I marinai e le loro navi: una rivoluzione nel design delle navi

La cambusa. L '"impresa delle Indie" di Cristoforo Colombo e la successiva espansione europea oltremare sarebbero state impensabili senza una varietà di innovazioni navali e di navigazione che permettessero agli europei del XV secolo di navigare attraverso lunghi tratti di pericolose acque oceaniche. Per tutto il tardo Medioevo il commercio e la guerra navale sulle coste del Mediterraneo e dell'Atlantico dell'Europa erano stati dominati da una classe di navi chiamate "galere". Di solito impiegavano una vela quadrata impostata su un albero centrale. La loro principale fonte di energia, tuttavia, non era la vela, ma piuttosto un gran numero di remi che fiancheggiavano ogni lato della nave. La dipendenza dalla potenza dei remi comportava vantaggi e svantaggi per i capitani e i proprietari delle galee. Da un lato le navi non dipendevano dalle vicissitudini del vento per la loro propulsione, e potevano così avanzare a velocità relativamente costanti e prevedibili. Per un mercante veneziano, ad esempio, ciò significava che una galea poteva essere spedita da Venezia per un viaggio commerciale nel Mediterraneo orientale con una ragionevole idea di quando sarebbe tornata al porto di origine. Una programmazione così affidabile era fondamentale per il commercio. D'altra parte la cambusa richiedeva anche grandi equipaggi per manovrare i remi. Per questo compito piuttosto spiacevole, i veneziani e altre potenze commerciali usavano tipicamente detenuti e prigionieri di guerra. Con un numero così elevato di persone a bordo, i capitani delle galee dovevano dedicare una grande quantità di spazio di carico al cibo e all'acqua, oltre a fare frequenti soste per ottenere rifornimenti freschi. Per i viaggi nel Mediterraneo o lungo la costa atlantica dell'Europa, dove i porti di scalo erano abbondanti, questo non era un problema. Per lunghi viaggi attraverso l'oceano aperto, tuttavia, la cambusa era poco pratica.

Roundships iberici. Le navi più adatte ai viaggi oceanici a lunga distanza si svilupparono gradualmente dal XII al XV secolo. Le potenze marittime della penisola iberica (Portogallo e Spagna) hanno fornito lo scenario per una serie di innovazioni tecnologiche che hanno contribuito allo sviluppo di nuovi tipi di navi chiamate "roundships". A differenza delle galere, le navi rotonde iberiche erano azionate interamente dalle vele. Inoltre non solo vele quadrate tradizionali ma anche vele latine (triangolari). Mentre la vela quadrata era il mezzo più efficiente per sfruttare l'energia eolica quando il vento soffiava direttamente dietro una nave, la vela latina portava il vantaggio di essere ruotata più facilmente per sfruttare tutti i tipi di venti contrari. Combinando i due tipi di vele sulla stessa nave, le navi rotonde iberiche si sono dimostrate efficaci in un'ampia varietà di condizioni di navigazione. Inoltre, poiché non dipendevano dalla potenza dei remi, trasportavano equipaggi molto più piccoli di quelli delle galee. Avendo a bordo meno bocche da sfamare, una nave da crociera completamente rifornita aveva una portata di navigazione che superava di gran lunga quella della cambusa. Queste navi rotonde, come si è scoperto, generalmente potevano immagazzinare cibo e acqua appena sufficienti per mantenere i loro equipaggi relativamente piccoli per un viaggio attraverso l'Oceano Atlantico verso le Americhe.

Caravel e Carrack. La prima di queste navi rotonde era la caravella, una piccola ma agile nave portoghese. Le caravelle, che esistevano in forma prototipale già nel XIII secolo, erano tipicamente tra i venti ei trentacinque metri di lunghezza ed estremamente manovrabili. I marinai portoghesi del XV secolo usavano queste navi nelle loro esplorazioni lungo la costa dell'Africa e in lunghi viaggi verso le isole di Madeira e le lontane Azzorre. La corona portoghese considerava la tecnologia della caravella un segreto di stato essenziale, e un uomo portoghese fu infatti giustiziato nel 1454 per aver venduto una nave a un acquirente inglese. Nonostante i loro tentativi, i monarchi portoghesi trovarono impossibile mantenere la tecnologia delle caravelle interamente per sé. I costruttori navali nel sud della Spagna stavano costruendo le proprie caravelle alla fine del XV secolo. Gli spagnoli iniziarono anche a costruire una nuova classe di navi rotonde chiamate caracche, navi che erano due o tre volte più grandi delle caravelle portoghesi.

Insieme, la caravella e la caracca furono le navi più importanti nelle prime fasi di esplorazione ed espansione europea negli anni intorno al 1500. Le tre navi usate da Colombo nel suo viaggio del 1492, ad esempio, includevano due caravelle (la ragazza con Superficie) e una caracca (il Santa Maria).

Fonte

William D. Phillips Jr. e Carla Rahn Phillips, I mondi di Cristoforo Colombo (Cambridge, Regno Unito: Cambridge University Press, 1992).