Introduzione alla conquista delle americhe (XV e XVI secolo)

La conquista spagnola delle Americhe iniziò senza spirito come una ricerca di una rotta occidentale verso l'Asia. Ciò che Cristoforo Colombo, navigando sotto gli auspici della regina Isabella di Castiglia, incontrò nel 1492 non erano le Indie ma le isole al largo di un continente più tardi ribattezzato Nord America.

Per ottenere l'incommensurabile ricchezza in oro, argento e pietre preziose che la regione produceva, la Spagna ha approfittato delle sue armi superiori e della mortalità delle sue malattie (le popolazioni indigene non avevano immunità al vaiolo e ad altre malattie europee portate nelle Americhe dai colonizzatori ). In breve tempo, le isole caraibiche divennero colonie spagnole economicamente basate su piantagioni e miniere.

Nel 1518, una spedizione inviata dal governatore di Cuba sbarcò nel Messico continentale, ancora più ricco d'oro delle isole. Nell'entroterra si trovava l'impero degli Aztechi, fondato nel XIV secolo da tre città azteche: Tenochtitlan, Texcoco e Tlacopan. Tenochtitlan, una città su un'isola nel Lago Texcoco, è arrivata a dominare questo trio.

Hernán Cortés guidò la spedizione del 1519 che avrebbe sconfitto questo impero. Attraverso spargimenti di sangue e persuasione intelligente, ha sfruttato le fratture sociali che esistevano in Messico, guadagnandosi alleati tra i sudditi scontenti degli Aztechi. Il leader azteco Moctezuma salutò con riluttanza gli estranei - che credeva potessero essere dei - e, dopo molte esitazioni, si arrese volentieri se non felicemente alla prigionia spagnola.

Dandosi agli spagnoli, Moctezuma ha rinunciato alla fiducia dei suoi sudditi. Gli Aztechi assediarono gli spagnoli acquartierati nella città. Nell'estate del 1520, Moctezuma fu ucciso e gli spagnoli fuggirono da Tenochtitlan in una sanguinosa debacle nota come La triste notte ("Sorrowful Night").

Poco tempo dopo, la decisiva vittoria ottenuta nella battaglia di Otumba ha risollevato il morale spagnolo. Cortés tornò a Tenochtitlan nel 1521 e, dopo mesi di assedio contro i quali il nuovo imperatore Cuauhtémoc resistette coraggiosamente, distrusse la città e il suo impero. Cortés fondò così il Messico spagnolo.

Gli Aztechi furono il primo gruppo ad essere sconfitto, ma non furono affatto gli ultimi. Le forze spagnole conquistarono il Guatemala, Honduras, Panama e oltre. Francisco Pizarro (cugino di Cortés) e Pedro de Alvarado distrussero l'impero peruviano degli Incas.

Le basi per il periodo imperiale Inca furono gettate secoli prima, ma l'impero si era espanso in modo aggressivo per circa cento anni quando gli spagnoli arrivarono nel 1531. Dopo la battaglia di Cajamarca nel 1532 e l'esecuzione dell'imperatore Inca Atahualpa, Pizarro e i suoi uomini hanno continuato a raccogliere i frutti della discordia all'interno dell'impero. Hanno sconfitto lo stato senza testa e hanno installato una breve successione di imperatori fantoccio, polene native per la colonia spagnola appena fondata.

Il secondo di questi imperatori peruviani, Manco Inca, si ribellò. Avendo fondato un nuovo regno chiamato Vilcabamba, lui ei suoi successori molestarono gli spagnoli, che stavano anche combattendo tra di loro. Con l'esecuzione dell'ultimo sovrano Inca, Tupac Amaru, Vilcabamba è svanito nella giungla.

Gli eventi in Centro e Sud America sono stati paralleli a quelli del Nord America. L'introduzione dell'agricoltura europea e di altre tecnologie - e le malattie europee - permisero agli inglesi, ai francesi e agli olandesi di prendere piede, e quindi di prendere piede, tra le culture indigene della costa orientale. Queste regioni divennero colonie, ricche non d'oro ma di altre risorse come il legname. La raccolta di questi beni ha reso ricche le nazioni europee e le loro colonie, anche se ha impoverito e quasi distrutto le popolazioni indigene americane. Questa combinazione di ricchezza e sacrificio pose le basi da cui in seguito sarebbero sorte nazioni indipendenti come Messico, Guatemala, Perù e Cile.