Industria del gas naturale

Industria del gas naturale. Prima di essere utilizzato per scopi energetici, il gas naturale che filtrava dalla terra produceva "sorgenti ardenti" che avevano un significato rituale e religioso per le prime culture greca, persiana e indiana. Gli inglesi commercializzarono per la prima volta il gas naturale intorno al 1785. Negli Stati Uniti, il gas naturale era principalmente una curiosità fino alla metà del diciannovesimo secolo, ma da allora in poi la sua importanza come risorsa energetica aumentò notevolmente. Già nel 1626, i missionari francesi registrarono incidenti di indiani che accendevano sorgenti di gas naturale al largo del lago Erie e dei suoi corsi d'acqua circostanti. I primi esploratori notarono l'emissione di gas naturale dal suolo sia sulla costa orientale che su quella occidentale degli Stati Uniti. Le sorgenti a gas furono trovate vicino a Charleston, West Virginia, già nel 1775. Nel 1796, M. Ambroise and Company, fuochi d'artificio italiani a Filadelfia, fece la prima dimostrazione registrata di combustione di gas naturale negli Stati Uniti. Suscitò così tanto interesse che nel 1816 Rembrandt Peale mise in mostra il gas naturale nel suo famoso museo di Baltimora. Ma forse il pozzo di gas naturale più noto in questi anni fu a Fredonia, New York, scoperto nel 1824 da William A. Hart, un armaiolo locale. Questa sorgente servì ad alimentare trenta lampioni del paese e portò alla fondazione nel 1858 della Fredonia Gaslight and Waterworks Company, che intraprese lo sfruttamento commerciale di questa nuova fonte di energia. Durante i successivi cinquant'anni, decine di promotori svilupparono pozzi di gas naturale simili in Ohio e Indiana, fornendo fabbriche e case. Nel 1900 il gas naturale era stato scoperto in diciassette stati e il valore del gas prodotto negli Stati Uniti ammontava a $ 24 milioni all'anno.

Durante i primi quattro decenni del XX secolo l'industria del gas naturale è cresciuta, ma la sua espansione è stata frenata dalla mancanza di mezzi di trasporto adeguati. L'aumento della produzione di petrolio dopo il 1900 ha aumentato enormemente il gas naturale disponibile, poiché appariva come un sottoprodotto. Nel 1920 il valore totale annuo del gas naturale prodotto aveva raggiunto i 196 milioni di dollari. I produttori dovevano ancora affrontare seri problemi nel trasporto del gas nei grandi centri urbani che costituivano i loro mercati più redditizi. Dieci anni dopo gli ingegneri svilupparono tubi saldati elettricamente senza saldatura che erano in grado di trasmettere gas naturale in modo economico ed efficiente su lunghe distanze, ma nel bel mezzo della Grande Depressione, gli investitori erano restii a sviluppare tali nuovi gasdotti in misura apprezzabile.

La seconda guerra mondiale ha inaugurato un enorme boom del consumo e della produzione di gas naturale, poiché questa risorsa energetica è diventata la base per una nuova importante industria. Nei successivi trent'anni, la prosperità e la crescita della popolazione hanno stimolato gli investitori a costruire migliaia di miglia di nuovi gasdotti dai vasti giacimenti di gas naturale nel sud-ovest alle grandi aree metropolitane dell'Est, del Sud, del Medio-Ovest e del Far West. Il gas naturale ha rapidamente sostituito il carbone e l'olio combustibile in milioni di case e fabbriche. Era molto più versatile e anche più economico dei suoi concorrenti. Il gas potrebbe essere utilizzato facilmente per il riscaldamento come per l'aria condizionata e la refrigerazione. Inoltre, era più pulito e più comodo da usare rispetto al carbone o all'olio combustibile e molto più facile da trasportare. Molte industrie sono arrivate a utilizzare il gas naturale come fonte di energia, compresi i produttori di cemento e sintetici. Nel 1950 l'industria del gas naturale serviva 8 milioni di utenti con un reddito di circa 1.5 miliardi di dollari. Nel 1960 aveva 31 milioni di clienti e ricavi per un totale di circa 6 miliardi di dollari. Nel 1970 i produttori di gas naturale fornirono più di 42 milioni di individui e società, che pagarono 11 miliardi di dollari per il prodotto. Tra il 1950 e il 1970 il numero di pozzi di gas naturale negli Stati Uniti è più che raddoppiato, arrivando a circa 120,000 nel 1970. A quel punto, l'industria del gas naturale era emersa come una delle dieci più importanti della nazione. Nel 1999 l'industria aveva quasi 62 milioni di clienti e guadagnava oltre 46 miliardi di dollari per la fornitura di gas naturale. Nel 2002 il numero di pozzi di gas naturale negli Stati Uniti era aumentato costantemente fino a superare i 306,000. Circa l'85% del gas naturale consumato negli Stati Uniti viene estratto all'interno del paese, mentre il resto viene importato principalmente dal Canada e dal Messico.

Questo periodo di crescita intensa è stato accompagnato da una crescente regolamentazione federale del settore. Negli anni tra il 1914 e il 1938, i governi statali erano stati i principali regolatori della produzione di gas, cercando di ridurre gli sprechi eccessivi che erano allora così comuni. Ma i loro regolamenti variavano notevolmente e spesso non venivano applicati. Pertanto, i rappresentanti dell'industria e gli ambientalisti hanno convinto il Congresso nell'era del New Deal ad estendere il controllo federale sulla trasmissione interstatale del gas naturale. I loro sforzi hanno portato alla legge sul gas naturale del 1938, che ha affidato la responsabilità della regolamentazione nazionale nelle mani della Federal Power Commission. Poiché il gas prodotto localmente si mescolava spesso con il gas che attraversava i confini statali, i commissari trovavano difficile determinare i confini chiari della giurisdizione federale. Tra il 1942 e il 1970, sia la Federal Power Commission che i tribunali federali estesero in modo aggressivo il controllo federale su praticamente tutto il gas naturale prodotto negli Stati Uniti. In particolare, la sentenza della Corte Suprema in Phillips Petroleum Company contro Wisconsin (347 US 672 [1954]) ampliò notevolmente l'autorità della Federal Power Commission sull'industria. Nonostante le proteste dei produttori di gas naturale che la regolamentazione federale stava ostacolando la loro espansione, l'industria del gas naturale è diventata una delle industrie più strettamente regolamentate dal governo della nazione. Gli emendamenti al Clean Air Act del 1990 richiedono che le flotte municipali con dieci o più veicoli sostituiscano tutte le auto in pensione con "veicoli a carburante pulito". Taxi, scuolabus, autobus di transito, spazzatrici stradali e camion per le consegne sono stati sempre più sostituiti o convertiti in veicoli a gas naturale. Il numero di stazioni di rifornimento di gas naturale sta aumentando rapidamente, fornendo carburante che è, in media, un terzo del costo della benzina. Oggi ci sono oltre 110,000 veicoli a gas naturale sulle strade degli Stati Uniti.

Bibliografia

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