Immigrazione e immigrati: razza ed etnia

La società nordamericana britannica è stata definita da divisioni razziali e razziali nel diciottesimo secolo. I coloni si consideravano bianchi e facevano parte di una razza superiore di europei. Nonostante lo stretto contatto e la mescolanza, gli africani (chiamati negri) e gli indiani d'America furono consegnati a categorie razziali separate. Gli attributi razziali erano considerati biologici e le differenze razziali ponevano i membri di razze non bianche a una distanza maggiore o minore dalla civiltà come i bianchi la intendevano. Mentre le società spagnola e francese del Nord America erano basate sulla mutua assimilazione delle culture indiana e bianca, le colonie inglesi del Nord America sperimentavano tale mescolanza solo ai margini, sulla frontiera del Midwest superiore e in parti della frontiera meridionale.

Al tempo della rivoluzione americana (1775–1783), la visione generale illuminista degli indiani, che li considerava come persone della terra il cui modo di vita meno avido e più primitivo era destinato a svanire o addirittura a fondersi con quello dei bianchi, poca relazione con le lotte indiane nelle colonie nordamericane per la terra e le risorse. L'erosione del potere anche delle più grandi tribù e federazioni indiane verso la fine del diciottesimo secolo contribuì ulteriormente alla convinzione dei bianchi che gli indiani mancassero di forza civilizzatrice e fossero condannati. L'espulsione degli indiani dalle loro terre a partire dagli anni Venti dell'Ottocento sembrò solo confermare l'opinione che anche le "tribù civilizzate" non potevano resistere al potere della razza europea.

Gli africani nelle colonie erano un gruppo diversificato in termini di origini culturali e geografiche. Neri nati in Nord America, schiavi nati nelle Indie occidentali e venduti a coloni nordamericani e uomini e donne di origine africana si mescolarono, specialmente nella parte sud-orientale del Nord America, e formarono comunità di schiavi per i quali le loro diverse origini culturali diminuirono in importanza. Indipendentemente dalle loro origini specifiche, i neri sono stati privati ​​dei diritti a causa della loro designazione razziale. Oltre l'80% non era libero e la loro schiavitù era associata alla loro razza, sebbene non ancora giustificata da essa. La resistenza, comprese alcune rivolte aperte degli schiavi, così come la fuga e la mescolanza con gli indiani nativi caratterizzò anche il rapporto degli immigrati di origine africana con i bianchi.

I bianchi nelle colonie inglesi non erano un gruppo molto diversificato in termini di origini. Oltre l'80% dei coloni coloniali erano di origine inglese, una percentuale ancora più alta era di lingua inglese (inglesi, scozzesi e protestanti irlandesi). I tedeschi e i resti dei coloni olandesi e svedesi sulla costa atlantica erano tra i bianchi non di lingua inglese più visibili, ma con l'eccezione dei tedeschi, il loro numero diminuì nell'era pre-rivoluzionaria. Anche se nel 1751 Benjamin Franklin espresse dubbi sui "palatine Boors" tra i suoi compagni della Pennsylvania, tali commenti ostili su distinte sottoculture di immigrati rimasero rari nei tempi pre-rivoluzionari.

La razza è stata una delle idee che hanno strutturato la Rivoluzione e la nuova Costituzione (1787). La Dichiarazione di Indipendenza (1776) offriva una visione inclusiva della nuova nazione, dichiarando che "tutti gli uomini sono creati uguali", ma questa visione illuministica del diritto innato alla libertà per le persone di tutte le razze è rimasta una premessa teorica non soddisfatta dalla politica e le realtà costituzionali che seguirono. Nel 1775 il Congresso continentale proibì ai neri di unirsi alle forze rivoluzionarie. Gli indiani erano sospettati come collaboratori del nemico sia dai lealisti che dalle forze rivoluzionarie.

Gli indiani erano in gran parte situati al di fuori della Costituzione. A meno che non fossero membri tassati di una comunità bianca, non erano considerati cittadini degli Stati Uniti. La Costituzione taceva sulla questione della cittadinanza nera tranne nell'articolo I, che contava i neri liberi come cittadini a pieno titolo, ma gli schiavi come solo i tre quinti di una persona ai fini della ripartizione del Congresso. Sebbene agli immigrati africani e ai loro discendenti non fosse esplicitamente negata la cittadinanza americana, il Naturalization Act del 1795 specificava che la cittadinanza statunitense poteva essere acquisita solo dai bianchi. Questa razzializzazione della cittadinanza americana sarebbe diventata una delle pietre angolari delle ideologie di razza ed etnia nel diciannovesimo secolo e nella prima metà del ventesimo secolo.

L'aumento dell'immigrazione dall'Europa all'inizio del diciannovesimo secolo, soprattutto dopo il 1815, accrebbe la consapevolezza delle differenze culturali tra gli immigrati europei. Mentre i gruppi più anziani (olandesi, svedesi, ugonotti) furono incorporati nelle culture maggioritarie di lingua inglese, i nuovi immigrati (irlandesi, scozzesi e tedeschi) arrivarono in numero sufficiente per aumentare la diversità etnica tra i bianchi americani all'inizio del XIX secolo. La consapevolezza etnica nel senso moderno, tuttavia, non sarebbe emersa fino all'immigrazione su larga scala di cattolici irlandesi in tutta la costa orientale che iniziò negli anni '1830 dell'Ottocento.