilber Abel

L'organizzatore del lavoro Iorwith Wilber Abel (1908-1987) ha contribuito a introdurre il sindacalismo industriale negli anni '1930. In seguito ha servito per 13 anni come presidente della United Steelworkers of America.

Iorwith Wilber Abel nacque l'11 agosto 1908 a Magnolia, Ohio, una piccola cittadina quindici miglia a sud della città industriale di Canton. Abel è stato allevato in una tipica famiglia della classe operaia da genitori di origini etniche miste. Suo padre, John, un abile fabbro, era di origine tedesca e sua madre gallese. Abel ha frequentato le scuole elementari locali e si è diplomato alla Magnolia High School. Nel 1925 andò a lavorare per l'American Sheet and Tin Mill Company a Canton, dove divenne un abile modellatore di ferro. Abel cambiò spesso lavoro, trovando impiego negli anni '1920 presso la Malleable Iron Company e la Timken Roller Bearing, tra le altre aziende di Canton. Ha anche trovato il tempo per studiare per due anni al Canton Business College. Poi nel 1930 scoppiò la Grande Depressione e Abel si ritrovò disoccupato. Alla disperata ricerca di lavoro (si era sposato nel giugno 1930), prese un lavoro in una fornace dove svolgeva lavori non qualificati per dodici ore al giorno con salario minimo. Abel successivamente ha affermato che la sua esperienza come lavoratore "sfruttato" gli ha insegnato la necessità di una riforma sociale e le virtù del sindacalismo.

Verso la metà degli anni '1930 Abel aveva di nuovo un lavoro come abile fonditore presso la Timken Company. Lì ha partecipato attivamente allo sconvolgimento del lavoro degli anni '1930 che ha dato vita al Congresso delle organizzazioni industriali (CIO) e al sindacalismo industriale per i lavoratori della produzione di massa della nazione. Nel 1936 aiutò a fondare il Local 1123 del Comitato Organizzatore dei Lavoratori dell'Acciaio (SWOC) a Timken e servì successivamente come segretario finanziario, vicepresidente e presidente del locale. Era conosciuto a Canton come un sindacalista e in un solo anno presumibilmente guidò 42 attacchi selvaggi (non autorizzati). Ma ha anche lavorato come funzionario sindacale responsabile e competente, uno che ha attirato l'attenzione del presidente della SWOC Philip Murray.

Nel 1937 Murray nominò Abel nello staff della SWOC come rappresentante sul campo. Cinque anni dopo, nel febbraio 1942, Murray lo nominò direttore del distretto 27 SWOC nella regione di Canton e nello stesso anno fu eletto alla carica dalla prima convenzione costituzionale degli United Steelworkers of America (USA). Ha ricoperto la carica di direttore del distretto per dieci anni, fino alla morte di Philip Murray nel 1952, quando Abel è passato all'ufficio di segretario-tesoriere. Abel ha servito come segretario-tesoriere per dodici anni, durante i quali ha viaggiato per la maggior parte degli Stati Uniti e del Canada incontrando vari funzionari sindacali locali e conoscendo le lamentele dei membri. Ha svolto un ruolo importante in tre scioperi nazionali dell'acciaio e si è mantenuto in stretto contatto con i membri del sindacato più che il presidente del sindacato sempre più distante e disinvolto, David McDonald.

Eletto presidente degli Stati Uniti

Mentre lo stile di leadership distaccato di McDonald faceva precipitare il malcontento tra i membri degli Stati Uniti, Abel nel novembre 1964 annunciò la sua candidatura alla presidenza del sindacato. In un'accesa campagna, Abel accusò McDonald di "sindacalismo da smoking" e di svendere i lavoratori ai padroni attraverso il Comitato per le relazioni umane dell'industria siderurgica, che avrebbe dovuto eliminare gli scioperi. Ha promesso di essere più militante e di contrattare più duramente con i datori di lavoro. Le elezioni si sono rivelate così aspre e contestate che è trascorso più di un mese prima che i risultati finali fossero tabulati. Abel ha vinto con un margine di poco più di 10,000, di cui oltre 7,000 provenivano da residenti canadesi. Nel dicembre 1965, Abel fu anche eletto alla vicepresidenza dell'AFL-CIO.

