Indiani d’America: New England meridionale

Nel 1760 i circa cinquemila indiani nel sud del New England vivevano in due mondi abbastanza distinti. Vicino al confine con New York, la Mahican-Housatonics risiedeva in villaggi relativamente autonomi, coltivando raccolti, cacciando, commerciando pellicce e, occasionalmente, lavorando e combattendo per gli inglesi. La più grande era la città missionaria di Stockbridge nel Massachusetts, fondata negli anni Trenta del Settecento; a sud del Connecticut c'era Scatacook vicino al Kent e una serie di insediamenti minori. Quelli a est del fiume Connecticut avevano legami più profondi con la cultura e le istituzioni anglo-americane e vivevano come parte di una tribù in una riserva, dove conservavano una comunità e una cultura distintive, o in una città come una famiglia isolata, un servitore con una famiglia bianca, o un marinaio o un operaio. C'erano circa venticinque riserve, principalmente lungo la costa, la maggior parte dei quali variava da 1730 a 100 acri, con un minimo di poche famiglie fino a circa 4,000 persone. I più grandi erano Mashpee e Gay Head nel Massachusetts, Mohegan nel Connecticut e Narragansett nel Rhode Island.

Acculturazione e autonomia

All'interno di queste comunità, i sachem furono sempre più rifiutati poiché vendevano troppa terra ai coloni e diventavano autocratici. I ministri indiani erano già leader in Massachusetts prima del primo Grande Risveglio degli anni Quaranta del Settecento e divennero molto influenti nel resto della regione quando il loro popolo abbracciò il cristianesimo durante il Risveglio; particolarmente importanti erano Samson Occom, un Mohegan, e Samuel Niles, un Narragansett. Uno dei risultati è stato il conflitto tra i "tradizionali" e i seguaci dei nuovi predicatori cristiani indiani, che spesso ha messo in parallelo i vecchi conflitti tra i sachem ei loro oppositori. Inoltre, i governi provinciali hanno nominato guardiani anglo-americani che controllavano le terre, le risorse, i conti, i contratti di lavoro e i contratti di lavoro tribali. Mentre alcuni gruppi chiedevano tale assistenza contro i trasgressori e gli abusi, anche i tutori furono sfidati, in particolare da Mashpees, che combatté fino alla conquista dell'autonomia nel 1740. Dopo la Rivoluzione, i consigli tribali eletti divennero importanti, in particolare a Narragansett.

Gli indiani di tutta la regione adottarono gradualmente tecniche agricole anglo-americane, allevamento di bestiame e cultura materiale. Tuttavia, le vecchie abitudini di gestione delle risorse comunitarie e di caccia e raccolta persistevano e il loro obiettivo rimaneva la sussistenza piuttosto che il profitto; questo era particolarmente vero nella parte occidentale della regione. Tutti hanno sentito una maggiore pressione da parte dei vicini bianchi, che pescavano legna e pescavano o cercavano di ottenere terra indiana. Un numero crescente ha lasciato le proprie case ancestrali per lavorare per gli anglo-americani: la maggior parte degli uomini andava a caccia di balene, mentre le donne lavoravano come domestiche in famiglie bianche. Anche le donne trovarono una crescente domanda per i loro mestieri e nel 1800 i venditori ambulanti di cesti indiani entrarono a far parte del folclore del New England. Meno romantico ma anche significativo era che i bambini e gli adulti indiani continuavano a essere costretti alla servitù. Un censimento del Rhode Island nel 1774 mostrava che almeno il 35% di tutti gli indiani della colonia viveva in famiglie bianche.

