Intaglio e scultura

La cultura Nok. Fiorendo tra il 500 a.C. e il 200 d.C. circa sull'altopiano del Benue dell'attuale Nigeria, l'antica cultura Nok produsse alcuni dei primi esempi di scultura dell'Africa occidentale, statuette di terracotta caratterizzate da semplici tratti del viso e occhi sporgenti con pupille forate. L'arte di queste persone dell'età del ferro ha influenzato le culture in evoluzione a nord e sud della confluenza Niger-Benue, nonché a est e ovest del Niger e della sua area delta. La civiltà Nok fa quindi parte di un vasto continuum che include le culture Igbo-Ukwu, Ile-Ife (chiamata anche Ife), Owo e Benin, sviluppatesi dopo l'anno 500.

Metallurgia. Secondo Christopher Ehret, il minerale di ferro era in abbondanza in siti sparsi in tutta l'Africa occidentale e la fusione del ferro era emersa in modo indipendente all'interno della regione entro il primo millennio a.C. I lavoratori del ferro alla fine divennero una classe protetta, o gilda, che custodiva attentamente la conoscenza della trasformazione del minerale di ferro in strumenti utili, ornamenti, gioielli e arte. Anche lavori in ferro

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ha contribuito al miglioramento dell'agricoltura e della zootecnia. In effetti, l'uso creativo del ferro ha contribuito notevolmente al benessere sociale, politico ed economico dell'Africa occidentale. Ogun, la divinità yoruba della guerra e del ferro, è associata a cacciatori, guerrieri, intagliatori e metalmeccanici. I primi esempi conosciuti della relativa arte della fusione del bronzo risalgono al 900 d.C. circa. Furono realizzati dalla cultura Igbo-Ukwu, situata a nord della confluenza Niger-Benue. Gli oggetti cerimoniali in bronzo risalenti a quest'epoca sono noti per la loro bellezza e raffinatezza artistica. Come i tessitori di stoffa, i fonditori di bronzo hanno sviluppato un'iconografia che comunicava significati secolari e sacri. Come le rotelle in ferro, le rotelle in bronzo occupavano una posizione socioculturale elevata.

"Lost Wax." I fonditori di bronzo tra gli Igbo-Ukwu e altri popoli dell'Africa occidentale usavano il cera persa, o cera persa, processo, che è ancora utilizzato oggi. L'artista scolpisce prima una figura nella cera e la racchiude in una sostanza resistente al calore come l'argilla, lasciando dei buchi nella parte superiore e inferiore dello stampo. La cera si “perde” quando l'ottone o il bronzo fuso viene versato nello stampo, sciogliendo la cera che fuoriesce dallo stampo. Quando il metallo fuso si raffredda e si solidifica, lo stampo si rompe, rivelando la scultura all'interno.

La cultura Igbo-Ukwu. Oltre agli oggetti in bronzo del X secolo, gli scavi archeologici nei siti Igbo-Ukwu hanno portato alla luce altri manufatti risalenti al IX e X secolo. Questa cultura ha realizzato sculture in terracotta e oggetti in rame, così come gli oggetti in bronzo dai motivi complessi per i quali è meglio conosciuta. Gli oggetti in bronzo e rame possono anche indicare la significativa ricchezza di Igbo-Ukwu e dei suoi governanti.

Ile-Ife. Lo storico dell'arte William Bascom osserva che le tecniche di fusione in bronzo di Igbo-Ukwu sono simili a quelle di una cultura a Ile-Ife nella Nigeria sud-occidentale, che le prove al radiocarbonio collocano all'incirca nello stesso periodo di tempo; tuttavia, le due culture hanno tradizioni artistiche distinte. Le teste di bronzo dell'Ile-Ife classica hanno un grado di naturalismo più elevato rispetto a oggetti Igbo-Ukwu simili. Le teste in bronzo e terracotta furono realizzate in Ile-Ife dal 1200 in poi.

Benin. A partire dal 1400 nel Regno del Benin, nell'attuale Nigeria occidentale, grandi artisti hanno prodotto figure e teste in bronzo di alta qualità. Solo gli oba (sovrani) del Benin potevano possedere sculture in ottone e i lavoratori dei metalli erano i loro servi. (A capo è stato permesso di possedere solo figure ancestrali

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di terracotta.) Non ci possono essere dubbi sul fatto che l'arte della fusione del metallo in Benin sia stata uno sviluppo indigeno alimentato dalla necessità di immagini reali di reali da utilizzare nei rituali funerari e dal culto degli antenati da cui i re derivato il loro potere e autorità. L'arte del Benin era quindi prevalentemente reale, ed era così strettamente legata ai rituali usati al servizio della regalità divina da subire poche modifiche nel corso delle generazioni.

Bambara sculture in legno. I Bambara, che vivono lungo il fiume Niger da prima dell'anno 1000, sono noti per la produzione di sculture in legno e ferro forgiato. Le statue di Chi Wara splendidamente scolpite sono tra i simboli Bambara più noti. Con caratteristiche allungate e finemente intagliate, di solito si trovano tra i venti ei ventisei pollici di altezza. Il Chi Wara è una mitica antilope che ha insegnato alle persone come coltivare utilizzando i bastoni per coltivare la terra. Durante le cerimonie al momento della semina e del raccolto, i ballerini indossano copricapi che rappresentano il Chi Wara maschile e femminile, con la femmina che porta la sua prole sulla schiena. Simboleggia l'armonia e l'equilibrio nella vita umana e naturale, si ritiene che Chi Wara porti fertilità alla terra. Imitando stilisticamente i movimenti sia delle antilopi che dei contadini, i ballerini Chi Wara eseguono riti sacri (rituali) e secolari (storici) che rafforzano i loro legami culturali e le prospettive spirituali. La creazione di Chi Wara è ancora all'interno di una gilda di intagliatori che godono di uno status elevato e sono investiti di autorità rituale e sociale.

Akan Gold Weights. Nana Obunumankoma, che governò lo stato akan di Bono per più di sessant'anni durante il XV secolo, è accreditata di aver sfruttato la riserva aurea dello stato e di aver stabilito la polvere d'oro come valuta locale. Sviluppò un sistema di pesatura dell'oro usando pesi standardizzati, che gli orafi fondevano di solito dal bronzo o dal rame cera persa metodo impiegato in tutta l'Africa occidentale. I pesi dell'oro servivano a scopi sia economici che estetici. Come espressioni artistiche, i pesi d'oro erano decorati con icone della cultura Akan che trasmettevano filosofia e valori culturali. Molte di queste immagini rappresentavano proverbi e massime che ricordavano agli utenti la centralità della loro cultura nella vita quotidiana. Come altri metalmeccanici, gli orafi erano una corporazione privilegiata di maestri artigiani. Erano protetti dalla leadership politica e le loro opere contribuivano alla creazione di ricchezza nel tesoro dello Stato. Orafi e altri operai metalmeccanici hanno creato personale autorevole e gioielli elaborati - inclusi anelli, collane, orecchini, braccialetti e cavigliere - per l'élite dominante. Producevano anche utensili domestici.