Il business della terra

Un popolo inquieto. L'acquisto della Louisiana raddoppiò le dimensioni dell'America nel 1803, ma fino al 1812 solo un americano su quattordici viveva a ovest degli Appalachi e due terzi della popolazione viveva ancora entro cinquanta miglia dall'Atlantico. La situazione cambiò radicalmente dopo la vittoria nella guerra del 1812 rimosse gli inglesi e i loro alleati nativi come barriere all'insediamento bianco dell'Occidente. Tra il 1810 e il 1820 la popolazione a ovest degli Alleghenie raddoppiò e nel 1840 un terzo del numero di persone solo tre decenni prima. Nel 1850 quasi la metà della popolazione americana viveva al di fuori del proprio stato di nascita. Il governo federale ha incoraggiato questa migrazione via terra, prima vendendo terreni pubblici con condizioni di credito liberali, poi riducendo l'acquisto di superficie minima richiesta, per non parlare dei sei milioni di acri di donazioni di terra occidentali distribuite agli arruolati durante la guerra del 1812. Come Come risultato di queste politiche, le vendite di terreni in Occidente passarono da soli sessantottomila acri nel 1800 a 1.3 milioni di acri nel 1815 e più di 20 milioni di acri nell'anno di punta del 1836.

Asta di terreni

Agricoltori dell'Ohio, della Pennsylvania e di vari punti del sud affollarono il Crawfordsville, Indiana, Federal Land Office alla vigilia di Natale del 1824. Alcuni erano stati per settimane a esplorare i migliori siti di fattoria o ad aspettare che il loro pacco preferito venisse messo all'asta. Hanno letto gli appunti del geometra in ufficio, hanno cavalcato nelle fitte foreste per indagare sui lotti di terreno, hanno immaginato che i tronchi di legno diventassero capanne e legname redditizio, valutato la qualità delle sorgenti e dei torrenti per l'acqua potabile e il trasporto al mercato, annusato lo sporco per testare la fertilità , e forse ha preso uno o due colpi alla fauna ancora abbondante. La sera i contadini tornavano in città, facevano visita a parenti e conoscenti, bevevano whisky nelle taverne locali e dormivano sui pavimenti delle capanne di legno. Poi è arrivato il momento dell'asta stessa, quando l'agente governativo ha iniziato a vendere pacchi di terra in base alle loro designazioni di rilevamento, iniziando dal livello meridionale delle township in quel distretto federale e procedendo verso nord. Per tacito accordo i coloni non si sono battuti l'uno contro l'altro per lo stesso pezzo di terra, ma hanno elaborato accordi privati ​​in anticipo o tirato a sorte per determinare chi sarebbe arrivato per primo al pettorale. Senza completamento, la terra viene solitamente venduta al "prezzo del Congresso" di $ 1.25 un acro con un acquisto minimo di 80 acri (originariamente 160 e successivamente ridotto a 40), solo in contanti

Fonte: Paul Wallace Gates, L'età del contadino: agricoltura, 1815–1860 (New York: Holt, 1960).

Gli speculatori . Mentre il governo federale cercava di svendere le sue vaste proprietà terriere, ha attirato l'attenzione di uomini d'affari che avevano poca o nessuna intenzione di sistemare la terra da soli. I principali tra questi erano gli speculatori di terreni ei loro agenti, uomini che volevano acquistare terreni a buon mercato, trattenerli finché l'area non si sviluppò intorno a loro, e poi vendere i loro pacchi per cinque volte il prezzo di acquisto. Gli speculatori erano impopolari anche se a volte era difficile distinguere gli speculatori dai coloni, e molti speculatori aiutarono l'economia a crescere affittando la loro terra ad agricoltori poveri di denaro che non avrebbero potuto permettersi di acquistarla a titolo definitivo. In un'asta fondiaria federale un osservatore ha notato che se qualcuno anche con l'aspetto di uno speculatore "fa un'offerta, o mostra una disposizione a ritirare la richiesta di un colono da lui, vede presto il

