Guerre dell’oppio

Opium Wars è un termine che si riferisce a due guerre che la Gran Bretagna ha combattuto contro la Cina imperiale a metà del diciannovesimo secolo, presumibilmente per i tentativi delle autorità cinesi di fermare il crescente afflusso di oppio prodotto all'estero. La vera causa della prima guerra dell'oppio (1839-1842), chiamata anche "guerra anglo-cinese", fu la resistenza cinese alle richieste e alle pratiche di libero scambio britanniche, di cui il commercio illimitato di oppio era solo l'esempio più controverso. Cercando di porre fine agli alti dazi cinesi all'importazione e ad altre restrizioni sul commercio estero, gli inglesi trovarono un pretesto per la guerra quando la Cina proibì l'importazione della droga e poi confiscò una spedizione britannica di oppio.

L'oppio era stato a lungo usato in Cina per curare alcuni disturbi, ma nel diciassettesimo e nella prima parte del diciottesimo secolo milioni di cinesi di tutte le classi sociali iniziarono a usarlo a scopo ricreativo. La Compagnia britannica delle Indie Orientali spediva in Cina grandi quantità di oppio coltivato in India, che scambiava con tè cinese e altri prodotti locali. Il governo imperiale era così preoccupato per il crescente numero di dipendenti cinesi da oppio che nel 1799 ne proibì il commercio di importazione e decretò persino la pena di morte per il traffico illecito di oppio. Nonostante questo divieto legale, il commercio di oppio ha continuato a prosperare, poiché i commercianti privati ​​dalla Gran Bretagna e da altri paesi occidentali, inclusi gli Stati Uniti, hanno ricavato enormi profitti dalla vendita dell'estratto ai "mangiatori di oppio" cinesi. Entro la fine degli anni 1830 i commercianti stranieri importavano in Cina circa 5 milioni di libbre di droga illegale ogni anno. Il contrabbando di oppio aveva così sconvolto la bilancia commerciale della Cina che la sua economia arretrata sembrava essere sull'orlo del collasso. Le allarmate autorità imperiali resero illegale il possesso di oppio nel 1836 e iniziarono a chiudere i numerosi salotti dell'oppio.

Nel 1839 i funzionari della dogana cinese sequestrarono un carico di oppio che i mercanti britannici stavano progettando di commercializzare nella città portuale di Canton. In risposta, la Gran Bretagna ha respinto la legittimità del divieto cinese di oppio e ha minacciato di usare la forza militare se l'oppio confiscato non fosse stato restituito ai suoi proprietari britannici. Quando la Cina si rifiutò, la marina britannica bombardò Canton e occupò le zone costiere circostanti, compresa Hong Kong. La guerra continuò fino a quando la Cina fu costretta ad accettare i termini umilianti del Trattato di Nanchino del 1842 e compensare i mercanti britannici per il loro oppio perduto. Il commercio dell'oppio continuò e si espanse anche grazie ai generosi privilegi di licenza di importazione che il Trattato di Nanchino aveva concesso ai mercanti britannici. Questo primo dei cosiddetti "trattati ineguali" con la Cina cedette anche Hong Kong alla Gran Bretagna, aprì cinque città costiere, tra cui Canton, ai diritti di residenza e commercio britannici e impose una tariffa molto bassa sulle importazioni britanniche sotto la principio della nazione favorita ". Nel 1844 i francesi e gli americani fecero pressioni sulla Cina affinché concedesse loro gli stessi diritti commerciali degli inglesi.

La seconda guerra dell'oppio (1856-1860) è talvolta chiamata la "Guerra delle frecce" perché gli inglesi, irritati da quelle che ritenevano fossero chiare violazioni del trattato, usarono come pretesto per rinnovare le ostilità l'abbordaggio e il sequestro della nave britannica freccia e l'arresto dei suoi dodici membri dell'equipaggio per contrabbando di oppio e pirateria. Questa volta la Francia si unì agli inglesi nel lanciare una spedizione punitiva nell'entroterra dopo che un attacco iniziale britannico era stato respinto dai cinesi. Un raid militare anglo-francese combinato nell'entroterra cinese portò alla firma del trattato di Tientsin del 1858. La corte imperiale cinese rifiutò di accettare i termini onerosi di questo secondo "trattato ineguale" fino a quando un'altra spedizione anglo-francese congiunta catturò la capitale Pechino nel 1860 e costrinse la Cina alla resa totale. Il Trattato di Tientsin consentì alle ambasciate straniere a Pechino, una città chiusa a quel tempo, aprì altre undici città costiere al commercio estero e legittimò completamente il commercio dell'oppio. Ha anche permesso agli occidentali di viaggiare nell'interno cinese, ha dato ai missionari cristiani il diritto di fare proselitismo e detenere proprietà in tutta la Cina e ha abbassato ulteriormente i dazi all'importazione sulle merci britanniche. Nel 1860 trattati in modo simile furono firmati con Francia, Stati Uniti e Russia.

Le guerre dell'oppio segnarono l'inizio del secolo di sottomissione e servitù della Cina alle potenze straniere. I cinesi sconfitti furono costretti a legalizzare l'importazione di oppio, accettare termini di commercio estero ingiusti e sbilanciati, aprire i porti cinesi e il fiume Yangtze alla penetrazione commerciale straniera sotto il cosiddetto sistema del "porto dei trattati", ed esentare gli occidentali dal locale cinese leggi e giurisdizione nazionale. L'indipendenza della Cina in quel periodo fu così gravemente ridotta che i cinesi considerano ancora le guerre dell'oppio come una vergogna nazionale.