Industria metalmeccanica

industria metalmeccanica. L'ingegneria può assumere una varietà di forme: civile, militare o meccanica, ma il termine "industria dell'ingegneria" è normalmente utilizzato in un senso più limitato per descrivere il settore dedicato alla produzione di motori, macchine utensili e macchinari. Fino al XVIII sec. tali prodotti erano stati tradizionalmente realizzati da artigiani come fabbri e mulini che lavoravano nelle proprie fucine o officine, ma il rapido aumento dei processi di industrializzazione in Gran Bretagna ha incoraggiato l'emergere della moderna industria meccanica, con macchine utensili elettriche messe insieme nelle fabbriche, servite da fucine, fonderie e falegnamerie che preparano parti metalliche e in legno per la lavorazione e l'assemblaggio. La prima serie organizzata di queste strutture fu probabilmente la fabbrica di Soho a Birmingham sviluppata da Matthew Boulton per produrre i motori a vapore del suo partner, James Watt.

Altri fabbricanti di motori a vapore costruirono stabilimenti simili, mentre alcuni ingegneri entrarono nell'azienda per fabbricare macchine tessili o, come Henry Maudslay a Lambeth, macchine utensili migliori. Maudslay ha risposto alla necessità di una maggiore precisione in torni, trapani, piallatrici e altri strumenti per il taglio e la sagomatura del metallo e ha stabilito nuovi standard di eccellenza. Ha inoltre formato una generazione di ingegneri, tra cui Richard Roberts, James Nasmyth e Joseph Whitworth, che hanno ulteriormente migliorato l'affidabilità.

Whitworth, che divenne una figura di spicco nell'ingegneria britannica a metà del XIX secolo. e vinse premi alla Grande Esposizione del 19 per le sue superbe macchine, ottenne anche un notevole successo nella standardizzazione delle viti e di altre parti fondamentali della macchina. Ciò ha reso possibile lo sviluppo della produzione di massa, in base alla quale le macchine potevano essere prodotte da gruppi di parti identiche. Tali pratiche erano state stabilite all'inizio del XIX secolo. da Marc Brunel e Henry Maudslay per creare il loro famoso laboratorio di produzione di blocchi nel cantiere navale reale di Portsmouth. Ma furono adottati con molto entusiasmo dalla nuova industria metalmeccanica degli Stati Uniti, tanto che divennero noti come il "sistema americano" di ingegneria e furono ampiamente utilizzati nella produzione di armi leggere, macchine da cucire e attrezzature agricole.

La fase successiva nello sviluppo dell'industria metalmeccanica è stata l'introduzione di tecniche di assemblaggio sistematiche basate sulla linea di assemblaggio in movimento, con tutti i processi collegati tra loro in uno schema di 'flusso' che ha consentito di costruire rapidamente e con un prodotto complicato come un'automobile economicamente. Una volta ottenuto questo risultato è stato possibile introdurre sempre più automazione nello svolgimento delle funzioni della catena di montaggio. Una moderna fabbrica di automobili, ad esempio, utilizza macchine "robot" controllate elettronicamente per eseguire la maggior parte dei processi di produzione, con la partecipazione umana ridotta in numero a un piccolo team di controllori e personale di manutenzione.

R. Angus Buchanan