Introduzione alle rivoluzioni e l’emergere di stati-nazione (1750-1914)

La rivoluzione scientifica del XVI e XVII secolo ha preparato la strada per importanti sviluppi nella filosofia e nella teoria politica nel XVIII secolo, un'epoca che gli storici chiamano l'Illuminismo. Nuove idee di libertà e diritti umani promosse da pensatori come John Locke (1632–1704), Voltaire (1694–1778) e Jean – Jacques Rousseau (1712–1778) hanno ispirato un'azione politica drammatica. Tredici colonie britanniche in Nord America dichiararono l'indipendenza dal dominio coloniale nel 1776 e, con l'assistenza militare dei francesi, difesero la loro rivoluzione sul campo di battaglia per stabilire gli Stati Uniti d'America. Tredici anni dopo, folle militanti di comuni cittadini francesi sfidarono l'autorità del re Luigi XVI (1754–1793) e rovesciarono l'ingiusta gerarchia sociale del suo regime.

La rivoluzione francese è passata da quei momenti inebrianti di liberazione a un periodo instabile di invasioni di eserciti, combattimenti tra fazioni ed esecuzioni politiche denominato "Regno del terrore". Alla fine lo sconvolgimento lasciò il posto a una dittatura guidata da un soldato corso, Napoleone Bonaparte (1769-1821). Sotto la sua guida, la Francia ripristinò l'ordine pubblico e vinse vittorie all'estero. Nel 1804 Napoleone si incoronò Imperatore dei Francesi, con una campagna di conquista dell'Europa già in corso.

Le guerre di Napoleone consumarono l'Europa per un decennio, fino alla sua sconfitta finale a Waterloo nel 1815. I leader europei si riunirono al Congresso di Vienna per negoziare la pace post-napoleonica. Mentre il Congresso ripristinava l'autorità conservatrice in Europa, le forze scatenate dagli ideali illuministi rimasero potenti. Le rivolte liberali e nazionaliste, che raggiunsero il picco nel 1848, portarono alla formazione di nuovi Stati e innescarono rivoluzioni in molti altri.

La campagna di Napoleone contro la Spagna e il Portogallo ha avuto un profondo impatto sui loro possedimenti in America Latina. Quando le forze spagnole furono richiamate per difendere il paese d'origine, i movimenti per l'indipendenza presero l'iniziativa. Nel 1830, grazie a leader militari come Simón Bolívar (1783-1830), Antonio José de Sucre (1795-1830) e Bernardo O'Higgins (1778-1842), quasi tutta l'America Latina aveva ottenuto l'indipendenza dall'Europa poteri.

Di tutte le trasformazioni radicali in questa "età delle rivoluzioni", forse la più epocale è stata la rivoluzione industriale, poiché le nuove tecnologie per l'agricoltura e la produzione hanno determinato cambiamenti fondamentali nella vita quotidiana delle persone. La rivoluzione è arrivata prima in Inghilterra, dove le industrie del carbone, del ferro e del tessile hanno portato a un rapido aumento della produttività e causato molto dislocamento sociale. I cambiamenti si diffusero presto in Europa e negli Stati Uniti, intensificandosi negli ultimi decenni del diciannovesimo secolo quando il capitalismo diventò maggiorenne.

Spinte dall'espansione dei mercati internazionali e dall'aumento della domanda di materie prime, le potenze europee partirono per una nuova ondata di conquiste imperialiste. Gli inglesi trasformarono gradualmente la loro presenza commerciale in India in una vera e propria colonizzazione. Con i loro possedimenti in Africa, India, Birmania, Australia, Pacific Rim e Canada, gli inglesi costruirono un impero globale sul quale, fu proclamato, "il sole non tramontava mai". I loro rivali europei li hanno combattuti per ottenere un vantaggio geopolitico strategico.

L'interno aspro del continente africano era stato poco esplorato dagli europei, ma la rivoluzione industriale stimolò la fame per le sue risorse. Nel 1884 il cancelliere tedesco Otto von Bismarck (1815–1898) convocò una conferenza a Berlino per stabilire le regole di ingaggio per i colonizzatori europei in Africa. Poi la corsa era iniziata: sette nazioni europee piantarono le loro bandiere nel suolo africano e si divisero il continente. Nel 1900 la Liberia e l'Etiopia erano le uniche nazioni indipendenti dell'Africa.

Tra le potenze coloniali d'Europa, le rivalità commerciali, militari e diplomatiche hanno ribollito nei primi anni del ventesimo secolo. Arrivarono al punto di ebollizione nell'estate del 1914.