Introduzione all’espansione dello scambio culturale (300-1000)

Nei primi secoli d.C., l'Impero Romano, la principale potenza europea, era minacciato dagli invasori. I popoli migratori germanici e slavi, come Visigoti, Ostrogoti, Vandali e Longobardi, invasero i confini imperiali nel III, IV e V secolo. Con l'esercito romano dilatato, l'impero si divise in regioni occidentali e orientali nel 395 d.C., ma le invasioni divennero solo più frequenti e violente. Gli Unni delle steppe eurasiatiche, guidati dal famigerato Attila (406? -453), inviarono guerrieri a cavallo a saccheggiare le città dell'Impero d'Oriente, poi si voltarono a ovest e attaccarono la Gallia (l'odierna Francia) nel 451. L'Impero d'Occidente crollò in 476, quando l'ultimo imperatore cedette Roma alle tribù germaniche invasori.

L'impero orientale, o bizantino, continuò sviluppando la propria cultura e il proprio stile di governo. L'imperatore Costantino I († 337) aveva trasferito la capitale imperiale nel 330 da Roma all'ex colonia greca di Bisanzio, che ribattezzò Costantinopoli. (La città ora si chiama Istanbul ed è la capitale della Turchia.) Costantino è anche conosciuto come il primo imperatore romano ad abbracciare la religione cristiana. Per tre secoli dopo la caduta dell'Impero d'Occidente, l'imperatore bizantino divenne il leader secolare del mondo cristiano.

Nel frattempo, il papa a Roma assumeva doveri e privilegi solitamente riservati ai monarchi, compresa la formazione di alleanze diplomatiche e militari. Ad esempio, il giorno di Natale dell'anno 800, papa Leone III (morto nell'816) dichiarò imperatore dei romani il re franco Carlo Magno (742–814). Gli storici considerano questo l'evento fondante del Sacro Romano Impero, una federazione politica che durò in una varietà di configurazioni fino all'inizio del XIX secolo.

Nel Vicino Oriente, il profeta Muhammad (c. 570–632) proclamò la nuova fede dell'Islam, ei suoi seguaci difesero il movimento religioso con la forza delle armi. Al momento della morte del profeta nel 632, i suoi seguaci avevano conquistato la maggior parte della penisola arabica. I suoi successori hanno avanzato la fede in Siria, Palestina e Mesopotamia. Uniti sotto la dinastia degli Omayyadi, gli arabi musulmani costruirono un impero che andava dall'Asia centrale, attraverso la costa mediterranea dell'Africa e fino alla Spagna. Nel 750 gli Omayyadi furono rovesciati dagli ʿAbbāsids, che trasferirono la capitale dell'impero da Damasco a Baghdad. Gli ʿAbbāsids presiedevano un'età dell'oro della cultura e della cultura islamica e Baghdad divenne uno dei principali centri culturali del mondo.

Nel nono secolo, uno stato chiamato Kievan Rus emerse dalle guerre tribali nell'Eurasia settentrionale. La città di Kiev divenne un centro commerciale cosmopolita e Kievan Rus si espanse fino a comprendere più territorio di qualsiasi potenza europea. Il principe kievano Vladimir I (956-1015 circa) sposò la sorella dell'imperatore bizantino Basilio II (958-1025 circa). Ha cementato questa alleanza con Bisanzio convertendosi al cristianesimo e introducendolo nella regione nel 988, ponendo le basi per la Chiesa ortodossa russa.

I progressi politici non si sono limitati all'Europa e al Medio Oriente. In Mesoamerica, la città-stato di Teotihuacán ha sviluppato una civiltà avanzata caratterizzata da un'elegante pianificazione urbana. In Asia orientale, il regno di Goguryeo, un potente stato al confine tra la Cina e la Corea odierne, sviluppò una sofisticata struttura burocratica e l'Impero Khmer dominava le aree ora conosciute come Cambogia, Laos, Thailandia e Vietnam meridionale. Nell'Asia meridionale, l'Impero Gupta ha governato l'età d'oro dell'India. Nell'Africa sub-sahariana, il primo stato formalizzato a sorgere fu l'Impero del Ghana. Con ricche riserve di minerale di ferro, questa società guerriera ha forgiato potenti armi con cui sottomettere i clan vicini.