bianco di una ventina di occhi che scattano su di lui, e alla prima occasione si allontana dalla folla. " Ma gli speculatori non hanno sempre perso. All'ufficio fondiario di Huntsville, Alabama, un offerente ha commentato "l'orda rapace di speculatori che sembravano disposti a monopolizzare l'intero paese ... superando le persone che hanno partecipato alla vendita per acquistare terreni per l'insediamento". I capitalisti orientali hanno conquistato milioni di acri di terre occidentali a sessanta centesimi per acro acquistando a prezzo scontato i doni di terra dei veterani di guerra che avevano bisogno del denaro contante o non avevano alcun desiderio di trasferirsi. Alcuni speculatori individuali possedevano fino a centomila acri.

Città di carta. Gli speculatori non hanno limitato i loro acquisti ai terreni agricoli. Il gioco d'azzardo sul valore futuro di potenziali siti urbani in Occidente è diventato così comune da sembrare uno sport quasi quanto un affare serio. I promotori della città cercarono posizioni promettenti sui corsi d'acqua (per dare alla futura città l'accesso a mercati lontani tramite battello a vapore), acquistarono blocchi di terreno instabile, ispezionarono l'area, tracciarono una griglia stradale, liberarono alcuni acri e pubblicizzarono il luogo come il prossimo grande metropoli commerciale dell'Ovest. Commentando la tendenza dei promotori della città a vantarsi del futuro della loro comunità, uno scrittore perplesso ha osservato che ogni "miserabile spreco di sabbia e paludi che giaceva inconsapevole della sua gloria sulla riva del lago [Michigan], è stato improvvisamente elevato in una potente città , "E" non il ruscello più meschino ... è stato concesso di rimanere senza una città alla sua foce ", nonostante il fatto che la maggior parte dei punti fossero" adatti solo per l'abitazione di bestie feroci ". Se un numero sufficiente di investitori orientali ignari o avidi credesse alla pubblicità e comprasse dei lotti, o se (come a volte è successo) le persone si stabilissero effettivamente lì per avviare una città, il promotore potrebbe sedersi e raccogliere i profitti dall'aumento del valore dei terreni. Quando il piccolo villaggio di Chicago divenne mondiale a metà degli anni Trenta dell'Ottocento in modo che potesse diventare il capolinea di un canale, i lotti venduti per duecento dollari divennero improvvisamente migliaia; un lotto di Chicago venduto per trentatré dollari nel 1830 fu offerto per centomila dollari nel 1829, l'anno di punta della speculazione fondiaria occidentale.

Conflitti. Il panico del 1837 interruppe temporaneamente la frenesia speculativa della terra, ma la questione della vendita di terreni continuò ad agitare la scena politica per il resto del secolo. Poiché l'agricoltore yeoman autosufficiente e proprietario terriero era l'icona culturale centrale dell'America del diciannovesimo secolo, tutto ciò che influiva sulla disposizione della terra influenzava l'idea di se stessa della nazione. Sorsero discussioni appassionate sulla questione se agli abusivi (persone che si stabilirono prima dell'indagine federale) dovesse essere concesso un diritto di prelazione (la prima possibilità di acquistare la terra su cui avevano vissuto per anni) piuttosto che permettere a qualche nuovo acquirente di espellerli. Ciò sembrava coerente sia con l '"Impero per la libertà" che Jefferson aveva promesso all'America e con l'ideale del contadino yeoman. Le questioni della politica di distribuzione della terra si facevano strada spesso ai piani del Congresso e venivano discusse senza fine nelle taverne occidentali. Ma quando la questione dell'espansione della schiavitù nei territori occidentali tornò al centro della scena alla fine degli anni 1840, il dibattito su cosa fare con le terre occidentali divenne rapidamente un dibattito sul destino dell'Unione stessa.