Hippolyte Armand Louis Fizeau

Il fisico francese Hippolyte Armand Louis Fizeau (1819-1896) è meglio ricordato come il primo a misurare la velocità della luce senza ricorrere a osservazioni astronomiche.

Hippolyte Fizeau nacque a Parigi il 23 settembre 1819, figlio di un ricco medico e professore alla Facoltà di Medicina di Parigi. Il giovane Fizeau ha ricevuto la sua istruzione secondaria al Collège Stanislas e prima voleva intraprendere una carriera in medicina, ma a causa delle cattive condizioni di salute ha dovuto interrompere la frequenza regolare delle lezioni. Dopo che un lungo viaggio lo aveva riportato in salute, si è rivolto di nuovo agli studi scientifici. Questa volta, tuttavia, non ha lavorato per una laurea e invece di medicina si è concentrato sulla fisica.

Fu soprattutto la verifica sperimentale delle teorie a interessare Fizeau, e ben presto ebbe a casa un laboratorio attrezzato per sé. Il suo primo risultato fu un miglioramento del processo dagherrotipico, un metodo scoperto da Louis Daguerre nel 1839 per produrre immagini fotografiche. Fizeau ha sostituito il bromo allo iodio usato da Daguerre. Attraverso il suo lavoro Fizeau ha sviluppato un'amicizia con Léon Foucault, un appassionato dell'arte del dagherrotipo. Insieme hanno collaborato per perfezionare l'arte per l'uso della fotografia celeste. La prima fotografia autentica del disco del sole è arrivata grazie ai loro sforzi combinati.

Fu nel campo dell'ottica che Fizeau si guadagnò una reputazione duratura. L'ispirazione è venuta da François Arago, che ha cercato un banco di prova decisivo tra le teorie corpuscolari e ondulatorie della luce. Se la teoria delle onde era vera, la velocità della luce doveva essere maggiore nei mezzi in movimento, come l'acqua che scorre in un tubo. Il progetto implicava l'elaborazione di un metodo terrestre per misurare la velocità della luce e Arago suggerì che ciò potesse essere fatto utilizzando uno specchio rotante. Fresnel e Foucault hanno iniziato a lavorare insieme al progetto, ma le misurazioni effettive sono state effettuate individualmente. Nel frattempo, Fizeau si è imbattuto nel metodo della ruota dentata per misurare la velocità della luce e nel settembre 1849 ha ottenuto il valore di 315,000 chilometri al secondo. Le sue misurazioni con lo specchio rotante furono comunicate all'Accademia nel maggio 1850, quasi contemporaneamente a quelle di Foucault. Durante i mesi successivi Fizeau era anche riuscito a misurare il cambiamento della velocità della luce in una colonna d'acqua che scorreva rapidamente, il che rafforzò notevolmente la credenza nella teoria ondulatoria della luce.

Oltre al lavoro sull'ottica, Fizeau ha anche stabilito la velocità dell'elettricità nei fili, corrispondente a un terzo della velocità della luce. Ha svolto un lavoro prezioso nello sviluppo di bobine di induzione, nell'applicazione dell'effetto Doppler in astronomia e nell'utilizzo di lunghezze d'onda ottiche per misurazioni di precisione.

Fizeau non ha mai tenuto cattedre, ma è stato eletto all'Accademia delle scienze nel 1860. Morì dopo una lunga malattia a Venteuil vicino a Jouarre il 18 settembre 1896.

Ulteriori letture

Due opere utili per lo studio di Fizeau sono William Wilson, Cent'anni di fisica (1950) e George Gamow, Biografia di fisica (1961). □