Il nucleo familiare

Patriarcato. Documenti risalenti al 2100 aC circa indicano che la famiglia mesopotamica era patriarcale; cioè, il padre è stato il capo della famiglia per tutta la sua vita e la discendenza è stata tracciata dai padri ai figli. L'importanza del padre è mostrata nelle leggi del re babilonese Hammurabi (circa 1792 - circa 1750 aC): "Se un figlio colpisce suo padre, gli taglieranno la mano". Definita "casa", la famiglia era nucleare, non allargata; cioè, il nucleo familiare comprendeva solo un uomo, sua moglie e i loro figli. I nonni, così come i fratelli e le sorelle adulti e la loro prole, avevano le proprie unità familiari. Il marito avrebbe dovuto "costruire una casa". Ogni famiglia adorava un dio in particolare, una divinità personale che interveniva a nome della famiglia con le divinità principali.

Bambini. Figli e figlie vissero nella casa del padre fino al matrimonio. Per soddisfare un debito, il padre poteva dare i suoi schiavi o qualsiasi membro della sua famiglia ai suoi creditori, una pratica nota come "schiavitù per debiti". Il padre avrebbe potuto riscattarli in seguito, ma non era obbligato a farlo. Quando il padre morì, i figli non sposati divennero responsabilità del figlio maggiore, dell'esecutore testamentario o dello Stato. Ci si aspettava che un figlio sostenesse i suoi genitori quando sarebbero diventati vecchi e eseguisse i rituali appropriati quando morivano. Se i figli fossero piccoli quando il padre morì, alla madre potrebbe essere conferito il potere della “paternità”, una pratica documentata da un testo della metà del secondo millennio a.C. da Nuzi, alla periferia della Mesopotamia nord-orientale.

Adozione. In generale, non avere figli era inaccettabile per i mesopotamici. Un uomo la cui moglie era sterile potrebbe avere figli da una madre surrogata o da una coppia

nessun erede maschio potrebbe adottare un neonato abbandonato e indesiderato. Tali bambini venivano descritti come “lasciati al cane” perché a volte venivano lasciati morire per le strade, dove i cani probabilmente li mangiavano a meno che i passanti non decidessero di salvarli e magari adottarli. I bambini più grandi potrebbero essere adottati se i genitori adottivi rimborsassero ai genitori naturali le spese di alimentazione e crescita dei figli. I record di queste transazioni assomigliano agli accordi di vendita. Alcune famiglie senza figli liberarono gli schiavi e li adottarono come figli. Anche un adulto potrebbe decidere di entrare in un'altra famiglia. I genitori adottivi concordarono sul fatto che il bambino adottato sarebbe stato il loro erede anche se in seguito avessero avuto figli naturali.

Nomi. Un bambino è stato chiamato subito dopo la nascita. Molti nomi personali accadici rivelano i sentimenti della famiglia riguardo al neonato e riconoscono anche una divinità. Ad esempio, un bambino potrebbe essere chiamato Nidinti-Bel, "dono di (dio) Bel"; Nabu-apla-iddina "(il dio) Nabu mi ha dato un erede"; o Sin-ahhe-eriba (Sennacherib), "(il dio della luna) Il peccato ha sostituito per me i fratelli (che sono morti)." Un trovatello potrebbe essere chiamato Suqayya, "quello della strada". Oltre a un nome personale, ogni uomo o donna era identificato dal nome del padre; ovvero, "tal dei tali, il figlio (o la figlia) del tal dei tali". In alcuni casi in cui la paternità era in dubbio, soprattutto tra gli schiavi, al bambino veniva invece dato il nome della madre. Nel primo millennio a.C., il sistema di denominazione divenne più complesso. Un cittadino libero è stato descritto come "tal dei tali, figlio di tal dei tali (il patronimico), discendente di tal dei tali (il nome di famiglia)". A volte, in aggiunta o al posto del cognome, veniva assegnato un titolo professionale. Agli schiavi non è mai stato dato un nome di famiglia.