Sebbene avesse promesso di dare ai membri di rango una voce più forte nel sindacato e di essere più aggressivo nel negoziare con i datori di lavoro, Abel si comportò in modo simile a McDonald. In pratica, ha preferito raggiungere un accordo con i datori di lavoro piuttosto che chiamare i lavoratori in sciopero. Mentre osservava il cambiamento tecnologico aumentare la produttività e ridurre la necessità di manodopera, Abel ha cercato di ottenere ai membri del sindacato una settimana lavorativa più breve, un pensionamento anticipato, pensioni migliori e più tempo libero. Lavorando in cooperazione con membri dell'industria siderurgica e funzionari federali, Abel all'inizio vinse molti dei suoi obiettivi. Ma poiché la concorrenza straniera ha minacciato sempre più l'industria siderurgica negli anni '1970, il sindacato si è trovato sulla difensiva. Così nel 1973 Abel ha firmato un accordo con le società siderurgiche che prometteva di eliminare gli scioperi per un periodo di quattro anni. Il cosiddetto Accordo di Negoziazione Sperimentale (ENA) ha funzionato bene tra il 1973 e il 1977 ed è stato rinnovato quell'anno. Questa disposizione è stata successivamente abbandonata quando l'industria siderurgica è entrata in recessione.

Quando Abel si ritirò volontariamente dalla carica nel 1977, il sindacato aveva aumentato i suoi membri di oltre il 40%, da meno di un milione di membri a 1.4 milioni. Abel si era battuto per leggi che migliorassero la salute e la sicurezza sul lavoro e per assicurare garanzie pensionistiche. Uno dei principali critici di Abel fu Edward Sadlowski, un leader sindacale di Chicago che corse alla presidenza quando Abel si dimise. Ma Abel ha sostenuto Lloyd McBride, che ha vinto.

Dopo il ritiro, Abel si è trasferito a Sun City, in Arizona. Poco prima della sua morte nel 1987 è tornato alle sue radici, stabilendosi a Malvern, Ohio, a pochi chilometri da Canton. Abel è morto di cancro un giorno prima del suo 79 ° compleanno e ha lasciato la sua seconda moglie e due figlie. Come riportato da Robert D. McFadden in New York Times da un'intervista con l'Associated Press un anno prima della sua morte, Abel pensava che l'opinione pubblica riguardo al lavoro organizzato fosse peggiorata. Ha attribuito questo declino alle persone che dimenticano le lotte dei primi lavoratori, le attuali paure sullo stato dell'economia e l'elemento più giovane che "pensa di ottenere benefici come noi e vacanze, vacanze, assicurazione medica e tutto ciò perché i datori di lavoro vogliono dagli quello. " Fino alla fine è rimasto uno dei più convinti sostenitori dei lavoratori, ma non contro il management. Piuttosto, credeva nei lavoratori che lavoravano con la direzione per raggiungere obiettivi comuni.

Ulteriori letture

Non esiste una biografia completa di Abele. Un breve schizzo è disponibile in Gary Fink, ed., Dizionario biografico dei leader laburisti americani (1984). Per le storie del sindacato dei lavoratori dell'acciaio e del ruolo di Abel vedere Lloyd Ulman, Il governo dell'Unione dei lavoratori siderurgici (1962); John Herling, Diritto alla sfida: persone e potere nell'Unione dei lavoratori siderurgici (1972); e l'autobiografia di David McDonald, Union Man (1969). Per le idee di Abel sul sindacalismo e la contrattazione collettiva, vedere la versione pubblicata delle sue Fairless Lectures alla Carnegie-Mellon University, Contrattazione collettiva, rapporti di lavoro in acciaio: ieri e oggi (1976). I necrologi possono essere trovati nei numeri del 24 agosto 1987 di Tempo con Newsweek.