Introduzione alla seconda guerra mondiale (1939-1945)

La seconda guerra mondiale (1939-1945) è stata la guerra più mortale, più costosa e più diffusa nella storia dell'umanità. La guerra ha visto il declino delle potenze coloniali europee che avevano dominato la politica globale nei quattro secoli precedenti e l'ascesa degli Stati Uniti e dell'Unione Sovietica come superpotenze. Nel corso del conflitto furono compiuti enormi progressi nella scienza, nella medicina e nella tecnologia militare - dagli antibiotici alla bomba atomica - ei governi spesero somme di denaro senza precedenti in ricerca e sviluppo in nome della vittoria.

La seconda guerra mondiale ha stimolato la completa mobilitazione non solo della scienza ma anche dell'industria, delle economie nazionali e della forza lavoro civile. In effetti, la maggior parte delle morti nella seconda guerra mondiale non erano militari. Oltre alla carestia e alle malattie, i civili nelle aree devastate dalla guerra si trovarono deliberatamente presi di mira da potenze ostili usando metodi che vanno dai bombardamenti strategici al genocidio a sangue freddo nei famigerati campi di sterminio nazisti. In tutto, più di sessanta milioni di persone - soldati e civili - avrebbero perso la vita durante la seconda guerra mondiale. Incalcolabili altri milioni furono sfollati in modo permanente.

Le radici del conflitto risiedevano nella risoluzione della prima guerra mondiale, quando la Germania fu sottoposta a severe sanzioni economiche e militari e costretta a pagare le riparazioni di guerra alle potenze vittoriose. Nel frattempo, l'Italia e il Giappone, pur condividendo la vittoria degli Alleati, si sentivano non adeguatamente ricompensati per il loro contributo allo sforzo bellico. Nella seconda guerra mondiale, queste tre nazioni ei loro alleati, noti collettivamente come potenze dell'Asse, avrebbero dichiarato guerra per quasi sei anni contro un numero crescente di nemici: gli Alleati.

La guerra fu per molti versi uno scontro di ideologie politiche ed economiche, che mise la democrazia occidentale, in una difficile alleanza con il comunismo sovietico, contro l'aggressione imperialista e fascista. Le fasi iniziali della guerra furono segnate da incredibili vittorie dell'Asse in Europa e in Asia: la Germania si trovò padrona di quasi tutta l'Europa nel 1941, mentre il Giappone, attraverso una serie di attacchi a sorpresa e campagne lampo, controllava un vasto regno del Pacifico nel 1942.

Quell'anno si sarebbe rivelato il punto di svolta della guerra. La Germania si è sovraestesa invadendo l'Unione Sovietica, mentre il Giappone si è presto trovato sulla difensiva dopo aver portato nel conflitto la potenza industriale ed economica degli Stati Uniti. Nel corso dei tre anni successivi, gli Alleati avrebbero gradualmente costretto le potenze dell'Asse a ritirarsi sui territori appena acquisiti, riportandoli verso le loro terre d'origine.

Nel 1945, le potenze dell'Asse erano sull'orlo del collasso. L'Italia si era arresa nel 1943 e la maggior parte degli alleati minori della Germania era allo stesso modo fuori dal combattimento o aveva persino iniziato a combattere dalla parte degli alleati. Eppure la Germania e il Giappone hanno continuato a combattere, spinti dalle richieste alleate di una resa incondizionata e dalla minaccia di punizione che questa politica implicava.

Alla fine, le misure necessarie per sconfiggere le potenze dell'Asse si sarebbero rivelate estreme: la Germania resistette finché non fu quasi completamente invasa, schiacciata sotto i milioni di soldati invasori che arrivarono dalle nazioni alleate. Il Giappone si è arreso tre mesi dopo dopo aver subito decine di migliaia di morti civili in due momenti devastanti: l'esplosione di due bombe atomiche a Hiroshima e Nagasaki.