Haig, douglas (1861-1928)

Comandante dell'esercito britannico che ha battuto i tedeschi sul fronte occidentale dal 1916 al 1918.

Douglas Haig ha stabilito una reputazione come ufficiale di stato maggiore competente nel piccolo esercito professionale britannico prebellico. Ha prestato servizio con una certa distinzione nelle campagne in Sudan (1897–1898) e Sud Africa (1899–1902) prima di assumere una serie di incarichi amministrativi, organizzativi e di formazione in Gran Bretagna e India. In questi ha svolto un ruolo importante nel plasmare l'esercito che sarebbe sceso in campo nel 1914. Haig era studioso e lavorava sodo, ma soddisfaceva anche altri requisiti dell'ufficiale edoardiano di successo, giocando a polo ad alto livello e impegnandosi nella politica di un'organizzazione ferocemente gerarchica che poneva ancora un forte accento sul clientelismo.

Allo scoppio della prima guerra mondiale, Haig è andato in Francia con il British Expeditionary Force (BEF). Per i primi due anni di guerra, prestò servizio come subordinato al comandante in capo britannico sul fronte occidentale, Sir John French, che sostituì alla fine del 1915. Sotto il comando di Haig nei tre anni successivi, l'esercito britannico sul fronte occidentale combatté quattro grandi campagne. Nel 1916 e 1917 attaccò i tedeschi sulla Somme e intorno a Ypres. In entrambi i casi, gli inglesi hanno subito perdite molto pesanti mentre hanno ottenuto solo guadagni territoriali limitati. Nessuna delle due campagne è riuscita a sfondare le linee tedesche nel modo sperato da Haig. Entrambi riuscirono, tuttavia, a uccidere un gran numero di tedeschi e britannici, un effetto di attrito che non era l'obiettivo principale di Haig ma che avvicinò la fine della guerra. Nella primavera del 1918, gli inglesi affrontarono una grande offensiva tedesca per la prima volta dal 1914. Inutilizzati per operazioni difensive, di fronte alle nuove tattiche tedesche e con un fronte recentemente esteso, parti della linea britannica crollarono rapidamente. Nella successiva battaglia difensiva, Haig si risolse bene, mantenendo la testa, non permettendo ai tedeschi di prendere gli obiettivi decisivi e mantenendo il morale dei suoi uomini con un "Ordine del giorno" l'11 aprile 1918 che fu a lungo ricordato per la sua agitazione parole. Con l'attacco tedesco interrotto, gli Alleati passarono alla propria offensiva nell'estate del 1918. Negli ultimi mesi della prima guerra mondiale, le forze di Haig si comportarono in modo molto degno, prendendo la parte principale nel respingere l'esercito tedesco e costringendo i suoi comandanti a chiedere il loro governo per fare la pace.

Negli anni dopo la guerra, Haig divenne famoso come attivista per i veterani britannici. Divenne la polena della neonata Legione britannica, il più influente gruppo di veterani britannici. Alla sua morte (29 gennaio 1928) gli fu dato un funerale di stato e grandi folle si misero in fila per le strade di Londra ed Edimburgo per salutarlo; le città di tutta la Gran Bretagna hanno tenuto servizi di commemorazione per lui. Fu solo dopo la sua morte, in particolare negli anni '1960, che fu demonizzato nella cultura popolare britannica.

La controversia storica su Haig è incentrata sulla sua personalità, sulla sua strategia e sulle perdite subite dai suoi eserciti. La rilevanza di una critica basata sull'avversione o sull'incomprensione degli storici moderni per gli atteggiamenti edoardiani non è chiara. Generalship non è un concorso di bellezza. La sua intuizione strategica, secondo cui gli inglesi dovrebbero concentrare i loro sforzi contro il loro principale avversario, l'esercito tedesco sul fronte occidentale, è difficile da criticare. Se la Gran Bretagna desiderava mantenere la sua esistenza prebellica, non aveva altra scelta che impegnarsi in pesanti combattimenti in Francia e nelle Fiandre. Haig è aperto alle critiche per il tempo che gli ci è voluto per apprezzare le implicazioni del contesto tattico e tecnologico in cui ha combattuto. Mirando a scoperte decisive, piuttosto che limitarsi alla distruzione delle forze nemiche, si potrebbe sostenere che abbia inflitto perdite inutili ai suoi stessi uomini. La corretta valutazione di questa critica è stata confusa da un comprensibile orrore per l'enorme numero di vittime e l'assenza di qualsiasi evento comparabile nella storia militare britannica.

L'importanza di Haig per l'Europa era che ha contribuito a prevenire la prima candidatura tedesca all'egemonia nel ventesimo secolo. Questo era anche il suo significato chiave per la Gran Bretagna in termini geostrategici. In termini culturali e storici, era forse più significativo il fatto che comandasse la più grande forza militare del paese nell'unica occasione in cui si confrontò con la forza principale di una grande potenza avversaria in una guerra di terra. In Gran Bretagna all'inizio del XXI secolo, Haig è ricordato principalmente per le pesanti perdite che furono il risultato inevitabile, piuttosto che per la vittoria che contribuì a ottenere.