Henry meiggs

Henry Meiggs (1811-1877), un pioniere della costruzione di ferrovie americane in Cile e Perù, era un esempio caratteristico del tipo di imprenditore "barone rapinatore".

Henry Meiggs nacque a Catskill, NY, il 7 luglio 1811. Fu attirato in California dalla corsa all'oro del 1849 ma, come molti altri che fecero fortuna da questa esperienza, non cercò l'oro lui stesso. Si dedicò al trasporto dei minatori d'oro e riuscì rapidamente ad accumulare una fortuna che perse ancora più rapidamente di quanto non l'avesse acquisita. Nel 1855 fuggì dalla California un passo avanti ai suoi creditori arrabbiati.

Meiggs si è poi presentato in Cile. Uomo di grandi doti organizzative e imprenditoriali, oltre ad avere una profonda mancanza di scrupoli, si è presto impegnato nella progettazione e realizzazione di progetti per la costruzione di ponti e la realizzazione delle prime grandi linee ferroviarie nella sua nuova patria. Ha lavorato a stretto contatto con i governi del tempo e ha guadagnato una nuova fortuna da queste attività. Il suo coronamento in Cile fu il completamento nel 1863 della ferrovia che collegava la capitale Santiago con il suo porto sull'Oceano Pacifico, Valparaiso.

Nel 1868 Meiggs si trasferì in Perù. Il paese era in preda alla febbre della costruzione di ferrovie e il presidente José Balta era estremamente interessato sia a far costruire le ferrovie che ad accumulare una fortuna per sé. Meiggs ha stipulato una "partnership" con il presidente disponibile.

Meiggs ha costruito due ferrovie. La prima collegava il porto meridionale di Mollendo con Arequipa, la seconda città più grande del Perù, e si estendeva fino alla città di Puno sul lago Titicaca e da lì a Juliaca. Questa linea alla fine fu completata nella città di Cuzco, l'antica capitale Inca del Perù. La seconda era una linea da Callao, il porto di Lima, a quella che allora era la regione mineraria d'argento di Huancayo, sulle montagne delle Ande. Questa linea è stata successivamente di grande importanza nell'apertura allo sfruttamento del rame e dei metalli di base nella regione montuosa.

L'attività di costruzione di ferrovie di Meiggs in Perù è stata uno dei fattori principali nel determinare l'insediamento di un numero considerevole di immigrati cinesi nel paese. Quando trovò difficile reclutare lavoratori peruviani per le sue bande di costruzioni ferroviarie, portò coolies cileni e cinesi. Molti di questi ultimi si stabilirono nella regione Lima-Callao una volta completati i lavori ferroviari, e ancora oggi i loro discendenti costituiscono una parte apprezzabile della popolazione di quella zona.

Mentre Meiggs era impegnato in Perù, è stato avvicinato dal presidente Tomás Guardia del Costa Rica, che ha proposto la costruzione di una ferrovia dal porto caraibico di Limón alla capitale nazionale, San José, sull'altopiano centrale. Sebbene Meiggs abbia ricevuto un contratto per la costruzione di questa strada, l'impresa è stata effettivamente portata avanti da uno dei suoi nipoti, Minor Cooper Keith, ed è stata completata 14 anni dopo la morte di Meiggs.

Nonostante i termini molto favorevoli che i governi cileno, peruviano e costaricano avevano firmato con Meiggs, la sua fortuna era in gran parte scomparsa al momento della sua morte a Lima il 29 settembre 1877. Ciò era dovuto all'omicidio del presidente Balta nel 1872 e il grave indebolimento della stabilità finanziaria del Perù a metà degli anni 1870, con conseguente riluttanza e incapacità del governo peruviano di completare i suoi pagamenti allo stantuffo americano e all'uomo delle ferrovie.

Ulteriori letture

Uno studio completo di Meiggs è Watt Stewart, Henry Meiggs: Yankee Pizarro (1946). Ci sono brevi discussioni su di lui in Charles R. Flint, Ricordi di una vita attiva (1923) e Isaac Wistar, Autobiografia (1937).

Fonti aggiuntive

Myers, Elisabeth P., Il genio yankee del Sud America, Henry Meigg, New York, Messner 1969. □