Intermediari e commercio estero

Mercanti di New York. Prima che un pezzo di ferramenta inglese, una bottiglia di vino francese o qualsiasi altro articolo importato potesse raggiungere un consumatore americano, doveva passare per le mani di un esportatore straniero, un importatore nazionale, un operaio o un grossista e un venditore al dettaglio. Entro il 1830 più della metà del valore di tutte le importazioni entrò a New York, e furono i commercianti all'ingrosso di New York a dominare questa rete di intermediari. Le loro enormi case d'asta e magazzini in Pearl Street nella parte bassa di Manhattan rifornivano la stragrande maggioranza dei grossisti regionali e dei commercianti di campagna di tutta la nazione, sia con articoli nazionali che importati. Magazzinieri e lavoratori regionali dall'ovest e dal sud facevano pellegrinaggi annuali nella parte bassa di Manhattan, dove acquistavano (di solito a credito) e organizzavano la spedizione delle merci per i loro negozi. I commercianti all'ingrosso specializzati in caffè, vestiti confezionati o ferramenta, e lavoratori con enormi quantità di tessuti economici da Lowell o Manchester sollevavano i commercianti in visita con le loro merci.

Concorso regionale. Mentre la nazione si espandeva verso ovest, altre città cercavano di competere con New York come punto vendita all'ingrosso. Negli anni 1830 e 1840 si svilupparono reti regionali di produzione e marketing, incentrate su città come Cincinnati, New Orleans, Saint Louis e, più tardi, Chicago. I produttori di queste città iniziarono a produrre mobili, ferramenta e attrezzi agricoli per i propri mercati locali, e presto seguirono reti di vendita all'ingrosso per distribuire queste merci più lontano. La rapida crescita di canali e ferrovie ha notevolmente facilitato questa espansione. Ma la maggior parte del denaro per pagare questi articoli di consumo alla fine proveniva dalla vendita di legname e prodotti agricoli alle città più popolose degli stati orientali o dell'Europa, che quasi sempre comportava qualche transazione con New York. Come notò un membro del Congresso dell'Indiana nel 1851, "la città di New York controlla attualmente, con il suo immenso potere monetario, i destini commerciali dell'Unione".

Fattori di cotone. Gli intermediari di New York controllavano sia le esportazioni che le importazioni e la principale esportazione americana era il cotone. Solo sette anni dopo che Eli Whitney inventò il gin di cotone, i coltivatori di cotone americani esportavano cinquantamila balle (20.9 milioni di libbre) all'anno. Tra il 1815 e il 1840 il valore annuo delle esportazioni di cotone americane è passato da $ 17.5 milioni a $ 64 milioni; nessun altro raccolto si è nemmeno avvicinato al cotone in termini di volume delle esportazioni o

valore in dollari. Il volume e le insolite esigenze di marketing di King Cotton divennero le responsabilità di una nuova generazione di intermediari specializzati, il fattore cotone. A differenza dei negozianti e dei commercianti di spedizioni tradizionali, i fattori del cotone non prendevano nulla al cotone stesso, ma operavano come commercianti di commissioni, addebitando commissioni per ogni servizio che fornivano alla piantatrice di cotone. Tali servizi includevano l'organizzazione della spedizione dell'intero raccolto della piantatrice su battello a vapore e nave oceanica fino alla sua destinazione in Massachusetts o in Inghilterra, fornendo uno stoccaggio sicuro per le balle ad ogni fermata lungo il percorso, coordinando l'assicurazione e pagando carrettieri e essiccatori, negoziando il prezzo migliore per il raccolto con gli acquirenti di cotone professionisti di Liverpool, e poi acquistando a Londra o New York City una gamma completa di forniture per il piantatore e la sua famiglia con il ricavato. Inoltre, i fattori spesso agivano come creditori, fornendo anticipi sul raccolto come raccolto mentre le balle si facevano strada dal campo alla fabbrica. Per resistere alle numerose opportunità di corruzione e di truffa sui prezzi in tutte queste transazioni, i fattori dovevano essere affidabili e molti stringevano stretti rapporti personali con i piantatori che servivano.

Il triangolo del cotone. Il predominio commerciale di New York sull'economia americana non era da nessuna parte più evidente che nel ruolo svolto dagli intermediari della città nel commercio del cotone. Negli anni venti dell'Ottocento la maggior parte del cotone meridionale attraversò il porto di New York diretto a Liverpool, Le Havre o Lowell. Scaricare, immagazzinare e ricaricare le balle di cotone ai moli dell'East River aggiungeva costi e miglia a un viaggio che avrebbe potuto facilmente andare direttamente da New Orleans, Mobile, Charleston o Savannah alla sua destinazione. Eppure tale era il potere del porto di New York e dei suoi mercanti che furono in grado di mettere all'angolo la rete commerciale più redditizia d'America, che divenne nota come il Triangolo del Cotone. Il punto meridionale del triangolo iniziava dalla porta delle presse per il cotone, dove macchine giganti comprimevano ogni carro di soffice cotone sgranato in balle di quattrocento libbre avvolte in tela e filo. Dopo la pressatura, il fattore si è assunto la responsabilità del raccolto della seminatrice, spedendolo prima al più vicino approdo del battello a vapore, quindi lungo il fiume fino a un porto oceanico sul Golfo o sulla costa atlantica. A partire da ottobre, gli imballatori costieri di proprietà di New York hanno navigato verso questi porti meridionali per ritirare il loro prezioso carico. La maggior parte delle spedizioni di cotone ha poi fatto una deviazione a New York, completando un lato del triangolo.

Oltremare. Sul secondo lato del triangolo, dozzine di regolari buste per pacchetti raccoglievano balle sui moli dell'East River e le portavano a Liverpool (dove gli acquirenti delle grandi fabbriche tessili di Manchester negoziavano per il loro acquisto), o ai mulini Lowell in Massachusetts via Rhode Island , o ai mulini francesi via Le Havre. Dopo aver lasciato il carico, le navi sono tornate trasportando tessuti finiti, vini e liquori, acciaio, giocattoli o uno qualsiasi dei cento articoli diretti ai negozi all'ingrosso che costeggiano i fiumi East e Hudson del porto di New York. I produttori di cotone hanno quindi acquistato mobili di lusso dai negozi di Duncan Phyfe, i più recenti abiti di seta da Parigi, marmo e lampadari per la grande casa e vestiti, scarpe e coperte a buon mercato per gli schiavi da inviare a sud con i pacchetti di ritorno lungo la costa, completando così il triangolo.