Il posto dell’Europa nel mondo: testimonianze da mappe medievali

Teologia e geografia. Per tutto il Medioevo, le nozioni degli europei del proprio posto nel globo continuarono a essere modellate non solo dall'osservazione del mondo che li circondava, ma anche da considerazioni religiose. In nessun luogo l'impatto della teologia cristiana sul pensiero geografico europeo è più evidente che nella tradizione medievale delle cosiddette mappe TO. Queste mappe collocano la città di Gerusalemme, il luogo della crocifissione di Gesù Cristo, al centro del mondo. I loro creatori allineavano abitualmente queste mappe in modo tale che l'est fosse posizionato in alto poiché secondo la Scrittura il Giardino dell'Eden si trovava all'estremità orientale del mondo (Genesi 2: 8). Le mappe TO raffiguravano i tre continenti noti agli europei medievali (Europa, Asia e Africa) come masse continentali distinte separate da specchi d'acqua che collettivamente formavano un T. Questo T era inscritto all'interno di una più grande massa d'acqua a forma di O che circondava il tutto: il grande mare oceanico. Studiosi successivi hanno spesso indicato queste mappe OT come prova dell'ignoranza generale della civiltà europea medievale e della cecità verso la verità scientifica indotta dalla stretta aderenza alla teologia cristiana. È probabile, tuttavia, che gli europei medievali interpretassero queste mappe in termini spirituali e allegorici piuttosto che come rappresentazioni fedeli della realtà fisica. Inoltre, accanto a questa tradizione essenzialmente teologica della cartografia correva una più pratica tradizione medievale di cartografia basata sull'osservazione di minimi dettagli geografici.

Previsioni di altre terre

Per gli europei del quindicesimo secolo il "mondo conosciuto" comprendeva solo tre grandi masse continentali: Asia, Africa e la stessa Europa. I resoconti delle saghe norrene delle terre visitate da Leif Ericsson erano poco conosciuti al di fuori della Scandinavia, e persino gli europei ben istruiti dell'era rinascimentale erano completamente all'oscuro dell'esistenza delle Americhe. Con l'eccezione dei viaggi dei Vichinghi e forse di alcuni altri momenti di contatto per lo più dimenticati, i popoli del Vecchio Mondo e del Nuovo Mondo vivevano in completo isolamento l'uno dall'altro. Tuttavia, nei secoli precedenti l'incontro accidentale di Cristoforo Colombo con la costa americana, almeno alcuni europei avevano effettivamente scritto sulla possibilità che esistessero altri continenti sconosciuti all'Europa. Già al tempo di Cristo, ad esempio, il geografo romano Strabone scriveva: "È possibile che nella stessa zona temperata (dell'emisfero settentrionale) ci siano effettivamente due mondi abitati, o anche di più, e in particolare in prossimità di il parallelo che attraversa Atene e che attraversa l'Oceano (Atlantico) ".

Anche nel XV secolo c'erano almeno alcuni che credevano che altri continenti, fino ad allora sconosciuti all'Europa, potessero esistere in altre parti del globo. Nel 1476, ad esempio, lo studioso italiano Lorenzo Buonincontri scrisse che l'esistenza di un "quarto continente" doveva diventare per lui una conclusione scontata. Ironia della sorte, Colombo, come molti europei della fine del XV secolo, si sarebbe dimostrato ignaro di tali considerazioni, sostenendo fino alla sua morte nel 1506 che le terre che aveva visitato erano isole vicine o parti della terraferma asiatica.

Fonte: Thomas Goldstein, "Geografia nella Firenze rinascimentale", in L'opportunità europeaA cura di Felipe Fernandez Armesto (Brookfield, Vt.: Omnia, 1995), pp. 1-22.

Portolans. Ai navigatori medievali nel Mediterraneo e altrove, le mappe TO fornivano poca assistenza pratica. Al fine di proteggere i loro equipaggi e carichi dal disastro, i comandanti della nave avevano bisogno di carte nautiche affidabili che fornissero un avviso di rocce pericolose o secche vicino agli ingressi di determinati porti e le corrette direzioni della bussola per viaggiare da un luogo all'altro. Durante tutto il Medioevo i marinai hanno gradualmente compilato questi dati empirici basati sull'esperienza e l'osservazione della realtà fisica. I marinai hanno quindi compilato e riassunto tali informazioni in carte che hanno chiamato "portolani" o guide portuali. Venezia e le altre principali potenze commerciali dell'Europa medievale spesso custodivano le informazioni vitali contenute nei loro portolani come segreti di stato. Per le navi che navigavano nelle acque ben tracciate del Mar Mediterraneo, lasciando raramente o mai di vista la terra, questi portolani fornivano informazioni essenziali per garantire la sicurezza dei loro viaggi. Per Cristoforo Colombo e altri marinai del XV e XVI secolo che viaggiavano in regioni sconosciute, tuttavia, erano, ovviamente, inutili.

Fonte

Daniel J. Boorstin, Gli scopritori: una storia della ricerca dell'uomo per conoscere il suo mondo e se stesso (NewYork: Vintage, 1983);

William D. Phillips Jr. e Carla Rahn Phillips, I mondi di Cristoforo Colombo (Cambridge, Regno Unito: Cambridge University Press, 1992).