Incendio di Chicago del 1871

Verso le 9 della notte dell'8 ottobre 1871, un incendio scoppiò in una stalla dietro una casa di Chicago. Era stata un'estate insolitamente secca e le fiamme erano esplose rapidamente di casa in casa, poi di strada in strada. Le fiamme corsero da sud-ovest a nord-est, avvolgendo il quartiere degli affari e scavalcando il fiume Chicago, spegnendosi solo quando raggiunse il lago Michigan quasi trenta ore dopo. Mai prima d'ora la prospera città americana aveva visto una tale devastazione e sconvolgimento. All'epoca molti temevano che la metropoli non sarebbe stata in grado di riconquistare la sua posizione di centro industriale ed economico. Ma Chicago si riprese rapidamente, riaffermando la fede dei suoi cittadini nella perseveranza e resilienza della loro città.

Esistono diverse teorie su come iniziò l'incendio di Chicago del 1871. Le voci si sono diffuse rapidamente quasi quanto le fiamme, la maggior parte delle quali basate su storie su Patrick e Catherine O'Leary e la loro mucca da latte, che si diceva avesse preso a calci una lanterna che ha scatenato l'incendio. Altre spiegazioni vanno dall'accidentale - una scintilla fatta esplodere da un camino o un fiammifero lasciato cadere - all'intenzionale - incendio doloso, o persino all'ira di un Dio arrabbiato. Ad oggi, tuttavia, miti colorati circondano il tragico evento e il mistero irrisolto rimane oggetto di speculazioni e dibattiti.

Meno ambiguo per gli storici è ciò che ha fatto crescere il fuoco a una dimensione e una ferocia che erano incontenibili. All'inizio dell'incendio, i vigili del fuoco locali hanno lottato per individuarne la posizione; quando raggiunsero la residenza degli O'Leary, il fienile era avvolto dalle fiamme. Un piccolo incendio aveva distrutto quattro isolati di Chicago il giorno prima e i tubi e le pompe dei vigili del fuoco erano consumati da quello sforzo. Una volta che le fiamme dell'aia divamparono fuori controllo, gli edifici circostanti e l'intera città furono a rischio.

Allora la capitale mondiale del legname, Chicago era una città costruita principalmente in legno. Le sue case, i negozi e le fabbriche, persino i marciapiedi e le strade, erano realizzati con questo materiale versatile ma infiammabile. La siccità, che ha afflitto la regione per mesi, ha lasciato tutto questo legno secco, fragile e particolarmente vulnerabile alle fiamme. Il fuoco ha avvolto i palazzi più decorati della città e le sue baracche più umili. Le raffiche di vento trasportavano "diavoli del fuoco", pezzi di legno fiammeggiante, che diffondevano rapidamente la distruzione.

Il pandemonio esplose nelle strade mentre le famiglie abbandonavano le loro case. Molte persone hanno sequestrato oggetti di valore dagli edifici in fiamme e sono scoppiati saccheggi mentre i vandali hanno approfittato della confusione. Nel suo articolo "Il grande incendio di Chicago", John Pauly ha descritto come gli uomini d'affari hanno trascinato le loro famiglie in rifugi sicuri, poi hanno rischiato la vita per raggiungere gli uffici del centro, sperando di recuperare denaro, documenti e attrezzature. Alcuni si sentivano abbastanza al sicuro da fare un passo indietro e guardare la luminosa e terrificante conflagrazione. "Era uno spettacolo grandioso, eppure terribile", ha scritto William Gallagher, uno studente di teologia, in una lettera a sua sorella conservata dalla Chicago Historical Society. "[L] a parte degli affari di Chicago non era eguagliata da nessuna delle nostre città per la bellezza dell'architettura, i magazzini belli e costosi e la comodità di sistemazione".

Il quartiere degli affari di Chicago era davvero impressionante. Con lo sviluppo della ferrovia e il boom economico che seguì la guerra civile americana (1861-1865), la città prosperò. Ma il fuoco infuriava attraverso quattro miglia quadrate della metropoli; demolì fabbriche, negozi, depositi ferroviari, hotel, teatri e banche. Le fiamme bruciarono le navi nel fiume Chicago e consumarono quasi tutta la stampa e la pubblicazione della città. Alla fine i danni alla proprietà ammontano a 192 milioni di dollari. Quasi 300 persone sono morte nell'incendio e 100,000 sono rimaste senza casa. I milionari sono diventati poveri durante la notte, i loro affari sono stati distrutti.

All'inizio, il danno sembrava irreparabile. L'incendio non solo si è arrestato, ma ha anche cancellato gran parte dei progressi compiuti dalla città negli ultimi anni. Il caos regnava nei giorni successivi alla catastrofe, mentre continuavano i disordini civili e i saccheggi. Il sindaco Roswell B. Mason ha dichiarato la legge marziale per preservare la pace nella città devastata. Ma i soccorsi erano in arrivo e, con i dispacci inviati tramite telegrafo, gli abitanti di Chicago furono in grado di mantenere i contatti con le città vicine che avrebbero assistito negli sforzi di salvataggio, ricostruzione e recupero. Molte aziende in altre città avevano interessi economici da proteggere a Chicago: i venditori di New York, ad esempio, commerciavano con gli stati dell'interno attraverso i commercianti di Chicago. Il sostegno delle imprese in altre città ha aiutato la città a emergere dalle ceneri del grande incendio.

La ricostruzione di Chicago è stata un'impresa straordinaria. Le compagnie di assicurazione in America e in Europa sono state all'altezza, producendo le somme che erano obbligate a pagare per i danni. Le città in America e all'estero hanno inviato 5 milioni di dollari in fondi di soccorso e migliaia di libri donati hanno rifornito le biblioteche di Chicago. Fortunatamente gran parte delle infrastrutture della città - i suoi elevatori per il grano, le linee ferroviarie, l'approvvigionamento idrico e le reti fognarie - sono rimaste intatte. La città è stata in grado di risorgere rapidamente su questo quadro sottostante. In poco tempo Chicago iniziò ad attrarre imprenditori, uomini d'affari e noti architetti, che trovarono il modo di trarre profitto dagli sforzi di ricostruzione.

La più grande paura degli abitanti di Chicago non fu mai realizzata: la loro città non morì. Piuttosto, la metropoli ricostruita è riemersa, anni dopo più forte di prima, con edifici e case costruiti secondo le nuove norme antincendio. Il primo grattacielo al mondo con struttura in acciaio, l'Home Insurance Building, fu eretto nel 1885 e nel 1890 Chicago era la seconda città più grande d'America. L'incendio del 1871 segnò un'interruzione - ma fortunatamente non una conclusione - nel periodo di crescita economica che Chicago, insieme ad altre città americane, visse durante gli anni del dopoguerra civile.