Il vangelo della ricchezza

Lavorare duro. L'industrializzazione ha creato incredibili disparità tra ricchi e poveri negli Stati Uniti e il rapido ritmo del cambiamento ha preoccupato molti protestanti americani. Una delle prime, ma importanti, correnti di reazione protestante enfatizzò l'acquiescenza alle conseguenze sociali dell'industrializzazione. Molti consideravano questa tendenza come un risultato inaspettato della crescente pratica liberale di allentare le restrizioni dottrinali che avevano legato le generazioni precedenti. Importanti ecclesiastici protestanti liberali seguirono l'esempio di Henry Ward Beecher nel benedire il nuovo ordine industriale. Il protestantesimo ha riportato dal diciottesimo secolo la convinzione calvinista che Dio ha creato il mondo con un sistema intrinseco di ricompense e punizioni. Secondo lo schema divino, coloro che lavoravano e vivevano eticamente prosperavano, mentre i poveri pigri o irresponsabili soffrivano meritatamente di povertà. Beecher ha insistito sul fatto che "anche nelle porzioni più compatte e densamente popolate dell'Est, chi sarà frugale e salverà continuamente, vivendo ogni giorno entro i limiti dei suoi mezzi, difficilmente potrà fare a meno di accumulare". Questa dottrina aveva senso per i protestanti della classe media, che prosperavano come gruppo, ma ignorava la realtà che i salari della maggior parte delle famiglie della classe operaia erano ben al di sotto della sufficienza. Nella visione dell'emergente classe media protestante e dell'élite, la chiave sia del successo che della santità era che le persone aiutassero se stesse. Questa forte preferenza culturale portava spesso a supporre che la ricchezza fosse un segno di realizzazione spirituale. Come ha affermato William Lawrence, un vescovo episcopale, "la pietà è in combutta con le ricchezze". Questa fu una notizia confortante per l'élite protestante mentre sedevano sui banchi delle magnifiche nuove chiese urbane e ascoltavano i sermoni di Beecher e altri "principi del pulpito".

Opportunità. Il rispetto per il successo mondano fu ampiamente accettato al di fuori dei confini della nuova élite industriale, in parte perché risuonava così fortemente con i valori ereditati da un periodo precedente della storia americana. Il ministro battista Russell Conwell emerse come celebre sostenitore del vangelo dell'opportunità. Conwell pronunciò il suo famoso sermone, "Acres of Diamonds", circa seimila volte a un pubblico stimato in tredici milioni negli ultimi decenni del secolo. Il sermone raccontava il presunto caso fattuale di un contadino che viveva nella miseria fino a quando non iniziò a lavorare coscienziosamente la sua terra. Nel corso dell'aratura vigorosa, l'agricoltore ha scoperto "acri di diamanti" sul terreno. Conwell respinse i suggerimenti secondo cui la ricerca della ricchezza corrompe spiritualmente. "Fare soldi onestamente significa predicare il Vangelo", ha affermato. Nell'America moderna, ha affermato, qualsiasi individuo retto e laborioso potrebbe scoprire il successo "nel suo cortile".

Responsabilità. Conwell e altri nella tradizione hanno anche sottolineato l'onestà, la carità e la responsabilità civica. A causa della sua vasta ricchezza e volontà di scrivere e parlare pubblicamente delle sue idee morali, economiche e politiche, il magnate dell'acciaio Andrew Carnegie era uno dei più noti scettici religiosi dell'epoca. Nel 1889 scrisse un libro intitolato Il vangelo della ricchezza, che ha sposato le convinzioni di Conwell. (Un editore britannico che scriveva un titolo per il saggio di Carnegie del 1889 intitolato "Ricchezza" in realtà ha coniato la frase "Gospel of Wealth"). Carnegie credeva nel ruolo morale ed economico centrale del fare soldi: "Non sparare al milionario, perché lui è il ape che fa il miele. " Sottolineava, tuttavia, che i ricchi avevano sia il diritto morale al controllo completo della loro ricchezza, sia l'obbligo morale di usare la loro ricchezza per il bene pubblico. “Questo è dunque il dovere dell'uomo di ricchezza”, scrisse Carnegie, “dare un esempio di vita modesta e senza ostentazioni, evitando esibizioni o stravaganze; provvedere con moderazione ai legittimi desideri di coloro che dipendono da lui; e dopo averlo fatto, considerare tutte le entrate eccedentarie che gli vengono semplicemente come fondi fiduciari, che è chiamato ad amministrare, e strettamente vincolato per dovere di amministrare nel modo che, a suo giudizio, è meglio calcolato per produrre i risultati più vantaggiosi per la comunità ". Con l'espansione dell'industria americana, tuttavia, l'etica protestante individualista che sosteneva un'espansione sfrenata per massimizzare i profitti tendeva a sopraffare tali restrizioni morali. In pratica, questo approccio significava che molti protestanti assolvevano la sfera economica della vita dai vincoli morali e religiosi che ancora cercavano di applicare alle relazioni personali.