Introduzione alla prima guerra mondiale (1914-1919)

La prima guerra mondiale, spesso definita "la Grande Guerra", non ha avuto precedenti poiché le nazioni di tutto il mondo si sono prese le armi l'una contro l'altra. Gli effetti della guerra furono vasti e profondi, con conseguenze che si riverberarono per tutto il ventesimo secolo. Le vittime umane furono enormi. Si stima che oltre dieci milioni di soldati siano morti e venti milioni siano rimasti feriti come conseguenza diretta della guerra. L'uso di armi chimiche, i bombardamenti aerei e il primo genocidio del secolo spiegano la drammatica perdita di personale militare. I civili sono morti in numero altrettanto scioccante a causa della fame in tutto il mondo e delle epidemie influenzali. Come risultato di queste enormi perdite, la Russia ha perso due milioni di persone e la Serbia ha perso completamente un terzo della sua popolazione. La sconcertante perdita di vite umane è stato solo un aspetto della guerra che ha cambiato il mondo per sempre.

L'assassinio del 28 giugno 1914 dell'arciduca austro-ungarico Francesco Ferdinando segna l'inizio della prima guerra mondiale, ma le cause profonde sono dibattute. Gli storici forniscono una serie di spiegazioni, tra cui il desiderio di maggiore ricchezza e territorio, una massiccia corsa agli armamenti, una serie di trattati che hanno assicurato che tutta l'Europa sarebbe stata trascinata in una guerra iniziata da una nazione, disordini sociali causati dalla rivoluzione industriale e il semplice errore di calcolo dei generali al potere.

Un complicato sistema di alleanze europee rappresenta una delle principali cause della guerra. Anche una crescente ondata di nazionalismo, particolarmente forte nei territori balcanici sotto il dominio austro-ungarico, ha contribuito all'aumento delle tensioni. Il nazionalismo era stato una tendenza in aumento in Europa per diversi decenni prima della guerra, il che induce alcuni storici a chiedersi perché lo scoppio della prima guerra mondiale non sia avvenuto prima. Infine, l'ultima causa principale della prima guerra mondiale è stata una ricerca aggressiva e senza precedenti delle proprietà coloniali. Europa, Giappone e Stati Uniti erano i principali concorrenti in questa rivalità "impero per amore dell'impero" della fine del XIX e dell'inizio del XX secolo.

La prima guerra mondiale ha causato il cambiamento globale su tre livelli: politico, culturale e socioeconomico. Dopo che la Germania si arrese e la guerra finì, furono compiuti sforzi di ricostruzione. Uno dei risultati di quegli sforzi fu il Trattato di Versailles, il più significativo e noto dei trattati del dopoguerra. In esso, la Germania fu costretta a riconoscere la responsabilità di aver causato la guerra, tra le altre cose, e fu creata la Società delle Nazioni, decenni in preparazione. La mappa del mondo è stata ridisegnata a seguito della prima guerra mondiale e dei numerosi trattati che ne sono derivati. Nuovi stati-nazione sono emersi quando le linee di confine sono state ridisegnate, causando lotte politiche e culturali che persistono fino ad oggi. La rivoluzione russa e la comparsa di ondate di immigrati dell'Europa orientale e meridionale sulle coste americane immediatamente dopo la guerra hanno portato a un aumento della paura degli americani per il comunismo. L'ansia internazionale, l'aumento della meccanizzazione e la diffusione dell'industrializzazione hanno portato a un cambiamento fondamentale nel modo in cui le persone percepivano i loro posti nel mondo moderno in evoluzione.