Influenze islamiche e cristiane

Islam. Anche se alcuni governanti e le loro corti si convertirono all'Islam e persino fecero pellegrinaggi alla Mecca e portarono avanti guerre in nome dell'Islam, la religione non si diffuse tra la popolazione generale fino a dopo il 1590. Anche alcuni governanti che si definivano convertiti all'Islam lo seguirono la religione più fedelmente durante le visite di commercianti o diplomatici musulmani e in altre occasioni hanno praticato religioni tradizionali. Come nel regno degli Ashanti a ovest, la religione dominante nella parte settentrionale dell'Africa occidentale era l'animismo, il misticismo della natura. Tuttavia, l'Islam aveva già stabilito un forte punto d'appoggio nelle terre yoruba dell'attuale Nigeria, nonché in Mali e nei dintorniSpedire territori. La maggior parte di ciò che si sa sull'Islam nell'Africa occidentale, in particolare nel Mali, proviene dagli scritti di Ibn Battuta, un musulmano nordafricano di etnia berbera che ha ricevuto un'istruzione islamica formale nella città settentrionale di Tangeri. All'età di ventun anni andò alla Mecca per ulteriori studi, si distinse come studioso e viaggiò molto, visitando Cina, Ceylon, India, Assam e Medio Oriente e Africa occidentale. I suoi viaggi nell'Impero del Mali iniziarono il 18 febbraio 1352 a Walaha, dove osservò: "queste persone sono musulmane, puntigliose nell'osservare le ore di preghiera, nello studio dei libri di legge e nella memorizzazione del Corano". Da Walaha proseguì verso la capitale, dove, ha osservato, "gli abitanti hanno un grande senso di equità, rettitudine, giustizia e correttezza tra di loro e con gli stranieri". Scrisse anche che le persone “sono attente a osservare le ore di preghiera e assidue nell'attenerle nelle congregazioni e nell'educazione dei figli. Il venerdì, se un uomo non va presto alla moschea, non riesce a trovare un angolo in cui pregare, a causa della folla. È loro abitudine mandare a ogni uomo il suo ragazzo [alla moschea] con il suo tappeto da preghiera; il ragazzo lo stende per il suo padrone in un posto che gli si addice e [vi rimane] finché [il suo padrone] non arriva alla moschea. I tappetini da preghiera sono fatti delle foglie di un albero che assomiglia a una palma da dattero, ma senza frutti ". Secondo Ibn Battuta, i maliani avevano uno zelo per imparare il Corano a memoria: "Mettono i loro figli in catene se mostrano arretratezza nel memorizzarlo, e non sono liberati finché non lo hanno a memoria".

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Mansa Musa. Delle molte mansas (re) che governarono il Mali, nessuna fece di più per creare la reputazione dell'impero come stato islamico di Mansa Kankan Musa (governata dal 1312 al 1337). Il suo pellegrinaggio del 1324 alla Mecca con un entourage ampio e riccamente attrezzato aumentò la reputazione del Mali non solo come ricco impero, ma anche come centro di cultura e religione islamica. La burocrazia e l'esercito di Musa hanno creato le giuste condizioni affinché mercanti e chierici lavorassero in pace e sicurezza in tutto l'impero e oltre. Man mano che Musa ampliava i confini dell'impero, estese anche l'influenza dell'Islam.

Cristianesimo. Quando il cristianesimo arrivò in Africa occidentale alla fine del XV secolo, le persone inizialmente non erano più desiderose di abbracciare questa religione di quanto non avessero l'Islam. Secondo W. Walton Claridge, volevano commerciare con gli europei, ma si opposero alla politica portoghese di convertire gli africani occidentali al cristianesimo. In risposta a una richiesta della corona portoghese di collocare una missione cristiana permanente tra il suo popolo, un sovrano Ashanti rispose:

Non sono insensibile all'alto onore che il tuo grande maestro, il capo del Portogallo, mi ha conferito oggi. Ho cercato a lungo di meritare la sua amicizia per la severità dei miei rapporti con i portoghesi e per i miei continui sforzi per procurare un carico immediato per le loro navi. Ma mai fino ad oggi ho osservato una tale differenza nell'aspetto dei suoi sudditi; finora sono stati vestiti solo in modo meschino, si sono accontentati facilmente delle merci che hanno ricevuto; e così lontano dal voler continuare in questo paese, non furono mai felici finché non poterono completare il loro carico e tornare. Ora noto una strana differenza. Un gran numero di vestiti sontuosi è ansioso di poter costruire case e di continuare tra noi. Uomini di tale eminenza, condotti da un comandante che dal suo racconto sembra discendere dal Dio che ha creato il giorno e la notte, non possono mai sopportare le difficoltà di questo clima né qui sarebbero in grado di procurarsi nessuno dei lussi che abbondano nel loro paese. Le passioni che sono comuni a tutti noi porteranno quindi inevitabilmente a controversie; ed è di gran lunga preferibile che entrambe le nazioni continuino sullo stesso piano che hanno fatto finora, permettendo alle vostre navi di andare e venire come al solito; il desiderio di vederci di tanto in tanto manterrà la pace tra di noi.

Contro le obiezioni del re Ashanti, tuttavia, i portoghesi hanno proceduto a costruire una chiesa e inviare missionari,

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sostenendo gli sforzi con la forza militare. Nel 1482 costruirono il Castello di Elmina, una fortezza che non solo forniva protezione dagli attacchi ma fungeva anche da base sicura per l'evangelizzazione e il commercio di schiavi.