Introduzione alla fine del colonialismo (1960-1988)

Due guerre mondiali e una paralizzante depressione economica nel giro di trent'anni hanno lasciato la società europea esausta e le sue forze militari esaurite. L'Europa occidentale si riprese economicamente ma non riuscì più a mantenere le strutture coloniali attraverso le quali aveva esercitato il potere globale. Dopo la seconda guerra mondiale i movimenti nazionalisti per l'autodeterminazione hanno vinto vittorie in tutto il mondo e la mappa politica del mondo si è rapidamente trasformata man mano che ex colonie e protettorati sono diventati stati indipendenti. Le Nazioni Unite, co-fondate da 51 paesi nel 1945, sono cresciute fino a 144 Stati membri nel 1975.

Alcuni paesi, come le nazioni insulari dell'Oceano Pacifico e del Mar dei Caraibi, hanno raggiunto una transizione pacifica verso l'autogoverno. In gran parte dell'Africa, tuttavia, la libertà è arrivata attraverso la lotta armata. L'Algeria ha ottenuto l'indipendenza dopo otto aspri anni di guerra con la Francia. Molti leader nazionalisti africani, come Jomo Kenyatta (c. 1894–1978) del Kenya e Patrice Lumumba (1925–1961) del Congo, furono incarcerati per le loro attività. La marea si stava spostando verso l'indipendenza, tuttavia, e tra il 1955 e il 1965, la maggior parte del continente africano sfuggì alle catene del colonialismo.

La liberazione politica, purtroppo, è stata solo il primo ostacolo alla ripresa dell'Africa da secoli di interferenze straniere. Le nuove nazioni hanno affrontato problemi spaventosi: carenza di entrate, debito estero, controversie sui confini tracciati dalle potenze coloniali, inesperienza con il governo, conflitti etnici, guerre civili e carestia. Un certo numero di leader è diventato dittatoriale e ha assassinato i loro avversari. Alcune autorità corrotte hanno accumulato fortune personali trascurando le proprie responsabilità. La stabilità politica e lo sviluppo economico hanno continuato a sfuggire a gran parte dell'Africa subsahariana nel XXI secolo, mentre la pandemia di AIDS ha devastato il continente.

Con il crollo del colonialismo in questi decenni, la Guerra Fredda tra Stati Uniti e Unione Sovietica ha plasmato il quadro mondiale in evoluzione. Molti stati recentemente indipendenti hanno abbracciato i mercati liberi e le istituzioni democratiche promosse dagli Stati Uniti. Altri hanno adottato la visione del mondo comunista dell'Unione Sovietica o della Repubblica popolare cinese, emulando il loro modello di governo monopartitico con un'economia diretta dallo stato. In Vietnam le forze comuniste guidate da Ho Chi Minh (1890–1969) sconfissero i francesi, poi gli americani, in una guerra di trent'anni costata tre milioni di vite. Nella vicina Cambogia, i ribelli maoisti Khmer rossi, guidati dal famigerato Pol Pot (1928-1998), presero il potere nel 1975. Più di un milione di cambogiani morirono prima che un'invasione vietnamita spodestasse gli oppressivi Khmer rossi nel 1979.

Il conflitto ha continuato a fermentare in Medio Oriente, a causa dello sfollamento dei palestinesi a causa della formazione di Israele. Israele ha sconfitto l'Egitto, la Siria, la Giordania e l'Iraq nella Guerra dei Sei Giorni del 1967, conquistando e occupando territori che sono rimasti oggetto di controversia fino al ventunesimo secolo. L'Egitto e la Siria iniziarono la successiva guerra arabo-israeliana nel 1973, durante la festa ebraica dello Yom Kippur. Questa volta, gli stati arabi produttori di petrolio hanno imposto un embargo agli Stati Uniti e agli altri sostenitori di Israele. Lo “shock petrolifero” ha fatto salire il prezzo del petrolio sui mercati mondiali, rivelando all'Occidente industriale i pericoli della dipendenza da fonti energetiche straniere.

Una rivoluzione islamica in Iran ha allontanato dal potere la leadership autocratica sostenuta dall'Occidente nel 1979. Il nuovo leader iraniano, l'Ayatollah Ruhollah Khomeini (1900? –1989), simboleggiava il volto del confronto islamico con l'Occidente. La rivoluzione iraniana ha anche spezzato le sue relazioni con il governo laico dell'Iraq, guidato da Saddam Hussein (1937-2006), e le due nazioni del Golfo Persico hanno combattuto dal 1980 al 1988. Gli Stati Uniti hanno armato silenziosamente entrambe le parti del conflitto, quindi hanno sostenuto Hussein di più apertamente. Il supporto sarebbe di breve durata.