Introduzione alle conquiste mongole (1200-1400)

All'inizio del XIII secolo, nelle steppe della Mongolia sorse un impero che cambiò per sempre la mappa dell'Eurasia e la natura stessa della guerra. L'impero mongolo si estendeva dal Mar del Giappone ai Monti Carpazi al suo apice, rendendolo il più grande impero contiguo della storia.

L'impero mongolo iniziò con l'unificazione delle tribù nomadi della Mongolia da parte di Gengis Khan (1165–1227) in una serie di guerre dal 1180 al 1206. Questi ventisei anni furono i più difficili nella carriera del grande leader mongolo, ma ci riuscì e creò una singola nazione, conosciuta come Yeke Mongol Ulus, o Grande nazione mongola, dalle tribù in guerra.

I Mongoli si espansero a sud nel 1209, conquistando Xi Xia (le moderne province cinesi di Ningxia e Gansu). Poi, nel 1211, Gengis Khan invase l'Impero Jin della Cina settentrionale. Sebbene avesse conquistato la maggior parte dell'Impero Jin entro il 1216, i Jin continuarono a resistere ai Mongoli per quasi altri due decenni.

Mentre la guerra infuriava in Cina, i mongoli si espansero nell'Asia centrale, inseguendo i leader tribali che si opposero all'ascesa al potere di Gengis Khan. Alla fine, i mongoli confinavano con l'impero di Khwarazm, un vasto stato il cui territorio comprendeva l'Asia centrale, l'Afghanistan, l'Iran e parte del moderno Iraq.

Una disputa commerciale nel 1218 iniziò una guerra tra i due imperi. In una delle campagne più brillanti della storia, Gengis Khan divise il suo esercito e colpì Khwarazm in diversi punti, invadendo la nazione entro il 1224. Immediatamente dopo, Gengis Khan tornò a est per affrontare una ribellione a Xi Xia, mantenendo solo il territorio a nord di l'Amu Darya. Nel corso della repressione della ribellione, Gengis Khan morì nel 1227.

Ogodei (1185-1241), il secondo figlio di Gengis Khan, salì al trono nel 1230 e terminò la conquista dei Jin nel 1234. Nel frattempo le forze mongole invasero l'Iran, l'Armenia e la Georgia, portando quelle regioni sotto il loro controllo. Un'immensa forza marciò verso ovest nel 1238 e conquistò i principati russi prima di invadere l'Ungheria e la Polonia nel 1240. Sebbene devastarono entrambe le regioni, si ritirarono nel 1241 dopo aver saputo della morte di Ogodei.

Guyuk, il figlio di Ogodei, salì al trono nel 1246, dopo una lunga reggenza da parte di sua madre, Toregene, ma morì dopo un regno di due anni. Sua moglie, Oghul Qaimish, prestò servizio come reggente fino a quando un colpo di stato portò al potere Mongke (1208-1259), il figlio del quarto figlio di Gengis Khan. Dopo dieci anni di inattività, con Mongke gli eserciti mongoli erano di nuovo in marcia. Suo fratello Kublai invase l'impero Song nel sud della Cina mentre un altro fratello, Hulegu, marciò in Medio Oriente.

L'impero mongolo si sgretolò con la morte di Mongke nel 1259 e lo scoppio della guerra civile. Kublai ha prevalso nel 1265, ma il danno è stato fatto. Mentre gli altri khanati accettavano a malincuore Kublai come sovrano, la sua influenza al di fuori dell'Asia orientale era limitata. L'impero si divise in quattro stati distinti costituiti dal Grande Khanato nell'Asia orientale, dal Il-Khanate in Medio Oriente, dal Chaghatayid Khanate nell'Asia centrale e dall'Orda d'oro, che si estendeva dalla Russia al moderno Kazakistan.