Il posto dell’Europa nel mondo: la geografia classica e la sua eredità

Una terra rotonda. Tra i grandi miti sull'età delle esplorazioni, forse nessuno è più potente e duraturo dell'idea diffusa che Cristoforo Colombo abbia dimostrato a un'Europa incredula che la terra fosse in realtà rotonda e sferica, non piatta. In realtà gli europei istruiti avevano capito che la terra era sferica per almeno due millenni prima del viaggio di Colombo nel 1492. Già nel 500 aC gli studenti del matematico Pitagora parlavano già della forma sferica della terra. Le prove della sfericità della terra provenivano da una varietà di osservazioni. Gli antichi notarono, ad esempio, che lo scafo di una nave che navigava lontano da un osservatore scompariva prima della punta dell'albero,

suggerendo che la forma della terra fosse curva. Allo stesso modo gli antichi notarono che l'ombra circolare proiettata dalla terra sulla superficie della luna durante un'eclissi lunare sosteneva ulteriormente l'idea della sfericità della terra. L'idea della Terra Rotonda fu infatti così ampiamente accettata che divenne un presupposto fondamentale del sistema cosmologico che avrebbe continuato a dominare il pensiero europeo per duemila anni, fino all'era dell'esplorazione.

Visione aristotelica del mondo. La visione dell'universo e del luogo della terra al suo interno che ha continuato a plasmare le visioni del mondo rinascimentale ha ricevuto la sua formulazione definitiva nell'opera dell'antico filosofo greco Aristotele. Riassumendo la conoscenza ricevuta e aggiungendo le proprie osservazioni, Aristotele delineò una teoria che poneva una terra immobile e sferica al centro di un universo finito che era delimitato sul suo bordo esterno dalla cosiddetta sfera di stelle fisse. Quasi tutte le stelle che vediamo nel cielo notturno erano, secondo Aristotele, incastonate all'interno di questo globo cavo, simile al vetro, sul bordo esterno dell'universo. Questa sfera di stelle fisse ruotava sul proprio asse una volta al giorno, spiegando il movimento circolare che vediamo mentre le stelle si muovono nel cielo ogni notte. Tra la terra centrale e le stelle c'erano altre sette sfere rotanti in cui erano incorporate quelli che Aristotele chiamava i "pianeti". Questi includevano, in successione allontanandosi dalla terra: la luna, Mercurio, Venere, il sole, Marte, Giove e Saturno (Urano, Nettuno e Plutone sono invisibili ad occhio nudo e sono stati scoperti solo dopo l'invenzione del telescopio ). Fino al Rinascimento, gli europei accettavano il modello dell'universo di Aristotele per due ragioni. In primo luogo, ha spiegato efficacemente i fenomeni osservati. In secondo luogo, aveva una varietà di applicazioni pratiche tra cui, in modo significativo, nel campo della navigazione.

Navigazione. In quanto modello scientifico dell'universo attuale, la cosmologia di Aristotele fu gradualmente screditata a seguito della rivoluzione scientifica del XVI e XVII secolo. Tuttavia, come strumento teorico continua ad essere utile in molti modi anche oggi. Ad esempio, gli attuali manuali di navigazione continuano a basare le pratiche di navigazione sui principi aristotelici e la maggior parte inizia con un'affermazione come questa: "Per gli scopi presenti supporremo che la terra sia una piccola sfera stazionaria il cui centro coincide con una sfera stellare rotante molto più grande . " In breve, sia al tempo di Colombo che ai nostri giorni, la navigazione “dalle stelle” richiede che il navigatore faccia l'assunto del tutto aristotelico che la terra sia una sfera stazionaria al centro di una sfera molto più grande di stelle fisse. Di particolare importanza per i marinai dell'emisfero settentrionale è, ovviamente, la stella polare. A causa della sua posizione su un polo della presunta sfera di stelle fisse del navigatore, la stella polare non sembra ruotare circolarmente insieme alle altre stelle nel cielo notturno. L'utilità di navigazione della stella polare risiede principalmente nel fatto che la sua posizione nel cielo permette al marinaio di calcolare la latitudine. Più si va verso nord, più in alto nel cielo apparirà la stella polare. Quando ci si sposta verso sud, la stella polare apparirà in una posizione più bassa nel cielo, più vicino all'orizzonte. Man mano che ci si sposta a sud dell'equatore, scompare completamente dalla vista. Nel 1500 i navigatori europei che navigavano nelle acque a sud dell'equatore avevano identificato il gruppo di stelle chiamato Croce del Sud, l'equivalente dell'emisfero meridionale della Stella Polare. L'identificazione della costellazione ha permesso ai marinai europei di determinare la loro posizione latitudinale anche nelle acque meridionali. Basando i loro calcoli su una visione aristotelica dell'universo, i marinai al tempo di Colombo erano diventati abbastanza abili nel determinare la latitudine mentre navigavano nell'oceano aperto.

Eratostene. Dal punto di vista moderno uno dei risultati più sorprendenti del pensiero scientifico antico viene dal geografo greco Eratostene. Sulla base dell'osservazione e della speculazione, Eratostene non solo sapeva che la terra era di forma sferica, ma fornì anche la stima incredibilmente accurata che aveva 24,675 miglia di circonferenza all'equatore. (Oggi sappiamo che la sua circonferenza è di circa 24,860 miglia.) Nel III secolo aC, quindi, gli antichi pensatori non solo capirono che la terra era di forma sferica, ma avevano anche un'idea notevolmente precisa delle sue dimensioni. Eratostene ha anche ipotizzato che sarebbe stato possibile per una nave salpare dalla Spagna intorno alla punta meridionale dell'Africa o direttamente a ovest attraverso l'Oceano Atlantico per raggiungere l'India, prevedendo circa 1,700 anni prima del fatto, i viaggi europei nell'era dell'esplorazione e dell'espansione .