Homesteaders

I proprietari delle fattorie, a volte accreditati di stabilirsi in Occidente, erano persone che approfittarono dell'Homestead Act del 1862. La prima famiglia a farlo fu quella di Daniel Freeman (1826-1908), che rivendicò la terra il 1 ° gennaio 1863, il giorno in cui la legge è entrata in vigore. Freeman si stabilì vicino a Beatrice, nel Nebraska.

L'Homestead Act del 1862 e le sue successive modifiche erano conosciute collettivamente come Homestead Laws. Durante la metà del 1800, sorse un dibattito su ciò che il governo federale avrebbe dovuto fare con le sue terre di recente acquisizione in Occidente. Coloro che sostengono il movimento per la terra libera, guidato dal Free Soil Party, credevano che il governo dovesse concedere terre in Occidente a chiunque le stabilisse. I conservatori credevano che il governo dovesse vendere le terre per aumentare le entrate. I meridionali si opposero alla politica del suolo libero, che ritenevano non giovasse ai loro interessi: non solo consideravano la diffusione dell'agricoltura in Occidente come una minaccia alla loro prosperità economica, ma temevano che i territori insediati sotto una politica del suolo libero si sarebbero eventualmente opposti schiavitù. I settentrionali tendevano a sostenere l'iniziativa del suolo libero, perché il settore industriale in crescita della regione avrebbe avuto bisogno di nuovi mercati interni per i prodotti finiti prodotti dal Nord (industrializzato).

La legislazione sulla terra libera che avrebbe migliorato le indennità del precedente Pre-Emption Act del 1841 fu introdotta al Congresso nel 1851, 1852 e 1854; I Democratici del Sud sono riusciti a bloccare il passaggio ogni volta. Quando il Partito Repubblicano fu formato nel 1854; assorbendo il Free Soil Party e la sua agenda, i repubblicani hanno proclamato che avrebbero promulgato una "misura completa e soddisfacente". Subito dopo che il candidato presidenziale repubblicano Abraham Lincoln (1809–65) vinse le elezioni nel 1860. In risposta, gli stati del sud mantennero la loro minaccia di secessione dall'Unione se il partito repubblicano avesse messo il suo candidato alla Casa Bianca. Con i legislatori del sud fuori dal Congresso (con l'eccezione del senatore del Tennessee Andrew Johnson (1808-75), che aveva a lungo sostenuto iniziative per il suolo libero e non si unì ai suoi compagni meridionali nell'atto di secessione), l'Homestead Act fu introdotto e approvato al Congresso.

La legislazione prevedeva che chiunque fosse capofamiglia, o 21 anni di età, o un veterano di soli 14 giorni di servizio attivo nelle forze armate statunitensi, e che fosse un cittadino o intendesse diventare cittadino degli Stati Uniti poteva ricevere fino a 160 acri (64 ettari) di terreno. Un proprietario di fattoria doveva costruire sul terreno o coltivarlo per un periodo di cinque anni. Dopo aver pagato solo le tasse di deposito iniziali e nominali, alla fine del periodo di cinque anni l'allevatore ha ricevuto un titolo sul terreno. Nel 1912 il periodo di insediamento richiesto fu ridotto a tre anni. Altre modifiche hanno aperto foreste e pascoli per l'insediamento e hanno aumentato la superficie massima a 640.

Le Homestead Laws incoraggiavano il rapido insediamento di terre detenute di pubblico dominio al di fuori dei 13 stati originari (oltre a Maine, Vermont, West Virginia, Kentucky, Tennessee e Texas). Nel 1932 più di un milione di proprietari di case coloniche aveva sviluppato più di 270 milioni di acri (109 milioni di ettari) di terreni precedentemente pubblici. Nel 1935 il resto del dominio pubblico fu ritirato dall'insediamento di fattoria. Nel 1962 tutti i terreni agricoli che erano stati accantonati per la fattoria erano stati sistemati. Il Congresso ha abrogato le leggi Homestead nel 1976 (ad eccezione delle leggi relative all'Alaska).