Helvétius, claude-adrien (1715–1771)

HELVÉTIUS, CLAUDE-ADRIEN (1715–1771), filosofo francese. Claude-Adrien Helvétius è stato uno degli scrittori più audaci dell'Illuminismo francese. Il clamore che circonda la pubblicazione del suo primo libro, Spirito (1758), fu così clamoroso che fu costretto a ritrattare tre volte. Solo il conflitto tra i parlamenti e la corte per il controllo della censura, insieme ai suoi legami a corte con Madame de Pompadour e il duca di Choiseul, lo salvarono e decise che il suo secondo libro, Dell'uomo (1773), sarebbe stato rilasciato solo dopo la sua morte.

Helvétius aveva un'incredibile abilità nel prendere pensieri comuni a tutti i philosophes e presentarli in una forma scandalosa che provocò contrattacchi a tutto campo da parte della Chiesa cattolica. Empirismo ed edonismo filosofici, negazione del peccato originale, ripudio dell'etica repressiva del cristianesimo: queste erano dottrine non solo di Helvétius ma di quasi tutti i membri del "partito dell'umanità". Ma mentre altri filosofi affermavano le suddette opinioni senza invocare il loro movimento l'ira in piena regola della chiesa, Helvétius scatenò una controversia che quasi portò alla soppressione del Encyclopédie —La grande impresa collettiva di ricerca e propaganda intrapresa da Denis Diderot (1713–1784), Jean Le Rond d'Alembert (1717–1783) e la "società di letterati".

Sia nel suo empirismo che nel suo edonismo, Helvétius sostenne vigorosamente una posizione che i filosofi esasperati consideravano impolitica, inutilmente infiammatoria e una reductio ad absurdum della loro stessa filosofia. Praticamente tutti i philosophes concordavano con Helvétius sul fatto che, sotto la copertura della nozione cartesiana di idee innate, la chiesa aveva cospirato per mettere le sue affermazioni dogmatiche al di sopra delle critiche. I filosofi in generale hanno preso in prestito l'idea di John Locke che le nostre idee sono acquisite piuttosto che date, che sono il risultato dell'interazione dei sensi umani con il mondo esterno e che un'idea presumibilmente innata è semplicemente un'idea le cui origini nella prima infanzia sono state perso nella memoria umana.

Helvétius è andato oltre i suoi compagni, tuttavia, nelle sue asserzioni dogmatiche che la mente umana è completamente passiva e assolutamente determinata dall'ambiente. Ha sostenuto che siamo ciò che ci ha fatto il nostro ambiente, niente di più. Il risultato del suo pensiero fu che l'unica differenza tra un genio e uno sciocco era quella dell'ambiente, il che portò Diderot a sottolineare che Helvétius apparentemente credeva che il suo canile avrebbe potuto scrivere Spirito. Altrettanto inquietante, la dottrina dei diritti naturali, così centrale per l'Illuminismo, ovviamente non poteva sopravvivere all'affermazione di Helvétius secondo cui non esiste una cosa come la natura umana. L'imbarazzo finale era che Helvétius sembrava aver rivendicato l'affermazione della chiesa secondo cui i philosophes erano i campioni di un materialismo filosofico senza compromessi.

Un'altra accusa che la chiesa ha regolarmente presentato contro i philosophes era che erano sostenitori dell'amore libero e nemici della famiglia; e anche qui Helvétius, con costernazione dei suoi compagni, sembrò dimostrare che il clero aveva ragione. Una cosa era per i filosofi sostenere che la ricerca del piacere è una ricerca umana inevitabile e legittima; era un'altra cosa per Helvétius suggerire che tutti i piaceri sono gioie corporee, di natura sessuale. Un ammiratore dell'antica Sparta, Helvétius riteneva che Licurgo avesse utilizzato i favori sessuali delle donne per trasformare gli uomini comuni in esseri eroici. Giovani femmine spartane danzavano nude davanti ai soldati, lodando gli uomini coraggiosi e svergognando i codardi. Se Helvétius non fosse esistito, la chiesa avrebbe dovuto inventarlo.

Anche Diderot aveva sognato un paradiso sessuale, ma lo collocò a Tahiti anziché in Europa, e si trattenne dal pubblicare i suoi pensieri allettanti. L'ufficiale Diderot era l'autore di Il figlio naturale (1757; Il figlio naturale) e Il padre (1758; Il padre della famiglia), due opere teatrali che lodavano gli ideali familiari convenzionali in un linguaggio esclamativo. Helvétius, al contrario, non capì che la discrezione a volte è la parte migliore del valore illuminato.

Sebbene i filosofi prendessero le distanze da Helvétius, alcuni tra loro impararono a prendere sul serio i suoi pensieri sulle arti. Ciò che Helvétius ha aggiunto alle loro discussioni è stato il riconoscimento che lo studio della cultura deve essere collegato allo studio della politica. Sotto le monarchie la commedia è il genere più fiorente perché il pubblico, escluso dagli affari pubblici, è frivolo e alla disperata ricerca di risate. Sotto le repubbliche c'è un pubblico autentico, attento alla cosa pubblica e affamato delle passioni nobilitate della tragedia. L'Inghilterra, nonostante il suo monarca, è una repubblica moderna, l'unico paese in cui un autore può scrivere per un pubblico illuminato.

Diderot e Paul Thiry, baron d'Holbach (1723-1789) furono due dei più importanti filosofi che impararono da Helvétius che "la dignità della repubblica delle lettere" sarebbe rimasta un'espressione vuota a meno che la Francia, come l'Inghilterra, non si fosse evoluta in una direzione più repubblicana. Helvétius ha svolto un ruolo cruciale nella politicizzazione dell'Illuminismo.