Himes, Chester

Luglio 29, 1909
12 Novembre 1984

Il romanziere e scrittore di racconti Chester Himes è nato a Jefferson City, Missouri. Il più giovane di tre figli, ha trascorso i suoi primi quattordici anni nel sud. Sua madre, l'ex Estelle Bomar, era figlia di ex schiavi che avevano ottenuto un notevole successo nel settore edile. Ha studiato in una scuola di perfezionamento presbiteriana nera nella Carolina del Nord e ha insegnato musica di tanto in tanto in college e accademie afroamericane. Suo marito, Joseph Himes, anch'egli nato da ex schiavi, è cresciuto in povertà nella Carolina del Nord, ma ha conseguito un diploma al Claflin College di Orangeburg, nella Carolina del Sud. Abile fabbro e carraio, ha insegnato arti meccaniche in istituti neri in Georgia, Missouri, Mississippi e Arkansas. Entrambi i genitori appaiono come personaggi sottilmente camuffati le cui visioni sociali e razziali contrastanti sconcertano il protagonista nel romanzo autobiografico di Himes La terza generazione (1954).

Nel 1923 uno strano incidente accecò il fratello maggiore di Himes, costringendo la famiglia a trasferirsi da Pine Bluff, in Arkansas, a St. Louis per cercare cure mediche specialistiche. Due anni dopo si trasferirono a Cleveland, dove Chester si diplomò alla East High School nel gennaio 1926. Dopo la laurea lavorò come cameriere in un hotel di Cleveland, dove subì una caduta traumatica che lo lasciò con lesioni permanenti alla schiena e alle spalle. Nel settembre 1926 si iscrisse come studente di arti liberali alla Ohio State University, ma fu espulso il febbraio successivo per voti insoddisfacenti e comportamento sconveniente. Da allora in poi è andato alla deriva in una vita di crimine nei ghetti neri di Cleveland e Columbus. Nel dicembre 1927 fu condannato a scontare vent'anni nel penitenziario statale dell'Ohio per rapina a mano armata.

Mentre era in prigione, Himes iniziò una carriera per tutta la vita scrivendo fiction; i suoi primi racconti furono stampati in pubblicazioni afroamericane all'inizio del 1932. Nel 1934 raggiunse un pubblico nazionale in Scudiero per "To What Red Hell", che descrive l'incendio del 1930 che ha travolto il penitenziario dell'Ohio, uccidendo più di 330 detenuti. Fu rilasciato sulla parola nel 1936 e nell'agosto 1937 sposò Jean Lucinda Johnson, un amico di lunga data. Dal 1936 al 1940 lavorò principalmente in lavori manuali e per il Federal Writers 'Project, partendo per la California nell'autunno del 1940 nella speranza di scrivere per Hollywood. I ripetuti rifiuti negli studi, tuttavia, lo hanno portato a cercare lavoro nei cantieri navali della California. Queste esperienze si riflettono in diversi articoli che scrisse negli anni '1940, così come in due romanzi amari, Se lui salta, lascialo andare (1946) e Crociata solitaria (1947). Le conseguenze interetniche, economiche, sociali e sessuali del razzismo sono trattate a lungo in questi libri.

Dal 1945 al 1953 Himes visse principalmente a New York e nel New England; salpò per la Francia diversi mesi dopo la pubblicazione del suo romanzo carcerario Getta la prima pietra (1952). Per il resto della sua vita visse principalmente in Francia e in Spagna, facendo solo occasionali visite negli Stati Uniti, e gran parte della sua narrativa successiva fu pubblicata prima in Francia prima di apparire altrove. Tra i suoi libri scritti all'estero c'erano sette thriller polizieschi di Harlem che coinvolgevano i personaggi Cotton Ed Johnson e Grave Digger Jones; uno di questi libri vinse un premio letterario francese nel 1958. Due romanzi incompleti, Plan B, alle prese con una futura guerra razziale, e La frangia lunatica non sono ancora stati stampati negli Stati Uniti. Il preferito di Himes tra le sue opere era Il primitivo (1955), che descrive una relazione intensa e travagliata tra un uomo di colore e una donna bianca nella New York del secondo dopoguerra. L'unico romanzo pubblicato di Himes con un'ambientazione non americana, Un caso di stupro (1985), si concentra su quattro uomini di colore processati a Parigi per la violazione e la morte di una donna bianca. Poiché i personaggi di fantasia sono stati modellati su famosi afroamericani che vivono in Europa, il libro ha suscitato un certo scalpore nella comunità degli espatriati. Le altre opere di Himes scritte in Europa lo erano Pinktoes (1961), una commedia sessuale interrazziale sulle attività di una celebre hostess di Harlem, e Corri, uomo, corri (1966), un thriller che racconta la fuga di un uomo di colore da un poliziotto assassino di New York. Nel 1978 Himes ottenne il divorzio in contumacia e sposò Lesley Packard, un giornalista inglese.

Mentre viveva in Spagna, Himes ha scritto due volumi di un'autobiografia, La qualità del male (1973) e La mia vita di assurdità (1976). Verso la fine della sua vita arrivò a considerare i suoi scritti come appartenenti alla tradizione assurda. Il razzismo, ha detto, ha indotto neri e bianchi a comportarsi in modo assurdo. Ha immaginato la violenza organizzata come l'unico mezzo per porre fine all'oppressione razziale in America. Poiché la sua reputazione letteraria non è mai stata così alta negli Stati Uniti come in Europa, Himes ha vissuto in modo precario per la maggior parte dei suoi anni autoriali, ma una rinascita di interesse per i suoi scritti negli anni '1970 gli ha portato una misura di sicurezza finanziaria. Alla sua morte ad Alicante, in Spagna, ha lasciato una serie di progetti incompiuti.

Guarda anche Progetto degli scrittori federali; Letteratura degli Stati Uniti

Bibliografia

Lundquist, James. Chester himes. New York: Ungar, 1976.

Milliken, Stephen F. Chester Himes: una valutazione critica. Columbia: University of Missouri Press, 1976.

Muller, Gilbert H. Chester himes. Boston: Twayne, 1989.

Sallis, James. Chester Himes: una vita. New York: Walker & Co., 2001.

Skinner, Robert. Two Guns from Harlem: The Detective Fiction of Chester Himes. Bowling Green, Ohio: Bowling Green State University Popular Press, 1989.

edward margolies (1996)
Bibliografia aggiornata