Il campo di battaglia: tattiche e armi

Braccio dominante . In quanto individuo più rappresentativo della guerra medievale, il cavaliere a cavallo divenne il braccio dominante sul campo di battaglia, mentre il fante veniva disprezzato per la sua inferiorità sociale. La fanteria, armata principalmente di spada, ascia da battaglia, lancia, giavellotto e arco corto, di solito svolgeva un ruolo di supporto, mentre la cavalleria avversaria si scontrava con spada, mazza e lancia. La tattica del giorno era quella di chiudere con il nemico il più rapidamente possibile e di decidere la gara con il combattimento corpo a corpo. Scarsamente equipaggiata e organizzata, la maggior parte della fanteria medievale non poteva resistere allo shock di una carica di cavalleria su vasta scala, sebbene a Bouvines nel 1214, la fanteria di Boulogne respinse diversi assalti fatti dai cavalieri francesi prima di soccombere. Quando le condizioni geografiche dettavano, i cavalieri combattevano a piedi, come accadde nella battaglia di Tinchebrai nel 1106.

Armatura . Durante questo periodo la maggior parte dei cavalieri indossava armature di cotta di maglia, con armature a piastre limitate agli elmi. Tuttavia, con la crescente efficacia delle armi da missile di fanteria, i cavalieri iniziarono a indossare sempre più armature a piastre a causa della protezione che offriva; nel XV secolo predominava questo tipo di armatura. Due armi in particolare hanno accelerato la tendenza verso una maggiore protezione dell'armatura: la balestra e l'arco lungo.

Balestra. Una forma medievale dell'antica balista, la balestra era abbastanza piccola da poter essere azionata da un solo soldato. Realizzata con un arco di ferro e un calcio di legno, la balestra era armata con una staffa a piede o un verricello.

Il suo proiettile, il fulmine o la lite, poteva penetrare la cotta di maglia fino a cinquanta metri ed era mortale per gli uomini senza armatura a quella distanza doppia. Su istigazione della nobiltà, il Secondo Concilio Lateranense nel 1139 tentò di vietare l'uso di quest'arma tra oppositori cristiani. Sebbene molto temuta (un dardo di balestra ferì mortalmente Riccardo I nel 1199), la balestra presentava un grosso svantaggio: la sua bassa velocità di fuoco significava che l'operatore era vulnerabile agli attacchi nemici.

Longbow . Un'arma più devastante e in definitiva decisiva sul campo di battaglia del Medioevo era l'arco lungo. Originariamente un'arma da caccia, l'arco lungo era l'arma preferita della yeomanry inglese, una classe di liberi proprietari contadini. Lungo sei piedi, l'arco lungo era solitamente fatto di legno di tasso, olmo, nocciolo o basilico. Un abile arciere potrebbe sparare con precisione una freccia "a doppio strato" (un'unità di misura pari a trentasette pollici) fino a trecento iarde. L'arco lungo aveva una velocità di fuoco maggiore rispetto alla balestra (fino a sei frecce al minuto), ma come il balestriere, l'arciere lungo era vulnerabile alle forze nemiche se potevano avvicinarsi abbastanza. Le vittorie inglesi a Crecy (1346) e Poitiers (1356) possono essere in parte attribuite ad arcieri armati di archi lunghi.

svizzera . Un paese montuoso e isolato, la Svizzera non ha mai sviluppato una potente classe nobile per le sue forze armate e invece ha fatto affidamento su una cittadinanza armata di aste come picche e alabarde. La formazione svizzera di base era una compagnia di 250 picchieri schierati in un quadrato di sedici ranghi con 50 alabardieri e balestrieri a sostegno. La forza di una tale formazione tattica ha reso gli svizzeri nemici formidabili, e dal 1400 i governanti stranieri cercarono di assumerli come mercenari.

Artiglieria d'assedio . La costruzione di castelli in pietra e città murate durante l'Alto Medioevo (1000–1300) aumentò la difficoltà degli eserciti a metterli sotto assedio. In risposta a questa situazione, gli eserciti medievali usarono la catapulta, un'arma d'assedio dell'antichità, e un nuovo dispositivo, il trabucco o il mangonel. Mentre la catapulta utilizzava la tensione o la torsione per la sua forza propulsiva, il trabucco utilizzava un contrappeso per l'energia cinetica. Un trabucco con un braccio lungo cinquanta piedi e un contrappeso da dieci tonnellate potrebbe scagliare una pietra di trecento libbre per trecento metri. Molte di queste armi che sparano contro un muro di pietra potrebbero alla fine ridurlo in macerie.

Impegni navali . Gli stati medievali non mantennero flotte da guerra come fanno le nazioni oggi. Molte volte le loro navi da guerra erano effettivamente mercantili convertiti (le navi da guerra erano troppo costose da costruire e da mantenere in tempo di pace). Le tattiche e le armi navali durante l'epoca erano le stesse di quelle usate a terra: il corpo a corpo con armi da taglio. Le navi da guerra erano fondamentalmente castelli galleggianti in cui strutture di legno venivano erette a prua e poppa per riparare gli arcieri mentre gli uomini d'arme aspettavano in vita (al centro) della nave. Le navi si chiudevano l'una con l'altra, sparando proiettili fino a quando non potevano lottare insieme. Le parti di imbarco hanno quindi deciso la questione combattendo corpo a corpo, come è avvenuto a

la battaglia di Sluys (1340). A volte, le innovazioni potrebbero aiutare a far pendere la bilancia. Nella battaglia di Dover (1217) trentasei navi da guerra inglesi sconfissero una forza francese di ottanta navi. Gli inglesi navigavano sottovento, i loro marinai sparavano balestre e lanciavano calce per accecare il nemico.