Il movimento per l’emancipazione

Nuova Inghilterra . Mentre la retorica della libertà risuonava nelle colonie all'inizio degli anni Settanta del Settecento, i neri del Nord alzarono la voce contro le ingiustizie della schiavitù e la discriminazione legale contro i liberti. Nel 1770 e nel 1773 gli schiavi del Massachusetts inviarono una serie di petizioni al legislatore della colonia chiedendo l'emancipazione e chiedendo che venissero stabiliti su una concessione di terra nella colonia o dato il passaggio in Africa. Questi schiavi si descrivevano come un "numero grattugiato di neri di questa provincia che sono detenuti in uno stato di schiavitù nelle viscere di un paese libero e cristiano" che rivendicavano in "comune con tutti gli altri uomini un diritto naturale alla nostra libertà senza essere privati di loro dai nostri simili. . . . " I firmatari non sono riusciti a ottenere il sostegno del legislatore.

Hall e Cuffe . Tuttavia l'agitazione continuò nel Massachusetts. Eminenti neri liberi, tra cui il massone e l'uomo d'affari Prince Hall e il mercante di spedizioni Paul Cuffe, presentarono nuovamente una petizione alla legislatura nel 1777. Si parlarono in favore dell'abolizione quando i delegati del Massachusetts si incontrarono per scrivere una costituzione per lo stato nel 1778. All'inizio le cose andarono male come i delegati hanno esplicitamente vietato la cittadinanza nera. Tuttavia, i risoluti sforzi del reverendo William Gordon per eliminare questa disposizione costituzionale hanno avuto successo. La costituzione del 1780 non vietava esplicitamente la cittadinanza ai neri, anche se proibiva loro di votare. Le dichiarazioni di uguaglianza universale nella costituzione, tuttavia, hanno aperto la porta ai tribunali per dichiarare che la schiavitù era incostituzionale; un giudice della corte suprema dello stato ha fatto proprio questo nel 1783.

Vermont . La prima abolizione legale della schiavitù nelle colonie ebbe luogo nel Vermont. Dichiarandosi uno stato indipendente il 16 gennaio 1777, il Vermont adottò una costituzione il luglio successivo che proibiva esplicitamente la servitù. L'area aveva una manciata di schiavi e solo cinquanta residenti neri nel 1780.

Pennsylvania . A Filadelfia il dottor Benjamin Rush ha scritto e parlato contro la schiavitù e la tratta degli schiavi. Ha sostenuto l'emancipazione graduale e ha invitato le colonie a trascriverlo in legge. L'ipocrisia della schiavitù preoccupava molti sostenitori dell'indipendenza. Thomas Paine ha chiesto l'abolizione della schiavitù più di un anno prima di pubblicare Buon senso (1776), l'opuscolo che radunò gli americani per la causa dell'indipendenza. I quaccheri in Pennsylvania si agitarono per una legge che abolisse la schiavitù, ma incontrarono una forte resistenza, in particolare da parte dei patrioti scozzesi-irlandesi del backcountry. Il meglio che la Pennsylvania poteva gestire era una legge di emancipazione graduale che approvò la legislatura nel 1780. Nonostante questo fallimento legale, la schiavitù si stava sgretolando in Pennsylvania come altrove

al Nord. C'erano solo 239 schiavi nello stato al censimento del 1790.

Emancipazione militare. Mentre l'esercito continentale prendeva forma nel 1775, George Washington limitò l'arruolamento dei neri a coloro che avevano già prestato servizio nelle milizie locali. I delegati del sud al Congresso continentale hanno cercato di rimuovere tutti i neri dal servizio di Patriot. Ma nel novembre 1775 John Murray, Lord Dunmore, il governatore britannico della Virginia, cambiò il carattere razziale della guerra emanando una proclamazione di emancipazione a tutti i neri che avrebbero abbandonato la causa dei patrioti e si sarebbero uniti ai lealisti. Solo trecento schiavi inizialmente hanno risposto alla chiamata di Dunmore per un reggimento etiope, ma è stato sufficiente per gettare i patrioti nel panico. Un allarmato Washington ha scritto: "Se quell'uomo, Dunmore, non viene schiacciato prima della primavera, diventerà l'uomo più pericoloso d'America ... Il successo dipenderà da quale parte può armare i negri più velocemente". Washington ha ordinato ai suoi ufficiali di arruolare un numero limitato di neri liberi, ma ha escluso arbitrariamente molti neri liberi e tutti gli schiavi. I combattimenti più duri della rivoluzione si sono svolti nel sud e Washington si è resa conto che i patrioti dovevano offrire qualche incentivo ai neri per prevenire rivolte su larga scala. I rivoluzionari iniziarono a offrire la libertà agli schiavi dei lealisti che erano disposti a servire nella milizia o nell'esercito continentale.

L'occupazione porta la libertà. Dal 1775 al 1783 gli inglesi occuparono più volte Boston, Filadelfia e New York. Le offerte britanniche di libertà hanno attirato l'attenzione degli schiavi. Molti i cui padroni non li avevano evacuati in aree non occupate ottennero almeno una libertà temporanea unendo le forze con gli inglesi, prestando servizio nell'esercito o nella marina. Quando gli inglesi evacuarono Filadelfia nel 1778, molti degli schiavi liberati partirono con l'esercito britannico. Cinque anni dopo, con la vittoria dei ribelli, gli inglesi evacuarono la loro ultima roccaforte nel nord, New York City. Presero con sé tremila ex schiavi, che spedirono in Nuova Scozia. Molti altri erano morti durante il servizio militare o erano rimasti indietro, sperando di eludere la riabilitazione da ex padroni.

Strategia militare. Nel 1779, quando le battaglie della Rivoluzione si spostarono nelle colonie meridionali, il generale britannico Henry Clinton emise un'altra proclamazione di libertà mentre occupava vaste aree della Carolina del Sud. Tuttavia, l'esercito britannico non poteva gestire le migliaia di schiavi che arrivavano ai loro accampamenti. Mettendo molti di loro al lavoro o sotto le armi, rimandarono la maggior parte alle loro piantagioni e stabilirono la polizia militare per mantenere l'ordine nelle piantagioni. Gli inglesi videro la possibilità di fare un grande danno alla causa dei patrioti minando la loro preziosa produzione agricola e mettendo in rivolta gli schiavi. Le milizie patriote della Carolina del Sud e della Georgia trascorrevano gran parte del loro tempo a guardia degli schiavi piuttosto che combattere gli inglesi, quindi dipendevano dalla produzione continua di tabacco, riso, indaco e cotone. Anche così, la Rivoluzione ha fornito ai neri maggiori opportunità di fuga, sia nelle terre selvagge che nelle linee britanniche. Gli schiavi potrebbero anche negoziare condizioni di lavoro migliori nella piantagione, con i loro padroni a corto di manodopera. Gli autisti oi supervisori delle bande di lavoratori nelle piantagioni erano bianchi. I piantatori durante la rivoluzione furono costretti a fidarsi dei conducenti neri, e in cambio questi conducenti mantennero l'ordine e mantennero i loro compagni schiavi fedeli alla causa patriota. Alla fine circa cinquemila neri avrebbero servito la causa dei patrioti mentre ottantamila o centomila neri avrebbero combattuto per gli inglesi o sarebbero fuggiti

alla protezione dell'esercito reale. Alla fine della rivoluzione gli inglesi evacuarono ventimila neri verso varie destinazioni d'oltremare, inclusa la Sierra Leone in Africa occidentale, Giamaica e Gran Bretagna.