Introduzione al mondo post-comunista (1988-oggi)

Durante la Guerra Fredda, i governi comunisti dell'Unione Sovietica e dell'Europa orientale limitarono strettamente la libertà di espressione, associazione e movimento dei loro cittadini. I cambiamenti si agitarono nel 1985, quando Mikhail Gorbachev (1931–) assunse la guida dell'Unione Sovietica. Le riforme politiche ed economiche di Gorbaciov scatenarono richieste di libertà represse che si rivelarono impossibili da contenere.

Nel 1989 i movimenti dei cittadini in tutta l'Europa orientale spazzarono via i comunisti dal potere. La Polonia, il cui sindacato Solidarnosc aveva sfidato le autorità, ha eletto un parlamento non comunista. Massicce proteste hanno fatto cadere i governi cecoslovacco e rumeno. Il 9 novembre 1989, la leadership combattuta della Germania dell'Est consentì il transito a Berlino Ovest attraverso il confine segnato dal Muro di Berlino, che aveva diviso la città e simboleggiava la tirannia comunista, e cittadini esultanti abbatterono il muro. Un anno dopo, la stessa Germania fu riunita sotto il governo democratico. Nel 1991 le repubbliche costituenti dell'Unione Sovietica si stavano staccando. La Russia dichiarò la sua sovranità e il suo nuovo presidente, Boris Eltsin (1931-2007), prese il controllo dell'apparato statale sovietico. Gorbaciov si dimise il 25 dicembre 1991, segnando la fine dell'Unione Sovietica.

Anche la federazione della Jugoslavia si stava dissolvendo, in rivalità nazionaliste ed etniche. La Croazia, la Slovenia e la Macedonia hanno dichiarato l'indipendenza nel 1991. La Bosnia è precipitata in una feroce guerra civile tra serbi, croati e musulmani. Alcune regioni della Bosnia hanno subito "pulizia etnica", stupri sistematici e altri crimini di guerra. Nel 1998 le truppe serbe hanno attaccato gli albanesi di etnia albanese nella provincia del Kosovo. L'Organizzazione del Trattato del Nord Atlantico (NATO) ha bombardato la Serbia per fermare la violenza.

Mentre la Jugoslavia e l'Unione Sovietica affrontavano la disintegrazione, nell'Europa occidentale era in corso un processo di integrazione. Sei stati europei avevano unito la loro produzione di carbone e acciaio negli anni Cinquanta e in seguito avevano organizzato un mercato comune europeo. Nel 1950 il Trattato di Maastricht ha creato l'Unione Europea, un'organizzazione intergovernativa per coordinare le politiche su commercio, agricoltura, diplomazia e sicurezza. Molti ex stati comunisti furono ammessi nell'UE; La Bulgaria e la Romania si sono unite nel 1993, aumentando l'adesione a ventisette nazioni.

Con il ripudio del comunismo guidato dallo stato, il capitalismo guidato dalle corporazioni entrò in una fase trionfante. La diffusione mondiale di blue jeans, bevande analcoliche e altri manufatti di consumo occidentali simboleggiava il fenomeno della globalizzazione. Le telecomunicazioni hanno fatto un grande passo avanti negli anni '1990 con il World Wide Web. L'avanzata del libero mercato, del commercio e delle comunicazioni non ha eliminato la povertà globale; infatti, in molti paesi, il divario tra ricchi e poveri si è ampliato. Un movimento di protesta globale è nato alla fine degli anni '1990, sfruttando il potenziale di rete di Internet, per resistere al potere del capitale globale di dettare le condizioni del commercio internazionale.

Anche i valori occidentali sono stati attaccati dall'Islam radicale. Una serie di attacchi terroristici da parte di radicali musulmani contro obiettivi occidentali è culminata l'11 settembre 2001, quando un aereo dirottato ha danneggiato il Pentagono e distrutto le torri gemelle del World Trade Center di New York. Il presidente degli Stati Uniti George W. Bush (1946–) ha risposto dichiarando una "guerra globale al terrorismo" e rovesciando il governo dell'Afghanistan, che aveva fornito rifugio sicuro ai terroristi internazionali, così come il governo iracheno di Saddam Hussein (1937-2006) , accusato di sviluppare armi nucleari e biologiche. Dopo il crollo del regime di Hussein, la situazione in Iraq è rapidamente degenerata in una guerra civile e ha minacciato di degenerare in un conflitto regionale più ampio.