Henry, principe il navigatore (1394-1460)

Statista portoghese

Storia e leggenda. Oltre a Cristoforo Colombo, il principe Enrico il navigatore del Portogallo è stato oggetto di più miti di qualsiasi altra figura storica dell'era di esplorazione e espansione dell'Europa. Gli storici portoghesi dal 1400 lo hanno esaltato come un eroe nazionale e gli hanno attribuito molte delle principali innovazioni tecnologiche, intellettuali e di navigazione che durante la sua vita hanno reso il Portogallo una potenza marittima leader. Secondo i tradizionali racconti eroici della sua vita, Henry avrebbe attirato a Sagres sulla punta sud-occidentale del Portogallo i principali navigatori e pensatori del suo tempo. Da Sagres, Henry diresse un grande piano imperiale, inviando i suoi marinai nelle acque sconosciute della costa africana e delle isole dell'Atlantico. In tal modo gettò le basi per il successivo viaggio del 1497-1499 di Vasco da Gama in India e per la crescita di un impero commerciale globale che si sarebbe poi esteso dall'India e dalla Malesia a est fino al Brasile a ovest. Negli ultimi anni, tuttavia, gli storici hanno scoperto che gran parte della leggenda che circonda la figura storica del principe Enrico è vuota e fuorviante. Sì, il "vero" principe Enrico fu uno dei principali fautori dell'espansione portoghese nella metà dei decenni del 1400, e in effetti svolse un ruolo di primo piano nell'organizzazione dei primi viaggi portoghesi lungo la costa africana. Tuttavia, le prove disponibili suggeriscono che la presunta "scuola" di navigazione di Henry a Sagres potrebbe non essere esistita e che invece di un visionario innovativo Henry era un uomo del suo tempo. Per molti versi, infatti, l'Enrico storico che emerge da un attento studio delle prove è ancora più interessante del mitico Enrico della tradizionale leggenda portoghese.

Famiglia reale. Henry nacque nel 1394, il terzo figlio del re portoghese Giovanni I. Da figlio minore, il principe Henry era destinato a non ereditare mai il trono da solo. Tuttavia è rimasto per tutta la vita adulta una delle figure chiave della politica portoghese, a volte coinvolto in scontri e lotte di potere con i suoi fratelli e altri membri della famiglia reale. Quando il nipote di Henry, Afonso, ereditò il trono da ragazzo nel 1538, Henry perse una lotta per il potere con il suo fratello maggiore, il principe Pedro, su chi avrebbe servito come reggente per governare il regno fino a quando il ragazzo-re non avesse raggiunto l'età adulta. Mai al centro dei processi decisionali reali, Henry esercitò comunque una notevole influenza, diventando la voce principale a favore di un'offensiva militare contro i musulmani del Nord Africa.

Sulla campagna. Henry si distinse nell'attacco del 1415 alla città musulmana di Ceuta, sulla costa mediterranea del Marocco. Mentre i suoi fratelli temevano che il possesso della città avrebbe diffuso le risorse militari troppo scarsamente e avrebbe reso il Portogallo stesso vulnerabile agli attacchi musulmani o spagnoli, Henry sostenne non solo l'occupazione continua di Ceuta, ma anche nuove offensive contro altre località nordafricane. Le sue grandiose ambizioni portarono al disastro quando nel 1437 guidò un fallito assalto alla città di Tangeri. Il fiasco di Tangeri screditò Henry nei circoli politici e negli anni successivi avrebbe trascorso la maggior parte del suo tempo nella città costiera meridionale di Sagres, lontano dalla corte reale di Lisbona.

Radici di espansione. Anche prima di stabilirsi a Sagres, Henry aveva già iniziato a patrocinare le spedizioni marittime portoghesi a sud lungo la costa africana. Gli obiettivi e le motivazioni di queste missioni erano vari. Includevano l'acquisizione di un vantaggio militare contro i musulmani del Nord Africa, la ricerca di alleati che aiutassero nella lotta contro l'Islam, l'instaurazione di un contatto diretto con il commercio dell'oro africano allora dominato dai musulmani e la semplice curiosità su ciò che avrebbero potuto trovare in queste regioni precedentemente inesplorate. . Durante queste prime fasi dell'esplorazione portoghese, non ci sono prove che Henry avesse previsto di navigare direttamente in India aggirando la punta meridionale dell'Africa, come Vasco da Gama sarebbe poi riuscito a fare nel suo viaggio del 1497-1499 molto tempo dopo la morte di Henry. Un ostacolo mentale fondamentale a questi primi viaggi era la convinzione di lunga data tra i marinai portoghesi che se una nave avesse passato Capo Bojador sulla costa africana, forti correnti e venti sfavorevoli avrebbero reso impossibile il ritorno in Portogallo. Fu uno dei capitani di Henry, Gil Eannes, che finalmente smentì questo mito nel 1434 navigando con successo intorno al promontorio e tornando in Portogallo. I successivi viaggi portoghesi, alcuni commissionati da Henry e altri finanziati da interessi commerciali privati, continuarono a navigare più in basso lungo la costa africana. Nel 1446 Enrico ricevette come borsa di studio dal nipote re Afonso un monopolio commerciale su tutti gli scambi a sud di Capo Bojador. Le spedizioni portoghesi negli ultimi anni della vita di Enrico svilupparono lungo la costa africana un fiorente commercio di oro, avorio e persino schiavi, molti dei quali furono spediti nelle colonie portoghesi nelle isole di Madeira per lavorare nelle piantagioni di zucchero. Al momento della morte di Henry nel 1460, i navigatori portoghesi avevano navigato fino alla foce del fiume Gambia.

Mito e realtà. Le biografie tradizionali di Henry gli hanno attribuito altri risultati rivoluzionari come l'invenzione della nave caravella d'alto mare e la perfezione dello strumento di navigazione critico chiamato astrolabio. Entrambe le affermazioni sono infondate perché Henry non era un navigatore. Politico e soldato, in realtà ha trascorso poco tempo in mare. Piuttosto che una figura eroica che da solo ha generato l'impero portoghese, Henry è stato solo uno dei principali sostenitori politici di un ampio e graduale processo di espansione portoghese che ha coinvolto gli sforzi di centinaia di marinai, studiosi e statisti.

Fonte

Bailey W. Diffie e George D. Winius, Fondamenti dell'Impero portoghese, 1415–1580 (Minneapolis: University of Minnesota Press, 1977).