Interessi portoghesi in africa

Terra di mistero. Anche se geograficamente abbastanza vicina, l'Africa era un continente che non era ben conosciuto dagli europei durante il Medioevo. A volte gli eserciti crociati avevano tentato di entrarvi, ma in ogni occasione non erano riusciti nemmeno a superare le coste settentrionali. Anche mercanti e missionari, a quanto pare, furono bloccati dal condurre le loro attività all'interno dei confini del continente, fermati tanto dai governatori musulmani quanto da terreni accidentati, e quindi rimasero anche all'oscuro di ciò che il continente aveva da offrire.

Animali e persone. Ovviamente, nonostante questa ignoranza, rimaneva ancora un interesse europeo per l'Africa, alimentato com'era da continue voci su strane bestie e popoli. Elefanti, leoni e coccodrilli erano ben noti in Europa, con diversi monarchi che avevano serragli o zoo con tali creature esposte, di solito inviati loro come regali da magnati del Medio Oriente e del Nord Africa che cercavano di migliorare le relazioni politiche e commerciali tra le loro due terre . In Europa erano conosciute anche persone con la pelle nera, alcune delle quali potrebbero essere state portate lì come schiavi o servi da crociati o mercanti, e altri che vi avevano viaggiato loro stessi. Erano visti come curiosità, con poco odio razziale, sebbene chiamati con il nome generico Mori rivela la convinzione che tutti appartenessero alla religione musulmana, indipendentemente dal fatto che questa credenza fosse vera o meno. Questi animali e persone, a loro volta, hanno portato l'immaginazione europea a presumere che altre strane bestie e razze, e miscele delle due, esistessero all'interno del continente inaccessibile, come hanno dimostrato vari documenti e bestiari dell'epoca. Inoltre, una volta che l'Asia era stata attraversata e il mitico Prete Giovanni non vi era stato trovato, si cominciò a dire che il grande re-teologo non abitava in Asia ma in Africa.

Rotta verso la Cina. Entro la fine del XIV secolo si cercò anche una nuova rotta per la Cina, che non doveva necessariamente passare via terra. La protezione che i mercanti avevano ricevuto una volta da un popolo mongolo abbastanza unificato aveva cominciato a dissolversi a causa di un crollo dell'autorità militare centrale e della distanza politica dalla Cina. Questa rottura ha portato all'illegalità e alla guerra lungo la Via della Seta, un tempo relativamente sicura.

Riconquista. Prima della fine del XIV secolo né il Regno portoghese né quello spagnolo sembravano avere molto interesse per il mondo geografico non iberico. Avendo perso questa penisola a causa dei soldati musulmani e dei loro leader nel 711, i cristiani spagnoli e portoghesi hanno combattuto per più dei successivi settecento anni per riconquistarla. Così importante era il Riconquista, quando questa crociata divenne nota, i papi medievali liberarono quegli spagnoli e guerrieri portoghesi coinvolti in essa dal dover servire in altre crociate combattute contemporaneamente, comprese le crociate in Terra Santa. Nell'undicesimo secolo, gli eserciti cristiani avevano iniziato a riconquistare alcune terre occupate dai musulmani e nel 1147, assistiti dai soldati in viaggio verso la Seconda Crociata (1144-1187), assediarono e conquistarono Lisbona. Per i prossimi due secoli, il Riconquista era al suo massimo, con i regni di Portogallo, Castiglia e Aragona che assumevano l'iniziativa di recuperare quasi tutta la penisola iberica. All'inizio del XV secolo, solo il più piccolo dei possedimenti era rimasto nelle mani dei musulmani, il regno di Granada, sulla punta della penisola e più vicino alla costa africana.

Principe Enrico il Navigatore. Questi successi militari diedero grande fiducia agli spagnoli e ai portoghesi e, nonostante le frequenti guerre tra loro, i capi di questi regni iberici iniziarono a cercare all'estero i mezzi per aumentare il loro peso economico e politico. Il portoghese, e in particolare il principe Enrico del Portogallo, noto alla storia per le sue iniziative geografiche quattrocentesche come "il Navigatore". Prima della sua morte nel 1460, quasi tutti gli obiettivi di Enrico furono raggiunti: l'esplorazione dell'Africa sotto Capo Bojador, l'estremo sud che qualsiasi europeo avesse precedentemente navigato lungo la costa occidentale; l'apertura di rapporti commerciali con gli abitanti della regione; apprendere l'estensione dei regni musulmani; verificare l'esistenza del leggendario regno cristiano stabilito da Prester John; e diffondere il cristianesimo a tutti i non credenti incontrati dai portoghesi.