Il terremoto del 1755: scienza contro religione

"A Great Shaking." Era ancora buio la mattina del 18 novembre 1755, quando il professore di Harvard John Winthrop fu svegliato di soprassalto dal movimento tremante della sua casa. Sapeva che era un terremoto: aveva avvertito simili scosse nel 1727, quando aveva tredici anni, ma erano più violente e durature. Rimase a letto mentre la casa continuava a tremare intorno a lui e gli oggetti cadevano dai loro posti. Quando gli shock alla fine si placarono, Winthrop balzò dal letto e accese una luce. Il suo orologio a pendolo diceva che erano le 4:11, ma si era fermato, sbilanciato dalla prima scossa. Poi guardò il suo orologio da tasca, ed erano passati quasi quattro minuti. Il terremoto era durato circa tre minuti e mezzo, ma era stato abbastanza lungo e abbastanza forte da causare danni considerevoli: circa millecinquecento camini erano stati rovesciati o danneggiati e le estremità dei timpani di alcune case di mattoni erano crollate. La scossa è stata avvertita su e giù per la costa orientale. Nei giorni immediatamente successivi al terremoto, Winthrop venne a sapere di una fessura larga due piedi e lunga mille piedi che si era aperta nel New Hampshire e della cenere che si spandeva dalle crepe nella terra che si erano aperte in una vicina città costiera. A casa sua Winthrop si mise al lavoro registrando tutto ciò che poteva osservare degli effetti del terremoto: calcolò la velocità verticale e laterale degli oggetti che erano stati lanciati dal suo mantello e dalla cima del suo camino; dalla direzione in cui erano caduti ha accertato la direzione da cui era venuto il terremoto. Soprattutto, quando ha sperimentato uno shock post-shock diversi giorni dopo (questa volta alla luce del giorno), ha notato che i mattoni nel suo camino si muovevano verso l'alto, uno dopo l'altro, e immediatamente ricadevano al loro posto. Come lo ha descritto, il movimento non era "dell'intero focolare insieme", sia da un lato all'altro o su e giù, "ma di ogni mattone che si muoveva separatamente da solo": era come se ci fosse "un'onda di terra che rotola lungo." Né Winthrop né nessun altro hanno compreso appieno le implicazioni di questa osservazione; oggi la qualità ondulatoria del moto sismico è fondamentale per la comprensione dei terremoti.

Una risposta non scientifica. Presto i bostoniani vennero a sapere del devastante terremoto avvertito in Europa e Nord Africa solo diciassette giorni prima, che aveva ucciso più di sessantamila persone a Lisbona, in Portogallo, e aveva praticamente distrutto la città. In un'epoca in cui i terremoti erano poco compresi (l'analisi sistematica di Winthrop era eccezionale) e in cui la gente accettava che nulla accadesse senza la conoscenza e l'approvazione di Dio, era naturale cercare un significato in ciò che le persone moderne considerano eventi naturali. Presto i pulpiti di Boston risuonarono di sermoni che avvertivano che questi terremoti erano segni dell'ira di Dio. Un ministro, il reverendo Thomas Prince, ha ripubblicato "Terremoti, opere di Dio e segni del suo giusto dispiacere", un sermone che aveva scritto in occasione del terremoto del 1727. Il titolo suggerisce il suo contenuto, ma al sermone riciclato sono state aggiunte nuove informazioni che hanno reso irto Winthrop. Fin dai famosi esperimenti di elettricità di Benjamin Franklin, gli uomini di scienza hanno cercato l'influenza elettrica in quasi tutti i campi di indagine. Franklin aveva persino ipotizzato che l'elettricità avesse un ruolo nel causare i terremoti, una convinzione sostenuta con entusiasmo dal reverendo principe, il quale suggerì che il terremoto potrebbe essere stato effettivamente indotto dall'elettricità attratta dai numerosi parafulmini di Boston. (Ironia della sorte, il parafulmine era stato inventato da Franklin).

Attacchi Winthrop. Questo era troppo per Winthrop, che sentiva che Prince stava mescolando teologia con "scienza spazzatura". In risposta, Winthop ha pubblicato "Two Lectures on Earthquakes", che equivale a un attacco diretto alla relazione ortodossa tra Dio e l'universo. Winthrop non accettava la convinzione diffusa che Dio intervenisse frequentemente direttamente nel mondo fisico manifestando la Sua rabbia attraverso disastri naturali. Winthrop credeva invece che Dio avesse costruito un universo incredibilmente complesso che poi funzionava da solo, come un orologio perpetuo. Questo universo era assolutamente governato da leggi fisiche immutabili, leggi che potevano essere apprese e comprese dagli esseri umani. Così i terremoti erano forze della natura, non "flagelli nelle mani dell'Onnipotente".

Appello al pubblico. L'interesse del pubblico per questa spinosa questione fu così grande che il reverendo principe poté pubblicare la sua risposta sulla prima pagina del Boston Gazette, aprendo un dibattito pubblico di un mese su quel giornale. Prince ha risposto in modo abbastanza gentile, ma troppo condiscendente per i gusti del pungente Winthrop, che è tornato con una risposta caustica e senza esclusione di colpi, facendo spietatamente a pezzi le teorie difettose di Prince. "Dopo il terremoto", ha affermato Winthrop, "i nostri pulpiti hanno generalmente suonato per il terrore". Ha accusato il clero di sfruttare terremoti, comete e "altri fenomeni terrificanti ... per mantenere nell'umanità un senso riverente della divinità". Winthrop lasciò che la sua passione per la scienza razionale avesse la meglio su di lui, ma non si poteva negare i suoi dati, e Prince ammise pubblicamente i punti di Winthrop, con un po 'più di grazia di quanto il giovane avesse mostrato nei suoi attacchi. La sfida di Winthrop a un'interpretazione secolare del mondo naturale ha messo in mostra il metodo scientifico a cui aveva dedicato la sua vita e ha portato il dibattito scienza contro religione fuori dall'accademia e davanti a un pubblico attento.

CANNA DA FULMINI DI FRANKLINS

Il successo del "Philadelphia Experiment" di Benjamin Franklin ebbe un'applicazione pratica che trovò immediata popolarità. I fulmini erano un grave pericolo che spesso frantumava camini e campanili delle chiese, incendiava case e falde e uccideva persone anche all'interno delle loro case. Franklin in primo luogo ha raccomandato l'uso diffuso di parafulmini nel suo Povero Richard's Almanack per il 1753. Curiosamente, gli europei furono lenti ad adottare il loro uso, ma gli americani abbracciarono la novità con tutto il cuore. In soli due anni c'erano così tanti parafulmini sulle case e sugli edifici pubblici di Boston che un uomo li incolpò di aver provocato il terremoto del 1755, nella convinzione che avessero diretto troppi fulmini nel terreno. Fortunatamente pochi erano d'accordo con questa posizione; nel 1772 Franklin poté riferire che "i conduttori appuntiti per proteggere gli edifici dai fulmini sono stati ora in uso da quasi 20 anni in America, e sono diventati così comuni, che il loro numero appare su case private in ogni strada delle principali città, oltre a quelle su chiese, edifici pubblici, riviste di polvere e seggi per gentiluomini nel paese "

Fonte: Carl Van Doren, Benjamin Franklin (New York: Viking, 1938).

Fonte

Bryce Walker, terremoto (Alexandria, Va .: Time-Life Books, 1982).