Le comunità cambiarono anche quando i nativi abbandonarono piccoli insediamenti per quelli più grandi, come Mashpee e Scatacook, spinti dall'aumento della popolazione e dal numero di città coloniali e attratti dalle chiese che attiravano persone da molte comunità. Il movimento più significativo iniziò nel 1773, quando Samson Occom e altri leader indigeni del Connecticut, Rhode Island e Long Island orientale si unirono per creare una patria sicura nel territorio di Oneida. Dopo la guerra, più di duecento si trasferirono lì per creare Brothertown, quasi svuotando alcune comunità. Allo stesso modo, dopo la Rivoluzione, gli indiani di Stockbridge reagirono ai loro crescenti problemi ottenendo terra dagli Oneida per un nuovo insediamento. Anche dopo che entrambe le comunità furono costrette più a ovest nel 1810, stabilendosi finalmente nel Wisconsin, i residenti di Brothertown mantennero i contatti con i loro cugini Mohegan e Narragansett e gli individui tornarono occasionalmente alle loro comunità ancestrali o partirono per Brothertown.

Gli indiani hanno continuato ad avere problemi con la malattia; in particolare, nel 1763 la febbre gialla quasi spazzò via i nativi di Nantucket. Uomini lasciati per combattere nelle guerre coloniali o lavorare nella crescente industria della caccia alle balene; nel 1765, le donne erano più numerose degli uomini 2 a 1, e un numero crescente sposò afroamericani e poveri bianchi. Questa tendenza era evidente nelle piccole enclavi interne nel 1750, ma era significativa in tutta la regione alla fine del secolo. Nel 1830 il numero di indiani identificabili era sceso a circa millecinquecento.

Raggiungere un nadir

Quelli rimasti dovettero affrontare molte tribolazioni e la prima Repubblica potrebbe essere stata il punto più basso della vita indiana nella regione. La caccia alle balene ha trascinato la maggior parte degli uomini fuori dai villaggi, lasciando le donne ei bambini vulnerabili, e molti marinai hanno preferito trovare case migliori altrove o sono morti in mare. Donne e alcuni uomini continuarono a lavorare a Boston e in altre città portuali, e molti decisero di restare, spesso sposando neri e creando reti di parentela attraverso e al fianco della comunità afroamericana. La servitù continuò, colpendo particolarmente i bambini; quelli nelle enclave più piccole i cui genitori erano considerati poveri o disordinati erano spesso assegnati a famiglie bianche per molti anni. La dipendenza da alcol divenne una grave epidemia in tutta l'America, anche se la povertà, la violenza e l'abbandono risultanti sembravano molto peggiori tra gli indiani; le città riportavano spesso uomini o donne indiani che morivano soli, spesso di freddo o ferite. Il razzismo bianco sembrava intensificarsi con l'aumentare del tasso di matrimoni esogami e gli osservatori iniziarono a considerare gli indiani come una razza in via di estinzione.

Coloro che rimasero nelle riserve tribali affrontarono crescenti problemi economici e sociali mentre i bianchi vicini cacciavano legname e pesce e sconfinavano nei loro pascoli e campi. Nel frattempo, i tutori hanno abusato dei loro poteri e le famiglie instabili e la mancanza di sostegno finanziario hanno colpito scuole e altre istituzioni. Mentre i movimenti di riforma dopo il 1820 hanno portato a migliori condizioni sociali ed economiche entro la metà del secolo, gli indiani hanno continuato a fronteggiare povertà e pregiudizi. Ann Wampy, un produttore di cestini e venditore ambulante di Pequot, si è lamentato alla fine degli anni 1820 che "da me vengono molti problemi, molto turbato. Io non sono come i cristiani, io li odio, odio tutti" (O'Connell, p. 152 ). Allo stesso tempo, le comunità indiane erano sostenute da tradizioni popolari, gestione comune della terra e delle risorse e parentela e connessioni sociali che collegavano molti gruppi. Nel 1820 Jedidiah Morse esaminò i gruppi più grandi come parte del suo Rapporto al Segretario alla Guerra degli Stati Unitisugli affari indiani (1822), incaricato in parte di esaminare la questione della rimozione, e ha concluso che non sarebbero stati disposti a partire. E in effetti, la maggior parte dei gruppi rimasti nel 1830 esiste ancora all'inizio del ventunesimo secolo.