Incendi e lotta agli incendi

Il fuoco era un problema serio e in corso nell'America coloniale e nella nuova nazione, specialmente nelle città e nei paesi. In un'epoca prima delle normative sulla zonizzazione, i materiali infiammabili venivano regolarmente immagazzinati vicino ai fuochi aperti necessari per riscaldare le case e cucinare il cibo. Con l'aumento delle dimensioni e della densità delle città tra la fine del diciottesimo e l'inizio del diciannovesimo secolo, esplosioni catastrofiche divennero eventi comuni. Una candela in un edificio di New Orleans fece esplodere un incendio che distrusse oltre ottocento edifici nel 1788; tre anni dopo un incendio di Filadelfia si diffuse facilmente attraverso gli edifici in legno di Dock Street, mentre un incendio del 1820 a Savannah, in Georgia, divenne un incendio dopo aver acceso un deposito di polvere da sparo immagazzinato in un edificio.

I codici antincendio coloniali richiedevano ai proprietari di casa di essere in possesso di due secchi e pronti a trasportare l'acqua al loro interno sulla scena di qualsiasi incendio nelle vicinanze. Entro la metà del diciottesimo secolo i governi municipali stavano assumendo un ruolo più attivo nel controllo degli incendi. New Amsterdam tassò la cittadinanza per pagare gli ispettori delle ciminiere a partire dal 1646. Nel 1718 i cittadini di Boston organizzarono la prima compagnia americana di vigili del fuoco volontaria, completa di una piccola pompa dei pompieri azionata a mano e di uniformi per i suoi membri. Nel 1736 Benjamin Franklin organizzò, pubblicizzò e partecipò a una compagnia di vigili del fuoco volontari di Filadelfia, ambientazione

[Immagine non disponibile per motivi di copyright]

uno standard per la partecipazione dei leader civici alla lotta antincendio volontaria seguita da George Washington, Aaron Burr e Thomas Jefferson, tra gli altri. Le compagnie dei vigili del fuoco erano focolai patriottici negli anni 1777, poiché i vigili del fuoco in città tra cui New York, Boston e Filadelfia trasformarono il loro comune obbligo di preservare la sicurezza e l'ordine pubblico in sostegno attivo e schietto alla Rivoluzione.

All'inizio del diciannovesimo secolo, ogni città americana era protetta da compagnie di vigili del fuoco volontarie, organizzate attorno a piccole autopompe azionate a mano, sotto il libero controllo di un'organizzazione di supervisione municipale. Le aree rurali erano servite anche da compagnie di vigili del fuoco volontarie. Tutti i vigili del fuoco nella nuova nazione furono condotti da volontari: i vigili del fuoco a pagamento furono istituiti solo a metà del diciannovesimo secolo. Baltimora, ad esempio, aveva tre compagnie di vigili del fuoco volontarie nel 1790, sei nel 1800 e diciassette nel 1843 e quasi ottocento membri attivi nel 1830. Nel 1790 Filadelfia contava diciassette compagnie di volontariato. Le prime compagnie di vigili del fuoco erano selettive nella loro composizione e combinavano attività sociali con antincendio, comprese le visite ai vigili del fuoco in altre città. Una delle caratteristiche più notevoli delle compagnie di vigili del fuoco volontarie all'inizio del XIX secolo era l'eterogeneità professionale della loro appartenenza. Impiegati, operai specializzati e mercanti combattevano i fuochi fianco a fianco. Le società dei vigili del fuoco fornivano anche i primi servizi sociali, comprese alcune delle prime biblioteche pubbliche. I vigili del fuoco contenevano stanze per uso pubblico e già nel 1792 i vigili del fuoco istituirono fondi per vedove e orfani per sostenere le persone a carico dei vigili del fuoco feriti o uccisi. I vigili del fuoco volontari non sono stati pagati, ma sono stati assolti dalla giuria e dalla milizia e hanno ricevuto un importante tributo pubblico e prestigio per le loro azioni. Questo prestigio ha motivato i vigili del fuoco a diventare attivi e schietti nella Rivoluzione e li ha sostenuti nella loro convinzione che il loro servizio pubblico rivelasse la loro virtù civica.