Haber, fritz (1868-1934)

Chimico tedesco, vincitore del Premio Nobel per la Chimica nel 1918.

Fritz Haber è considerato "il padre della moderna guerra chimica" (Lepick, p. 67). All'epoca in cui offriva i suoi servizi all'esercito del Kaiser, era già un famoso scienziato. Da una ricca famiglia ebrea in Slesia - suo padre commerciava in prodotti chimici e indaco - studiò alla Technische Hochschule di Berlino. Qui difese la sua tesi in chimica organica nel 1891. L'anno successivo fu battezzato nella chiesa protestante di Jena. Dal 1894, dopo un periodo infruttuoso negli affari del padre, si iscrisse all'Istituto di tecnologia di Karlsruhe, dove divenne docente freelance (Docente privato) due anni dopo, essendosi qualificata sostenendo una tesi sulla combustione degli idrocarburi. Nel 1906 ottenne anche la sua prima cattedra. Nel frattempo, nel 1901 sposò Clara Immerwahr, che era anche lei una chimica. La coppia ebbe un figlio, Hermann, nel 1902, ma i rapporti tra i coniugi si deteriorarono.

Negli anni dal 1904 al 1910, sviluppò, in collaborazione con la ditta BASF - e in particolare il suo ingegnere capo Carl Bosch (vincitore del Premio Nobel nel 1931) - procedure per la fissazione dell'azoto dall'atmosfera e la sintesi catalitica dell'ammoniaca (il processo Haber-Bosch), uno dei primi risultati del quale è stata la produzione di fertilizzanti industriali. Fu questa scoperta che gli valse il Premio Nobel e gli portò una notevole ricchezza grazie alle rapidissime applicazioni industriali della procedura.

Nel 1911 divenne direttore del nuovo Kaiser Wilhelm Institute for Physical Chemistry a Berlino. Poco prima, mentre era ancora a Karlsruhe, aveva fatto la conoscenza di Albert Einstein (1879–1955) in una conferenza. Una profonda amicizia si è sviluppata tra i due scienziati, ma hanno mantenuto visioni filosofiche radicalmente opposte durante la prima guerra mondiale. Mentre Einstein aveva tendenze pacifiste dall'inizio della guerra, Haber partecipò con entusiasmo allo sforzo bellico, non senza prima aver firmato l '"Appello al mondo civilizzato" fatto nel 1914 da novantatré intellettuali tedeschi. L'anno successivo, girando sotto pressione i rubinetti delle bombole di cloro, aprì il vaso di Pandora della moderna guerra chimica a Langemarck. Il 22 aprile 1915 Haber supervisionò personalmente l'attacco e dovette superare i timori anche di alcuni ufficiali. Questo attacco costituì senza dubbio una violazione delle Convenzioni dell'Aia del 1899.

Nel 1916 dirigeva l'unità di guerra chimica dell'esercito tedesco e aveva diverse centinaia di ricercatori che lavoravano per lui, tra cui molti brillanti giovani scienziati. A quel tempo c'erano pochissimi come Max Born, che si rifiutavano di lavorare con lui. Le sue squadre avevano già sviluppato una maschera antigas e gusci antigas progettati per sostituire le bombole. Nel 1917 svilupparono l'yperite (o gas mostarda), un gas altamente corrosivo da utilizzare in guerra. Haber si risposò nel 1917. Clara, che era contraria al suo lavoro, si era suicidata nel maggio 1915, il che non aveva scoraggiato Haber dal perseguire la sua strada scelta.

L'annuncio nel 1919 dell'assegnazione del Premio Nobel 1918 a Haber provocò una reazione rabbiosa nei paesi ex nemici. Haber successivamente apparve nel primo elenco delle persone perseguite per crimini di guerra nel 1920, ma il suo nome non fu più incluso in una versione rivista della lista. In Germania, invece, riprende i contatti con coloro che gli si erano opposti durante la guerra, come Einstein e Max Born, e assume un ruolo sempre più importante nella ricerca della nazione. Ha quindi dedicato i suoi sforzi a ristabilire la reputazione scientifica del suo paese e le sue relazioni internazionali nel campo scientifico. Grazie allo spirito del Patto di Locarno (1925), divenne anche membro onorario delle società chimiche francese e inglese e fu eletto nelle principali accademie scientifiche (negli Stati Uniti e nell'URSS).

Nel 1933, dopo che i nazisti presero il potere, Haber rassegnò le dimissioni all'Istituto per protestare contro l'attuazione delle leggi antisemite. Poi è emigrato. Durante il suo viaggio in Svizzera, Haber incontrò il chimico e leader sionista Chaim Azriel Weizmann (1874-1952), che gli aveva offerto un posto in Palestina. Dopo un iniziale rifiuto, Haber sembrava accettare il posto. Tuttavia, su invito di William Jackson Pope (1870-1939), si recò poi a Cambridge ma non ricevette il più cordiale benvenuto. Nel 1934, mentre era in vacanza in Svizzera e in procinto di partire per la Palestina, Haber muore il 29 gennaio a Basilea per un infarto. Lo storico Fritz Stern ha scoperto che un anno dopo la morte di Haber, suo figlio, che si era stabilito in Francia nel 1927, aveva presentato una richiesta di naturalizzazione, che ha incontrato un costante rifiuto da parte delle autorità francesi a causa delle attività del padre durante la prima guerra mondiale.