Introduzione all’ascesa degli imperi coloniali (1450-1770)

I viaggi di Cristoforo Colombo (1451-1506) e di altri avventurieri trasformarono le relazioni tra le civiltà del mondo. Mentre Colombo stava attraversando l'Atlantico e inciampando nel Nuovo Mondo, i viaggiatori portoghesi trovarono una rotta marittima verso l'India navigando lungo la costa africana e intorno al Capo di Buona Speranza. Le nazioni europee, guidate da Spagna e Portogallo, hanno iniziato una ricerca di tesori e un'espansione globale.

I popoli delle Americhe, dalle piccole tribù nomadi agli imperi conquistatori come gli Inca e gli Aztechi, sarebbero tutti profondamente colpiti dall'incontro con i marittimi europei. I bianchi portavano con sé armi potenti e malattie virulente, contro le quali gli indigeni americani non avevano alcuna difesa. Gli spagnoli stabilirono presto colonie in tutta l'America centrale e meridionale, desiderosi di convertire i nativi americani al cristianesimo e di trasmettere ricchezza alla Spagna. Costrinsero i nativi a lavorare in grandi piantagioni e nelle miniere, ma richiedevano ancora più manodopera, così iniziarono ad importare africani, che venivano acquistati in schiavitù da mercanti di schiavi portoghesi. Molti altri schiavi africani arrivarono nella colonia americana del Portogallo, in Brasile, e nelle basi olandesi e britanniche nell'emisfero occidentale. La tratta transatlantica degli schiavi costituiva un anello cruciale nel sistema coloniale che arricchì l'Europa, decimò l'Africa e sfruttò le Americhe.

I leader europei seguirono la dottrina del mercantilismo, che misurava la forza di una nazione dalla quantità di oro e altri metalli preziosi che la nazione accumulava nel suo tesoro. I monarchi, lottando per aumentare il loro potere sulla nobiltà terriera e sul clero, si allearono sempre più con la classe media mercantile, le cui attività generarono nuove fonti di ricchezza. Alcuni monarchi sottoscrissero le spedizioni di scoperta, poiché il re Ferdinando II (1452–1516) e la regina Isabella I (1451–1504) di Spagna sponsorizzarono quelle di Colombo e fornirono carte di monopolio per le imprese coloniali. Stabilire colonie e controllare il commercio coloniale produsse abbondanti ricchezze, che i monarchi usavano per costruire la loro forza militare.

Moltissimi governanti del periodo, in Europa e altrove, governavano con potere assoluto. Alcuni proclamarono il diritto divino dei re, affermando che il loro potere discendeva da Dio e che i loro sudditi dovevano loro obbedienza incondizionata. L'esempio eccezionale di un sovrano assoluto fu il "Re Sole" di Francia, Luigi XIV (1638–1715), che regnò per ben settantadue anni. In Inghilterra, tuttavia, il confronto tra il Parlamento e i re Stuart portò alla guerra civile. Gli antiroialisti furono vittoriosi e decapitarono il re Carlo I (1600–1649). La monarchia britannica fu restaurata undici anni dopo, ma il Parlamento mantenne molti dei diritti che aveva conquistato. Successivamente, il filosofo britannico John Locke (1632-1704) difese queste azioni, sostenendo che il potere di un governo deriva dalle persone che governa, non da Dio.

Il mondo musulmano ha prodotto due dei governanti più straordinari di quest'epoca. L'impero ottomano raggiunse il suo apice durante il regno di Solimano I (1494-1566 circa), non solo a causa delle sue conquiste militari nel Mediterraneo e nell'Europa orientale, ma anche a causa dei suoi successi nei regni della giustizia, del diritto e della finanza. L'imperatore Moghul Akbar (1542-1605) sottomise l'intero subcontinente indiano e lo governò con tolleranza religiosa e una burocrazia ampia ed efficiente che ottenne il sostegno della nobiltà locale. Entrambi questi imperatori hanno lasciato un'eredità duratura come sovrani saggi che hanno supervisionato un'età d'oro della cultura e delle arti.