Imperi e unificazione

Regni multietnici e multiculturali. I grandi imperi dell'Africa occidentale hanno facilitato il commercio e gli scambi politici e culturali tra una popolazione diversificata. Questi imperi hanno anche incoraggiato milioni di persone a trascendere i limiti territoriali imposti dall'etnia e da altri legami primordiali. Alcuni regni e imperi furono creati per iniziativa di un particolare gruppo etnico, ma alla fine la maggior parte di queste entità politiche erano un mosaico di diversi background etnici e culturali. In alcuni casi, i popoli conquistati furono assimilati dai loro conquistatori. Hanno adottato le culture, le lingue e le religioni dei loro governanti. In molti casi, tuttavia, ai popoli conquistati fu permesso di mantenere l'autorità locale, pagando tributi ai nuovi governanti imperiali e riconoscendo la loro signoria. Questi popoli di solito conservavano non solo le loro istituzioni politiche ma anche le loro culture, lingue e religioni. I sistemi amministrativi centralizzati istituiti da alcuni

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Gli stati dell'Africa occidentale erano un mezzo per unificare popoli così disparati.

Sviluppo socio-economico. Sebbene gli stati dell'Africa occidentale - Ghana, Mali, Songhai, Bornu, Benin, Kebbi e molti altri - differissero notevolmente per dimensioni e influenza, avevano diverse caratteristiche comuni. La maggior parte era ben organizzata. Alti funzionari furono nominati per svolgere ruoli specifici o per governare territori particolari. Sono state ideate varie strategie per aumentare le entrate per la gestione dei sistemi politici, comprese le tasse di importazione ed esportazione, i tributi e le tasse fondiarie. Molti degli imperi emersi nell'Africa occidentale dal 750 al 1590 circa attribuirono un alto premio all'istruzione. Naturalmente affascinato dalla ricchezza, maestà e abilità militare dell'Impero Songhai quando visitò nel 1513, Leone Africano osservò anche l'intensa domanda di apprendimento a Timbuktu e in altre grandi città dell'Africa occidentale. A Timbuktu, ha detto, "si ottiene più profitto dal commercio di libri rispetto a qualsiasi altro settore di attività". Gli imperi promossero attivamente lo sviluppo economico. Una varietà di attività economiche, come la fusione del ferro, la tessitura di stoffe e cesti, le oreficerie, l'agricoltura, la zootecnia, la pesca e la produzione di bronzo, furono intraprese per stimolare la crescita e lo sviluppo. La pace e la stabilità generali generate dai grandi stati dell'Africa occidentale hanno facilitato le interazioni commerciali a lunga distanza, che a loro volta hanno promosso lo sviluppo economico nella maggior parte della regione. Come risultato di tali interazioni, i grandi sistemi politici divennero i luoghi di nascita di nuove idee, nuove tecnologie e nuovi metodi di produzione.

Diplomazia. Gli stati dell'Africa occidentale mantennero ampi contatti diplomatici. Ad esempio, Mansa Musa, che governò l'Impero del Mali nel 1312-1337, aprì relazioni diplomatiche con l'Egitto e il Marocco. Il suo pellegrinaggio alla Mecca nel 1324, la sua attiva promozione della cultura islamica e il suo stretto rapporto con gli studiosi musulmani hanno contribuito a stabilire il Mali come uno stato islamico in buona fede agli occhi dei leader musulmani del Nord Africa e del Medio Oriente, rafforzando le relazioni diplomatiche del Mali con il mondo esterno. A volte, gli scambi diplomatici sono stati facilitati attraverso vittorie militari. In altri casi, principi e altri reali degli stati sconfitti furono tenuti in ostaggio per prevenire rivolte contro i conquistatori. Ad esempio, i soldati di Mansa Musa hanno catturato due principi Songhai, Ali Kohlen e suo fratello, e li hanno tenuti in ostaggio per garantire il buon comportamento del popolo Songhai conquistato.

La schiavitù degli africani. Tra la metà del XV secolo e la fine del XVI secolo diversi fattori si unirono per porre fine a un'epoca di prosperità e stabilità. Le incursioni berbere nell'Africa occidentale interruppero il commercio carovaniero trans-sahariano e alla fine portarono alla caduta dell'Impero Songhai nel 1591, mentre l'arrivo degli europei lungo la costa meridionale dell'Africa occidentale spostò il centro del commercio, nonché il luogo del potere , dai grandi stati dell'entroterra alla regione costiera, dove presto gli europei trovarono più redditizio trattare con esseri umani

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merci che in materie prime e risorse naturali. La tratta degli schiavi transatlantica, attraverso la quale gli europei, per centinaia di anni, hanno catturato, ridotto in schiavitù e trasportato milioni di africani nelle Americhe, ha avuto un profondo impatto sul continente africano, creando devastazione e stagnazione economica per l'Africa e lasciando il continente sottosviluppato. Il processo iniziò intorno al 1441 quando Antam Goncalvez del Portogallo prese gli africani dalla costa occidentale del continente e li diede in dono al principe Enrico il navigatore del Portogallo. Successivamente, altri prigionieri africani furono portati in Europa come schiavi domestici per ricchi europei. I viaggi di Cristoforo Colombo e di altri avventurieri europei nelle Americhe portarono a una grande richiesta di manodopera con cui estrarre l'enorme ricchezza delle Americhe. Alla fine gli europei decisero di usare gli africani come schiavi per coltivare canna da zucchero, tabacco e cotone e per scavare oro e argento. Lo scrittore portoghese Gomes Eannes de Azurara descrisse un gruppo di prigionieri africani portati a lavorare nelle piantagioni di zucchero nel sud del Portogallo l'8 agosto 1444:

Alcuni di loro erano di colore abbastanza chiaro, belli e ben proporzionati; alcuni leggermente più scuri; altri a

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grado più leggero dei mulatti, mentre molti erano neri come talpe, e così orribili sia nel viso che nella forma da suggerire l'idea che provenissero dalle regioni inferiori. Ma quale cuore così duro da non essere toccato a compassione alla vista di loro! Alcuni con la testa bassa e la faccia bagnata di lacrime mentre si guardavano l'un l'altro; altri gemevano dolorosamente e fissavano gli occhi al cielo, emettevano grida lamentose come se chiedessero aiuto al Padre della Natura. Altri si sono colpiti il ​​viso con le mani e si sono buttati a terra. Altri hanno pronunciato un canto lamentoso secondo la moda del loro paese. … Ma la loro angoscia era al culmine quando venne il momento della distribuzione, quando per necessità i figli furono separati dai genitori, le mogli dai mariti, i fratelli dai fratelli. Ognuno era costretto ad andare ovunque il destino potesse mandarlo. Era impossibile effettuare questa separazione senza dolore estremo….

Secoli di proficuo sfruttamento della manodopera africana hanno accresciuto l'industrializzazione europea e lo sviluppo economico, ritardando notevolmente lo sviluppo dell'Africa.