Immigrati in movimento

Mobilità. Non importa dove guardasse un visitatore dell'America coloniale, lui o lei poteva trovare persone in movimento. Per molti individui e famiglie, infatti, il lungo trasferimento che li ha portati attraverso l'Atlantico verso l'America è stato solo il più lungo di una serie di spostamenti iniziati nelle isole britanniche o nel continente europeo. I pellegrini che stabilirono la colonia di Plymouth avevano prima lasciato l'Inghilterra per cercare rifugio dalla persecuzione religiosa in Olanda prima di imbarcarsi per il Nuovo Mondo. Le famiglie che navigavano dall'Inghilterra alla baia del Massachusetts spesso ricordavano quando loro, i loro genitori oi loro nonni si erano trasferiti per la prima volta da villaggi di campagna a città inglesi più grandi come Ipswich e Great Yarmouth in cerca di lavoro nella produzione. Migliaia di giovani single viaggiarono dalla campagna inglese del diciassettesimo secolo a Londra in cerca di opportunità. Molti di loro si trasferirono in Virginia e nel Maryland come servi a contratto, sperando di imparare a piantare tabacco e stabilire le proprie piantagioni dopo aver completato i loro termini di servizio. La mobilità che ha portato i coloni in America non è stata limitata all'Inghilterra. Nel 1680 gli anabattisti tedeschi approfittarono dell'offerta di William Penn di terreni agricoli a buon mercato nella sua colonia di nuova fondazione della Pennsylvania, stabilendosi intorno a Germantown. Ben presto seguirono ondate di immigrati mennoniti e amish. Intorno al 1710 i profughi tedeschi provenienti dalle regioni vicino al fiume Reno arrivarono a Londra e funzionari inglesi trasferirono centinaia di loro negli insediamenti dei fiumi Hudson e Mohawk superiori a New York per produrre catrame di pino per la Royal Navy. Un flusso costante di Palatini tedeschi si riversò in Pennsylvania nei decenni successivi fino a comporre più di un terzo della popolazione della colonia entro il 1766. Anche gli inquilini scozzesi-irlandesi, i cui genitori o nonni avevano lasciato la Scozia per stabilirsi nell'Irlanda del Nord, iniziarono una nuova migrazione in America mentre gli affitti dell'Ulster aumentavano e gli ufficiali anglicani li perseguitavano per le loro credenze presbiteriane. Per tutto il diciottesimo secolo questi coloni scozzesi-irlandesi si riversarono nelle terre occidentali a buon mercato in Pennsylvania, Virginia e Carolina al ritmo di quattromila all'anno.

Tempi medi di viaggio in barca a vela nel 1730

Da Boston a Londra: 7.5 settimane
Da New York a Londra: 9.2 settimane
Da Philadelphia a Londra: 9.8 settimane

Fonte: Ian K. Steele, The English Atlantic, 1675-1740: An Exploration of Communication and Community (New York: Oxford University Press, 1986).

Differenze regionali. Una volta che le persone arrivarono nell'America britannica, i loro movimenti variavano da regione a regione. I coloni del New England si spostarono lentamente e metodicamente attraverso le campagne, stabilendo città stabili in cui le famiglie rimasero per diverse generazioni. I piantatori di Chesapeake stabilirono le loro piantagioni lungo fiumi navigabili dove le navi potevano facilmente attraccare per raccogliere il raccolto di tabacco di ogni anno. I poveri uomini che avevano lavorato al di fuori dei loro contratti spesso si spingevano più a ovest per creare fattorie dure. A New York, New Jersey e Pennsylvania i modelli erano ancora più contrastanti. I primi gruppi di coloni tendevano a stabilire comunità stabili, ma con il passare del diciottesimo secolo la popolazione divenne sempre più mobile, spingendosi ogni anno più a ovest verso l'entroterra

e più a sud lungo la catena montuosa degli Appalachi. Negli anni Sessanta del Settecento non era raro che gli insediamenti nell'entroterra si sviluppassero rapidamente, fiorissero per alcuni anni e poi diminuissero man mano che i loro abitanti andavano avanti. I leader orientali in Pennsylvania, Maryland, Virginia e Carolina erano preoccupati di come una popolazione così instabile potesse essere governata o mantenuta fedele alle colonie e alla Corona. Una crescente incidenza di ribellioni backcountry nell'ultimo decennio prima della Rivoluzione sembrava confermare le loro paure. I funzionari coloniali non hanno mai risolto il problema in modo soddisfacente.