Guerra francese del 1812

La guerra francese del 1812 fu uno dei conflitti più decisivi dei tempi moderni. Napoleone attraversò la frontiera russa il 24 giugno 1812, con più di 650,000 soldati, e solo pochi mesi dopo riattraversò la frontiera, sconfitto, con meno di un decimo di quel numero. Sebbene l'inverno abbia avuto un ruolo nella morte di decine di migliaia di soldati francesi durante la ritirata, la Russia vinse la campagna attraverso un abile ritiro e l'attenta selezione dei campi di battaglia. Napoleone contribuì al proprio disastro non riuscendo a provvedere adeguatamente a una campagna estesa in termini sia di rifornimenti che di rinforzi.

In origine la Russia aveva previsto un'invasione della Polonia controllata dai francesi, ma il comandante russo, Mikhail B. Barclay de Tolly, cambiò rapidamente il piano. Quando Napoleone attraversò la frontiera, Barclay de Tolly intendeva far ritirare la sua Prima Armata in un accampamento fortificato a Drissa, attirando dietro di sé il corpo principale di Napoleone. Mentre Napoleone attaccava il campo, la Seconda Armata di Pietro I. Bagration doveva cadere sulle retrovie francesi, distruggendo l'esercito invasore. Il piano fu abbandonato e la ritirata iniziò quando i russi si resero conto che la forza di Napoleone era più del doppio di quanto avevano creduto.

Gli eserciti russi erano stati schierati con un considerevole divario tra loro e Napoleone lo attraversò, con l'intenzione di tenerli separati. Barclay de Tolly e Bagration desideravano naturalmente unirsi prima di accettare la battaglia, ma non furono in grado di farlo prima di raggiungere Smolensk a metà agosto. Di fronte alla pressione sempre crescente dello zar Alessandro per combattere, Barclay de Tolly si preparò ad accettare la battaglia sostenuta dalle imponenti mura di Smolensk. Napoleone, tuttavia, tentò di avvolgere la posizione russa piuttosto che attaccare frontalmente. Quando Barclay de Tolly venne a conoscenza di questo movimento, decise ancora una volta che la discrezione era la parte migliore del valore e si ritirò da Smolensk piuttosto che rischiare di perdere il suo esercito.

Frustrato da questa continua ritirata e anche dai battibecchi tra Barclay de Tolly e Bagration, nessuno dei quali era disposto a prendere ordini dall'altro, Alexander nominò Mikhail I.Kutuzov come comandante generale di quello che ora era effettivamente un gruppo dell'esercito composto da due eserciti in marcia insieme. Nonostante le continue sollecitazioni di Alessandro, Kutuzov continuò la ritirata. Mentre si avvicinava a Mosca, riconobbe che avrebbe dovuto dare battaglia prima di abbandonare l'antica capitale russa, e così scelse il campo vicino a Borodino, che preparò con fortificazioni da campo.

Napoleone, castigato dalla sua esperienza a Smolensk e alla disperata ricerca di una battaglia decisiva, rifiutò il consiglio dei suoi subordinati di avvolgere la posizione russa a Borodino e il 7 settembre lanciò invece un sanguinoso assalto frontale. L'esercito russo teneva e Kutuzov lo radunò per continuare la ritirata quella notte. Fermandosi a malapena a Mosca, Kutuzov si ritirò a sud per impedire a Napoleone di marciare nei ricchi campi dell'Ucraina per rifornirsi e anche per proteggere i rinforzi russi provenienti da quelle regioni. Napoleone occupò Mosca il 14 settembre e rimase in città per più di un mese prima di abbandonarla il 18 ottobre. Durante l'occupazione francese, la città fu quasi completamente distrutta da un enorme incendio, sebbene la causa esatta dell'incendio rimanga poco chiara e controversa. fino ad oggi.

Dopo aver deciso di lasciare Mosca quando Alessandro si rifiutò di fare qualsiasi mossa verso la pace, Napoleone cercò di marciare verso sud ma trovò l'esercito di Kutuzov schierato contro di lui a Maloyaroslavets. La sanguinosa battaglia del 24-25 ottobre costrinse Napoleone a tornare sull'autostrada Varsavia-Mosca lungo la quale aveva originariamente invaso, e iniziò la lunga ritirata per la via da cui era venuto.

Le forze in ritirata di Napoleone hanno sofferto orribilmente. Avevano consumato la maggior parte delle provviste lungo la strada durante la marcia verso l'interno, ei russi avevano deliberatamente perseguito una politica della terra bruciata per distruggere le scorte rimanenti. L'incendio di Mosca aveva anche privato Napoleone di preziose provviste, e quando Kutuzov lo tagliò fuori dall'Ucraina, il destino del Grande esercito è stato sigillato. Per tutto il viaggio di ritorno al confine russo, i contadini, i cosacchi e le truppe regolari russe hanno tormentato i francesi, che sono morti a frotte. I russi tentarono di interrompere del tutto la ritirata francese nella battaglia della Beresina il 27-28 novembre. Sebbene Napoleone riuscisse a farsi strada, le sue perdite furono sbalorditive. Quando i resti dell'esercito francese lottarono attraverso la frontiera russa, uno degli eserciti più potenti mai riuniti fino a quel momento nella storia era stato praticamente spazzato via.

È consuetudine attribuire all'inverno russo la distruzione dell'esercito francese, ma questa nozione è molto esagerata. Gli eventi più critici della campagna - le operazioni iniziali di Napoleone, la manovra a Smolensk, la battaglia di Borodino, il sequestro di Mosca e persino la battaglia di Maloyaroslavets - furono combattuti prima che il freddo e la neve iniziassero. L'esercito russo fu costretto a farlo. affrontare la vasta forza francese da sola senza ausili climatologici per quattro mesi, e letteralmente centinaia di migliaia di soldati francesi perirono in quel periodo. Il duro inverno che seguì non fece che aumentare la miseria e completare la distruzione di una forza francese che era già stata sconfitta dalle armi russe.

L'invasione della Russia ha posto le basi per il crollo dell'egemonia di Napoleone in Europa. Sulla scia della fuga di Napoleone, il corpo ausiliario prussiano che aveva costretto ad avanzare negli Stati baltici fece pace con la Russia di propria iniziativa e impegnò la Prussia a combattere contro la Francia. Mentre le forze russe attraversavano la loro frontiera e marciavano verso ovest, Austria, Gran Bretagna e Svezia furono persuase ad unirsi all'esercito russo ormai vittorioso, e nacque la coalizione finale contro Napoleone. Catalizzando quest'ultima grande e vittoriosa coalizione, la guerra del 1812 segnò una profonda svolta nella storia europea e anche nella storia russa. Inseguendo i francesi in Francia, le truppe russe si ritrovarono nella stessa Parigi. Alexander si è impegnato assolutamente in un ruolo di primo piano negli affari dell'intero continente europeo. I soldati russi che avevano la possibilità unica di vedere la capitale francese, d'altra parte, alla fine sarebbero diventati così frustrati dal regime conservatore di Alessandro da mettere in scena la ribellione decabrista nel 1825. I costi di questa più grande delle vittorie russe furono, sotto ogni aspetto, sconcertante.